¿Cómo y por qué cantan los pájaros? » ABC de la ciencia

Los pájaros cantores pueden cantar gracias a un órgano especial llamado siringe. Las razones por las que cantan son variadas, desde cortejar a una pareja potencial hasta dar la voz de alarma e incluso amenazar a los depredadores.

Todas las mañanas, los pájaros gorjean y cantan afuera de nuestras ventanas. El paisaje sonoro de una ciudad es una cacofonía del agudo trino de los bul-buls, el áspero graznido de los cuervos o el croo-croo de la detestable paloma. Fuera de las ciudades, es posible que escuche el lloriqueo de un pavo real o incluso el tra-tra de un rodillo.

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El rodillo indio aterrizando en una percha. (Crédito de la foto: Sriram Bird Fotógrafo/Shutterstock)

De mayo a julio, escuchará a los cuervos jóvenes rogar comida a sus padres, pero este sonido desaparecerá más adelante en el año. ¿Por qué cambian estas llamadas y qué piden las aves?

¿Cómo se las arreglan las aves para hacer una serie de sonidos tan fascinante? ¿Por qué cambian estas llamadas y por qué razones llaman las aves?

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¿Qué necesitan los pájaros para cantar?

Todas las aves que pueden cantar y llamar son parte del orden Passeriformes. Las aves paseriformes se diferencian adorablemente por la disposición de sus dedos (lo que les permite posarse en ramas, ramitas e incluso cables eléctricos).

El canto de los pájaros se remonta a hace entre 66 y 69 millones de años, hasta la era del Cretácico. Los antepasados ​​​​de las aves modernas, probablemente los dinosaurios, muestran evidencia de poder producir canciones como las aves.

Los humanos y otros mamíferos poseen una laringe, también conocida como cuerdas vocales o laringe. La laringe es un tubo hueco que conecta la garganta (faringe) con el sistema respiratorio. Se asienta sobre la rama que conduce a los pulmones y nos permite hablar y usar nuestras voces.

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Ojalá los cantantes de ópera tuvieran siringe.

Las aves también tienen laringe, pero a diferencia de los mamíferos, no es responsable de las vocalizaciones. Más bien, el pájaro tiene una caja de canciones, conocida como la siringe.

La siringe se encuentra mucho más abajo en el sistema respiratorio aviar, en la rama anterior a los pulmones. Los músculos del lado izquierdo y derecho de la siringe pueden moverse de forma independiente, produciendo dos sonidos separados. Los cantos de los pájaros utilizan esta característica maravillosamente, con un órgano que produce una armonía de dos instrumentos con dos tonos y volúmenes diferentes.

Puede obtener más información sobre cómo funciona la siringe aquí.

Se cree que la siringe es una “innovación clave” en la evolución de las aves. Después del primer registro fósil de la siringe, las aves se diversificaron rápidamente, formando miles y miles de especies a lo largo de millones de años.

¿Cómo aprenden los pájaros a cantar?

No todas las aves hablan los mismos idiomas, ni siquiera parecidos. Algunas especies poseen repertorios de docenas de canciones elaboradas de minutos de duración. Otras especies tienen solo un puñado de llamadas cortas. Esto influye en el tiempo que tardan las aves jóvenes de una especie en aprender todo el repertorio.

El desarrollo de los cantos de las aves en todas las especies se ha agrupado en tres fases: las fases sensorial, sensoriomotora y cristalizada.

Responder a la pregunta de cómo los pájaros aprenden a cantar es similar a entender cómo los niños aprenden y hablan idiomas.

Durante la fase sensorial, los pájaros jóvenes (particularmente los machos) escuchan tantos pájaros como pueden, aprendiendo cómo cantan los adultos de su especie. Esto es similar a cómo los niños balbucean y hacen ruidos cuando aprenden a hablar. Durante la fase sensoriomotora, prueban fragmentos de canciones y llamadas, jugando con ellos y viendo cómo encajan, como palabras que caen en oraciones. Finalmente, el canto y el repertorio se establecen en la fase cristalizada, lo que permite que las aves “hablen” plenamente.

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El pinzón cebra de Sunda (Crédito de la foto: Tony Tilford/Shutterstock)

Algunas aves, como los pinzones cebra, aprenden solo una vez en la vida, con una sola fase sensorial y sensoriomotora. Otras aves, como los canarios, aprenden a lo largo de su vida, pasando por las tres fases según sea necesario.

¿Naturaleza o crianza?

¿El canto de los pájaros es algo que los pájaros aprenden o hay un canto innato que sale en la edad adulta?

Las aves criadas en aislamiento con solo humanos como compañía desarrollan algunos cantos, pero son muy diferentes de los cantos de otros miembros de su especie: cortos, forzados y anormales. También tienen cierta habilidad innata para reconocer las llamadas de su especie; después de todo, los pájaros no aprenden los cantos de otros pájaros.

El lugar donde crecen también importa. Los cantos de pájaros, como los del gorrión de corona blanca, parecen tener variaciones regionales. Las aves aisladas que escuchan canciones de un dialecto las incorporan a sus propias canciones, incluso si son originarias de una región diferente.

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Un gorrión de corona blanca, nativo de América del Norte y una especie muy estudiada en la comprensión del canto de los pájaros (Crédito de la foto: rbrown10/Shutterstock)

Los investigadores también han analizado profundamente el cerebro de las aves y han aislado diferentes regiones responsables de controlar ciertos aspectos del canto de las aves.

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Diferentes regiones del cerebro de las aves involucradas en el aprendizaje y desarrollo del canto. (Crédito de la foto: Nottebohm F/Wikimedia commons)

Para poder cantar, las aves necesitan cerebros sanos y socializar con miembros de su propia especie, pero ¿por qué la capacidad de cantar canciones les dio a las aves tal ventaja en cuanto a su forma física?

¿Por qué cantan los pájaros?

El canto de los pájaros es un asunto complicado que requiere un órgano separado, regiones específicas del cerebro y un largo período de aprendizaje. Todo esto requiere energía, entonces, ¿por qué esto representa una ventaja selectiva? ¿Por qué la evolución favorece el canto de los pájaros?

Una adaptación del canto de los pájaros son las llamadas de alarma. Especies como los búhos pigmeos, los drongos y los petirrojos americanos se alimentan en grupos y gritan cuando los depredadores más grandes circulan cerca para que toda la bandada pueda escapar. Se cree que las llamadas de alarma incluso evocan imágenes visuales de depredadores específicos para las aves que las escuchan.

Las aves sociales también usan llamadas para comunicarse entre sí. Los charlatanes, cuervos y palomas se comunican ampliamente a través de llamadas. Los carboneros japoneses incluso parecen tener sintaxis: cuando una canción se reproduce fuera de orden, los miembros de su especie no responden. Una mejor comunicación significa un mejor intercambio de recursos, la evitación de depredadores y la salud general de la comunidad.

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Un carbonero común japonés posado en la rama de un árbol (Crédito de la foto: Hawk777/Shutterstock)

Se cree más comúnmente que las aves cantan para ganar pareja. Las hembras eligen machos con cantos más largos y elaborados. La idea de que esto era un reflejo de la idoneidad de la pareja fue propuesta por Darwin, hace cientos de años, pero recientemente ha surgido nueva evidencia. Las aves con repertorios más grandes probablemente fueron alimentadas más en su juventud, con un excedente de energía no solo para el desarrollo, sino también para que las aves jóvenes la gastaran en cantar y aprender canciones. También parece haber una correlación entre la complejidad del canto y la salud inmunológica del pájaro que canta.

En conclusión, la innovación clave de la siringe es lo que permitió a las aves diversificarse y ocupar la amplia variedad de hábitats y entornos en los que se encuentran hoy. Las diferentes especies de aves aprenden el canto de las aves de manera diferente, pero todas necesitan miembros de su propia especie para que les enseñen cómo hacerlo.

A pesar de la complejidad y la naturaleza intensiva en energía del canto de las aves, puede proporcionar una amplia variedad de ventajas para las especies de aves. Incluso puede ayudar a las aves hembras a elegir mejores compañeros, lo que lleva a una eventual mejora general en el estado físico de la población de aves.

El canto de los pájaros es un fenómeno común, y décadas de investigación han comenzado a descubrir cómo y por qué esta tendencia agradable al oído es tan importante para la supervivencia de las aves.

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