comprender el colapso de AMOC durante la Edad de Hielo

Gracias al minucioso estudio de un núcleo sedimentario perforado en el noroeste del Océano Atlántico, un equipo de investigadores germano-brasileños pudo identificar los entresijos de las alteraciones masivas en la circulación oceánica durante la última glaciación. Los resultados fueron publicados recientemente en la revista NaturalezaComunicaciones.

Una característica típica de las glaciaciones frente a los períodos interglaciales es su inestabilidad. De hecho, la perforación en la Antártida y Groenlandia en las décadas de 1980 y 1990 reveló fluctuaciones regionales de temperatura de hasta más de diez grados en solo unas pocas décadas.

Acoplamiento estrecho entre AMOC y la criosfera

Hoy sabemos que estos cambios abruptos están vinculados a alteraciones masivas en la Circulación del Océano Atlántico Norte (AMOC). En cuestión, el enorme casquete polar Laurentide que entonces cubría Canadá y el norte de Estados Unidos en sus tres o cuatro kilómetros de espesor y que se depuraba cada mil años. expulsando grandes cantidades de icebergs a través de el mar de Labrador. La última vez que nuestro planeta albergó el Laurentide fue hace unos veinte mil años.

A medida que esta afluencia masiva de agua dulce colapsó la circulación termohalina en el Atlántico, se produjo un rápido enfriamiento en el norte de la cuenca, contrarrestado por un calentamiento más lento en el sur y viceversa cuando se reinició. Estas rupturas de iceberg se llaman eventos heinrich. Hay alrededor de diez de ellos durante la última edad de hielo. Sin embargo, la secuencia que va desde la desestabilización inicial hasta el reinicio de la circulación oceánica, pasando por su interrupción, es objeto de debate. ¿Qué inició estas purgas?

AMOC
Límites del casquete polar Laurentide en el último máximo glacial (en gris claro a la izquierda). El área de fusión de los icebergs y la liberación de agua dulce se muestran en azul. El punto amarillo ubica la ubicación del núcleo sedimentario perforado y estudiado por los investigadores. Créditos: Lars Max y col. 2022.

En un nuevo estudio, los investigadores han demostrado por primera vez que la liberación masiva de icebergs está precedida por un calentamiento del océano a una profundidad de unos pocos cientos de metros, bajo las plataformas de hielo Laurentide, al nivel de Labrador. Una configuración inestable que obliga a la tapa a soltar torrentes de icebergs. Este descubrimiento fue posible gracias al análisis de sedimentos marinos recolectados entre Canadá y Groenlandia.

El proceso comienza con un debilitamiento aparentemente insignificante de la AMOC, que provoca el calentamiento del subsuelo en latitudes altas del Atlántico Norte. “, explica Cristiano M. Chiessi, uno de los coautores del estudio. ” Este calentamiento está derritiendo las lenguas marinas de los glaciares, moviéndolos rápidamente hacia el mar y liberando armadas de icebergs. A medida que los icebergs se derriten, la salinidad del agua superficial disminuye en la región. El agua superficial ya no es lo suficientemente densa para bucear y el AMOC colapsa “.

Una advertencia para el futuro

Además de la redistribución de energía inducida por la alteración de la AMOC, los investigadores evocan las consecuencias sobre la precipitación tropical. De hecho, durante un colapso del transporte de calor hacia el norte, la zona de convergencia intertropical fluye hacia el sur. Por ejemplo, ha habido un aumento considerable de las precipitaciones en el noreste de Brasil y una sequía en el norte de la Amazonía. O también, una desecación del Sahel con una progresión hacia el sur de las zonas semiáridas que bordean la parte sur del Sahara.

Hay muchas lecciones aprendidas de este trabajo. Por un lado, el esperado debilitamiento de la AMOC en el contexto del calentamiento global debería conducir a un calentamiento oceánico regional en el subsuelo y por lo tanto a una aceleración del derretimiento de los glaciares de Groenlandia. Por otra parte, los regímenes monzónicos de los que dependen cientos de millones de personas se verán afectados en caso de un debilitamiento marcado de esta circulación. Grandes repercusiones que deben ser consideradas ahora con la mayor seriedad.