Cuando los hábitos de alimentación de los insectos afectan el clima

Un nuevo trabajo ha puesto de relieve una asombrosa interacción entre los insectos, las plantas y el clima. Los resultados fueron publicados recientemente en la revista Revista de Investigación Geofísica: Atmósferas.

El sistema climático tiene cinco componentes principales. La atmósfera, la hidrosfera (agua en estado líquido), la criosfera (hielo), la biosfera (seres vivos) y la geosfera (Tierra sólida). A través de sus múltiples y heterogéneas interacciones, estos subsistemas definen el clima de nuestro planeta y determinan sus fluctuaciones en el tiempo. Sin embargo, las interacciones involucradas son a veces tan sorprendentes como inesperadas.

Un estrecho vínculo entre el clima y el mundo vivo

Un grupo de investigadores, por ejemplo, demostró que en respuesta al estrés causado por los ataques de insectos, las plantas dañadas liberaban compuestos gaseosos biogénicos, llamados compuestos orgánicos volátiles o COV, que a su vez tenían un efecto sobre el clima regional. De hecho, los compuestos emitidos se oxidan y acaban formar pequeñas partículas que interactuarán con la radiación solar y las nubes para disminuir en promedio la cantidad de energía que llega a la superficie.

Forzamiento radiativo total (en W/m²) asociado a una tensión del 10 % (a), 25 % (b), 50 % (c), 75 % (d) y 100 % (e). Los tonos azules indican un efecto refrescante y los tonos rojos un efecto cálido. Créditos: E. Holopainen & coll. 2022.

Al modelar la respuesta de los bosques boreales a la influencia de los ataques de insectos herbívoros, los investigadores encontraron que el exceso de compuestos orgánicos volátiles liberados por las plantas acentuó la dispersión de la radiación incidente en cielos despejados y aumentó el número de gotas en las nubes hasta en un 50% situado por encima de los bosques en cuestión. Sin embargo, cuanto mayor sea el número de gotas de nubes, mayor será la cantidad de radiación solar reflejada hacia el espacio.

Así, al aumentar la cantidad de aerosoles biogénicos emitidos por los árboles (aquí, de monoterpenos) los insectos herbívoros tienden a ejercer un efecto refrescante sobre el clima regional, y esto, de forma proporcional al estrés inducido.

Estos resultados tienen implicaciones significativas en el contexto del cambio climático, ya que se espera que el estrés de las plantas y, por lo tanto, las emisiones de COV, ir creciendo. Sin embargo, los modelos generalmente no toman en cuenta esto último y menos el proceso identificado en este estudio. Por lo tanto, es necesaria una mejor representación de las interacciones entre los factores de estrés vegetativo y el clima para una mejor simulación de las nubes y el balance radiativo, en particular a escala local y regional.