¿De qué está hecha la arena?

La arena está hecha de rocas erosionadas por ríos, esqueletos y conchas de invertebrados, ¡así como carbonato de calcio de la caca de pez loro!

Nadie le presta atención a la arena. Claro, vamos a la playa y usamos la arena para hacer castillos, o como telón de fondo para alimentar nuestro Instagram con escenas de verano, pero ¿con qué frecuencia realmente pensamos en eso? Desde lejos, la arena parece nada más que una extensión dorada de tierra que se encuentra con el mar.

Sin embargo, si saca un microscopio y mira a través de su lente para mirar la arena, surge un mundo completamente nuevo.

La simple pregunta de ‘¿de qué está hecha la arena?’ es realmente fascinante… ¡las respuestas que involucran viajes en el tiempo, caca de pescado y esqueletos rosas!

La arena está hecha de roca erosionada.

Gran parte de la arena (tanto de la playa como del desierto) está hecha de roca erosionada.

A medida que los ríos fluyen río abajo desde su origen, su movimiento (a menudo violento) erosiona las rocas hasta convertirlas en granos muy pequeños de minerales y arrastra estas pequeñas porciones de roca consigo a medida que viaja. A lo largo del viaje del río, los guijarros continúan descomponiéndose en guijarros más pequeños, que finalmente se convierten en arena cuando el río llega a su fin.

A medida que el río desemboca en el océano, deposita algo de arena a lo largo de la tierra. Las olas cambian constantemente la arena depositada por el río, creando las hermosas costas en las que nos relajamos durante las vacaciones de verano. Los sedimentos más pequeños se llevan aún más lejos en el mar.

La arena se verá ligeramente diferente en diferentes partes del mundo, dependiendo de qué tipo de rocas erosionó el río.

La arena marrón y dorada generalmente está hecha de feldespato, que es un mineral de color marrón a tostado, así como de cuarzo, que contiene óxido de hierro, lo que le da un tono marrón dorado. La arena negra más oscura es causada por el basalto, que se forma a partir de la acción volcánica. Esta arena se encuentra generalmente en la corteza oceánica o donde hay una acción volcánica significativa, como las islas de Hawai.

La siguiente imagen muestra arena de Hawai bajo un microscopio. Los guijarros teñidos de verde son un mineral llamado Olivino, un mineral que proviene de rocas volcánicas basálticas. Las manchas negras de la imagen son de basalto. Hawaii tiene muchos volcanes activos, lo que explica por qué se encuentra allí este tipo de arena.

Arena de olivina de la isla de Hawái

Esta es arena de Hawai bajo un microscopio. Los guijarros teñidos de verde son un mineral llamado Olivino, un mineral que proviene de rocas volcánicas basálticas. Las manchas negras de la imagen son de basalto. Hawaii tiene muchos volcanes activos, lo que explica por qué este tipo de arena se encuentra allí. (Crédito de la foto: Siim Sepp / Wikimedia Commons)

El tamaño de los granos de arena está determinado por el desgaste de los granos. Los granos de arena fina significan que el agua los ha degradado durante más tiempo.

El estudio de los minerales en la arena puede decirles mucho a los geólogos sobre la masa terrestre y cómo podría haberse formado. Por ejemplo, al estudiar la arena rica en basalto de Hawái, los científicos pueden estudiar los orígenes de la isla y determinar cuándo y cómo debe haberse formado.

Curiosamente, la arena del desierto también proviene de la arena cercana a las playas. Cuando las olas golpean la costa en ángulo, arrastran la arena de la playa y la mueven, lo que alarga las costas. Sin embargo, el viento a veces sopla la arena tierra adentro, lo que puede crear dunas.

La arena está hecha de esqueletos y conchas de vida marina.

Las formas de vida también contribuyen a la arena. De hecho, la arena está formada por los esqueletos de muchos invertebrados, como almejas, corales y otras criaturas con conchas que viven en el mar. Son las mismas conchas que vemos, amamos y recolectamos cuando vamos a la playa.

Las olas los llevan a la orilla, donde se posan. Se erosionan demasiado lentamente para convertirse en granos de arena más finos.

Las playas rosadas de las Bermudas

Hay algunos otros organismos que contribuyen a la arena en todo el mundo. Los foraminíferos, por ejemplo, son responsables de las playas rosadas de las Bermudas. Los foraminíferos (como se les llama coloquialmente) son protistas unicelulares con caparazón que viven en el océano. Cierta especie de foraminíferos de color rojo da a las arenas de las Bermudas un tono rosado.

Una vista panorámica de la playa de Horseshoe Bay en Bermudas (Alexander Sviridov) s

Arena rosada en la playa de Horseshoe Bay en Bermudas. (Crédito de la foto: Alexander Sviridov / Shutterstock)

Estos foraminíferos rojos crecen cerca de los arrecifes de coral en las Bermudas. Cuando mueren, sus esqueletos de caparazón rojo son llevados a la orilla, donde se mezclan con la arena blanca para crear arenas rosadas singularmente pintorescas.

La arena está hecha de caca de pez loro

La arena también está hecha de caca. Sí, lo escuchaste bien … y más específicamente, la caca de pez loro.

Los peces loro son como las vacas de los mares. Estos coloridos peces tropicales pasan casi el 90% de su tiempo comiendo coral, o mejor dicho, las algas que crecen en el coral. Usan su boca dura en forma de pico para raspar y comer trozos de coral en sus comidas diarias.

Dos peces loro disfrutando de su comida

Dos peces loro disfrutando de su comida

A medida que el coral atraviesa el intestino del pez loro, las algas dentro del coral se digieren, mientras que el carbonato de calcio rocoso que compone el arrecife de coral permanece. Dado que el pez loro no puede digerir el carbonato de calcio, lo excreta como arena fina en polvo.

¡El pez loro expulsa tanto de esto que forma playas enteras! Un pez loro grande puede producir hasta 450 kg (1,000 libras) de arena de carbonato de calcio en un solo año. Las fascinantes playas tropicales blancas de Hawai, las Maldivas y el Caribe se forman principalmente a partir de caca de pez loro.

La arena está hecha de materia orgánica.

La arena de la playa también está repleta de vida. Aunque no puede verlo, la arena contiene un rico microecosistema que es importante para la salud de grandes ecosistemas y otros ecosistemas interdependientes.

Las algas son habitantes muy comunes de la arena. Estas algas pueden realizar la fotosíntesis y producir una variedad de moléculas (sin olvidar el oxígeno de la fotosíntesis) que las hacen parte de un ecosistema saludable. Muchos organismos marinos o que habitan en las costas dependen de estas algas, lo que las convierte en una parte importante de la red alimentaria.

Glass Beach, California está hecha de basura

Los desechos humanos también pueden formar playas. En 1949, el estado de California comenzó a utilizar el área que ahora es Glass Beach como vertedero para todo tipo de basura, desde vehículos y comida hasta ollas y vidrio. Finalmente, después de casi 20 años, las autoridades se dieron cuenta de que tirar basura no era el mejor plan y cerraron el área.

Poco a poco, varias iniciativas de limpieza comenzaron a trabajar en la playa. Se eliminaron los desechos tóxicos y se degradó el material biodegradable. El agua hizo su trabajo de erosionar los pequeños trozos de vidrio y arcilla de las macetas redondeándolos y dando a la playa un efecto multicolor.

coloridos guijarros de vidrio cubren esta playa en Fort Bragg (Wollertz) s

Glass Beach en California (Crédito de la foto: Wollertz / Shutterstock)

En resumen, la arena no está aquí solo para hacer castillos de arena o tomar el sol … también abre nuevas formas de ver el mundo, ¡y nuestro lugar dentro de él!