¿Cómo surgió la enorme capa de hielo de la Antártida?

Un nuevo trabajo está mejorando nuestra comprensión de los factores que llevaron al congelamiento de la Antártida hacia el final del Eoceno. Los resultados fueron publicados en la revista Comunicaciones de la naturaleza este 9 de noviembre.

La enorme masa de hielo que cubre la Antártida se formó hace unos 34 millones de años, en un momento en que se rompieron las últimas lenguas de tierra que conectaban el continente polar con Sudamérica y Australia. De hecho, una imponente corriente oceánica que fluye de oeste a este se creó alrededor de la Antártida, aislando claramente a esta última del resto del mundo.

De un continente verde a un continente blanco

La caída resultante en el transporte de calor provocó un enfriamiento importante en el continente. Inicialmente cubierto de vegetación, se transformó gradualmente en una estepa, luego en tundra hasta la aparición de los primeros glaciares a baja altura. En unas pocas decenas de miles de años, nevada tras nevada, finalmente se ha formado una gigantesca capa. Poco a poco, los paisajes una vez verdes han dado paso a un desierto blanco.

A medida que el clima se enfrió en el sur, la concentración atmosférica de dióxido de carbono (CO2) disminuyó de manera constante, generalizando la caída de las temperaturas en todo el mundo. Sin embargo, hasta ahora, era difícil determinar la contribución respectiva del cambio de geografía continental en comparación con la del CO2 en la congelación de la Antártida.

El papel determinante de la tectónica en la congelación de la Antártida

En un nuevo estudio, los investigadores han demostrado que estos dos fenómenos están, de hecho, estrechamente relacionados. Usando un modelo oceánico de muy alta resolución que restringieron con la paleogeografía de la época, los científicos encontraron que cambios relativamente menores en la profundidad de los pasajes marinos, del orden de cien metros, eran suficientes. enfriamiento de las aguas perantárticas de 2 ° C a 4 ° C.

antártico
Paleogeográfica y batimetría del Océano Austral hace 38 millones de años (A). Apertura de los pasajes de Tasmania, entre la Antártida y Australia, y Drake, entre la Antártida y América del Sur (B y C). Los tonos de color indican la profundidad en metros. Créditos: Isabel Sauermilch y col. 2021.

Cuando comenzamos este proyecto, me sorprendió lo importante que es la alta resolución en un modelo oceánico. Estas simulaciones son sensible a cambios mínimos en la profundidad de la ruta marítima y reaccionan de manera muy diferente a sus contrapartes de baja resolución », Explica Isabel Sauermilch, autora principal del artículo. “ Además, resuelven remolinos, corrientes oceánicas turbulentas de menos de 100 kilómetros imprescindibles para la distribución precisa de la temperatura en el Océano Austral. “.

Además, los estudios que lograron minimizar la influencia de los cambios tectónicos llegaron a esta conclusión porque se basaron en modelos con resolución espacial insuficiente. Como es necesario tener en cuenta los mecanismos a pequeña escala, no es de extrañar que hayan surgido contradicciones entre los distintos trabajos publicados hasta el momento.

De la interacción entre los bajos CO2 y Ccirculación oceánica

Por su parte, el CO2 aparece como un factor que precipita o retrasa la captura del continente por el hielo. Por lo tanto, su constante declive participó en un rápido inicio de la glaciación, que se extendió gradualmente a la escala global. Además, el establecimiento de la corriente circumpolar con sus aguas frías y bien mezcladas contribuyó a acelerar el declive del CO2. Por tanto, podemos ver que si el aspecto tectónico juega un papel determinante, los dos posteriormente tienden a actuar en concierto.

Durante la COP26, escuchamos mucho sobre modelos y proyecciones para el futuro de nuestro planeta. En este artículo, mostramos que es crucial incluir contenidos de CO2 atmosférico, así como geografías apropiadas del pasado, para modelar con éxito el cambio climático. », Dice Katharina Hochmuth, coautora del estudio. ” Un cambio de 600 metros en la profundidad de una vía marítima puede provocar una caída drástica de las temperaturas costeras y, por tanto, determinar el destino de la capa de hielo antártica ”.


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