Con oxitocina en la nariz, los leones se vuelven más tolerantes

Los leones tienden a volverse agresivos cuando se encuentran con sus compañeros, pero un chorro de oxitocina en la nariz puede hacer que estas presentaciones sean un poco menos mortales, según un estudio. El propósito de este trabajo es facilitar la integración de nuevos grupos en el marco de proyectos de conservación.

La oxitocina es un neuropéptido secretado por el hipotálamo y excretado por la hipófisis posterior (neurohipófisis). Esta hormona actúa principalmente sobre los músculos lisos del útero y las glándulas mamarias. En los humanos, también promueve la confianza, la empatía, la generosidad y la sexualidad. Por esta razón, la oxitocina a menudo se llama la hormona del “amor”, la “felicidad” o el “vínculo”.

En animales, investigaciones previas han demostrado que la oxitocina también puede jugar un papel en el lazo social. En un nuevo trabajo, el biólogo animal Craig Packer y la neurocientífica Sarah Heilbronner de la Universidad de Minnesota han investigado el caso de los leones. Su estudio acaba de ser publicado en la revista iScience.

Una especie en peligro de extinción

El número de leones se está desplomando actualmente. No contamos hoy más de 20.000 personas, quizás menos, en la naturaleza. De hecho, estos depredadores a menudo son asesinados por humanos en represalia por los ataques al ganado. También son el objetivo de los cazadores de trofeos.

Los esfuerzos de conservación de leones a menudo implican la reubicación de individuos en reservas cercadas. Si bien estas estructuras ayudan a mantener seguros a los animales, también implican cierta cercanía entre los individuos. Pero los leones son depredadores. agresivo y muy territorial. Así, colocar uno o más ejemplares en una zona ya frecuentada por otro grupo de leones puede generar conflictos, lo que tampoco es del interés de la especie.

Como parte de este trabajo, los científicos querían ver si la oxitocina promovería los lazos sociales entre los leones “rivales”. Para hacer esto, atrajeron a varias personas con carne a un santuario de vida silvestre de Sudáfrica, antes de rocíe oxitocina directamente en sus fosas nasales.

Al hacer esto, sabíamos que la oxitocina subiría por el nervio trigémino y el nervio olfativo antes de llegar directamente al cerebro.“, detalla Jessica Burkhart en un comunicado de prensa”.De lo contrario, la barrera hematoencefálica podría haberlo filtrado.“.

Leones menos agresivos (excepto cuando tienen hambre)

Los resultados mostraron que los veintitrés leones involucrados en el estudio eran de hecho más tolerante uno hacia el otro. “Podías ver sus rasgos suavizarse inmediatamente. Pasaron de ser arrugados y agresivos a este comportamiento totalmente tranquilo.“, continúa el investigador”.Se relajaron por completo. Era increible“.

Para medir el alcance de esta tolerancia, los investigadores introdujeron un juguete en la jaula. Mientras que los leones normalmente mantendrían una distancia de unos siete metros de los demás, los tratados con oxitocina a menudo se acercaban a menos de 3,5 metros los unos y los otros.

leones de oxitocina
Créditos: Jessica Burkhart

Esta nueva tolerancia, sin embargo, se evaporaba en presencia de alimentos. Coloque un trozo de carne en el medio y oxitocina o no, los leones vuelven a ser intolerantes con los intrusos que se acercan demasiado a su comida. Sin embargo, esta experiencia resultó ser muy alentadora.

Ofrecer oxitocina a los leones no es exactamente antinatural, ya que estos depredadores son, con mucho, las especies de felinos más sociables, y muestran un afecto evidente hacia sus compañeros impulsado en gran medida por los peligros que representan los grupos vecinos. Sin embargo, es muy probable que estos comportamientos sociales entre miembros de un mismo grupo liberar un pulso de oxitocina. Lo que demuestra este nuevo estudio es que esta respuesta territorial a los extraños disminuye significativamente con más oxitocina.


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