Comprender las personalidades de las ardillas puede ayudarnos a proteger mejor las especies en peligro de extinción

¿Los animales tienen personalidad? No tendemos a pensar que sí, pero una nueva investigación aporta más evidencia de que nos hemos apresurado a asumir esto.

Ardilla de tierra de manto dorado en un camping en Prineville Reservoir State Park, Oregon, USA. Imagen vía Wikimedia.

Investigadores de la Universidad de California, Davis, han producido la primera evidencia de personalidad en ardillas terrestres de manto dorado (Callospermophilus lateralis), una especie cuyo rango incluye el oeste de Estados Unidos y ciertas áreas de Canadá. Si bien lo más probable es que no podamos hablar de personalidades con la misma complejidad que las que se ven en los humanos, el equipo explica que al menos cuatro rasgos principales (audacia, agresividad, sociabilidad y niveles de actividad) difieren entre las ardillas individuales, dando forma a la forma en que cada una interactúa con sus compañeros y su entorno.

Pequeñas personalidades

“Esto se suma al pequeño pero creciente número de estudios que muestran que las personas importan”, dijo la autora principal, Jaclyn Aliperti, quien realizó el estudio mientras obtenía su doctorado. en ecología en UC Davis. “Tener en cuenta la personalidad en el manejo de la vida silvestre puede ser especialmente importante al predecir las respuestas de la vida silvestre a nuevas condiciones, como cambios o destrucción del hábitat debido a la actividad humana”.

La especie en sí no se considera actualmente amenazada desde el punto de vista de la conservación, pero los hallazgos tienen valor para ayudarnos a proteger mejor a otras que lo están. El campo de la personalidad animal es todavía joven, explica el equipo, y también lo es el entendimiento de que estas personalidades tienen implicaciones muy reales para los esfuerzos ecológicos y de conservación. La forma en que los animales interactúan con su entorno, sus compañeros, las formas en que utilizan el espacio disponible y se alimentan, todo está ligado a sus personalidades particulares.

Los hallazgos fueron posibles gracias a la investigación que se ha realizado en el Laboratorio Biológico de las Montañas Rocosas en Gothic, Colorado, durante las últimas tres décadas. Para el estudio, Aliperti y su equipo utilizaron datos recopilados durante estos últimos 30 años, así como resultados de experimentos que realizaron con ardillas en el sitio durante los últimos tres años.

Aunque el estudio de las personalidades de los animales todavía está en su infancia, existen enfoques estandarizados que podemos emplear para investigar criaturas individuales, explican los autores. En líneas generales, emplearon cuatro tipos de pruebas durante sus experimentos. Se trata de pruebas de “entornos novedosos”, en las que se colocan ardillas en una caja cerrada con agujeros y líneas cuadriculadas; las pruebas del “espejo”, en las que se presenta a las ardillas su imagen especular (que no reconocen como ellas mismas); las pruebas de ‘iniciativa de vuelo’, durante las cuales se acerca lentamente a las ardillas en estado salvaje, para comprobar cuánto tiempo esperan antes de huir; y las pruebas de ‘comportamiento en la trampa’, donde las ardillas quedan atrapadas en una trampa simple y no peligrosa, y se registra su comportamiento inicial.

Más allá de determinar que las diferentes ardillas, de hecho, tendrán diferentes respuestas o desempeños durante estas pruebas, también pudieron vincular las diferencias en la personalidad con comportamientos particulares. Por ejemplo, las ardillas atrevidas y activas se movían más rápido que sus compañeros. Pero las ardillas que eran audaces, activas y más agresivas tenían un mejor dominio general de su territorio: tenían niveles más altos de acceso a las perchas (puntos estratégicos). Este tipo de acceso es muy importante para las ardillas, ya que les permite monitorear mejor su entorno en busca de depredadores, lo que se traduce directamente en seguridad.

Pero esta no fue la única combinación de rasgos que se correlacionó con un mayor acceso a la percha. Las ardillas más sociales también tuvieron un mayor acceso a estos lugares en comparación con sus pares.

Esto es particularmente interesante ya que las ardillas terrestres de manto dorado se consideran una especie asocial. Son pequeños y viven vidas cortas, en relación con otras especies de ardillas terrestres, por lo que solo tienen un tiempo limitado para pasar con sus unidades familiares antes de la edad adulta, cuando se mudan a sus propios territorios. Dicho esto, el equipo señala que las personas que son más sociables tienden a tener una ventaja sobre sus compañeros. Ser más social, en este caso particular, puede mejorar las posibilidades de supervivencia de un individuo (a través de un mayor acceso a la percha). Esto mejoraría sus posibilidades de reproducirse, formando así una ventaja comparativa.

“La personalidad animal es una ciencia dura, pero si te hace relacionarte más con los animales, tal vez la gente esté más interesada en conservarlos”, dijo Aliperti. “Yo veo [the squirrels] más como individuos. Los veo como, ‘¿Quién eres tú? ¿Adónde vas? ¿Qué estás haciendo?’ versus a nivel de especie “.

Esta no es la primera señal de que los animales pueden tener personalidades únicas, aunque es la primera vez que se informa en ardillas. Los cetáceos, los peces, los chimpancés e incluso las arañas han demostrado que pueden desarrollar y desarrollan personalidades. Todo este (creciente) cuerpo de evidencia apunta al hecho de que los animales que nos rodean no son simples bestias, y los esfuerzos para proteger a las especies en peligro de extinción deben tener esto en cuenta. Los animales individuales reaccionarán a cualquier medida diseñada para protegerlos de acuerdo con sus rasgos personales, por lo que comprenderlos definitivamente nos ayudaría a implementar mejores estrategias de conservación.

Se ha publicado el artículo “Uniendo la personalidad animal con el uso del espacio y el uso de recursos en una población libre de una ardilla terrestre asocial”. publicado en el diario Comportamiento animal.