Del cinturón de asteroides a Botswana, un viaje de 22 millones de años

Los investigadores han reconstruido el viaje de una roca espacial antes de que explotara sobre el sur de África en 2018, y una de esas piezas acabó con Botswana.

Estamos el 2 de junio de 2018, a primera hora de la mañana. El telescopio Catalina Sky Survey, que había detectado al intruso ocho horas antes, observa un pequeño asteroide que atraviesa la atmósfera. Termina explotando sobre África.

Por el momento, no está claro dónde pueden haber caído los restos, si los hubiere. El área de investigación inicial cubre más de 2.000 kilómetros cuadrados en Botswana. Con la esperanza de reducirlo, un equipo está visitando varios hoteles y otras estaciones de servicio para analizar las imágenes de las cámaras de seguridad que pudieron haber grabado la bola de fuego. Resultado: el punto de entrega se encuentra en la Reserva de Caza del Kalahari Central.

Una verdadera búsqueda del tesoro

Por lo tanto, debemos llegar allí y rápidamente. Aproximadamente 1,5 metros de diámetro y con un peso similar al de un elefante africano adulto, esta roca espacial no representaba ninguna amenaza. Por otro lado, tropezar con tales objetos tan rápidamente puede ser una bendición, ya que la tasa de contaminación del suelo sigue siendo baja. De hecho, su estudio podría permitir, entre otras cosas, identificar su naturaleza.

Por supuesto, la caza de meteoritos en un entorno así no es muy segura. Entre los leones y los leopardos, las amenazas son graves.

El equipo de expertos, integrado por investigadores de Botswana, Sudáfrica, Finlandia y Estados Unidos, apeló luego a los guardianes del Departamento de Vida Silvestre y Parques Nacionales de Botswana para que los protegieran en su búsqueda del día después de la explosión. Nunca puedes ser demasiado cuidadoso. Sobre todo porque la investigación promete no ser sencilla. De hecho, los meteoritos a menudo se confunden con excrementos de animales.

No fue hasta el 23 de junio, el último día de la misión de búsqueda inicial, que se encontraría el primer meteorito: una pequeña pieza de un asteroide que pesaba menos de treinta gramos. Desde entonces ha sido nombrado Motopi Pan, en honor a un pozo de agua local. Finalmente, la cosecha fue buena. Durante los próximos meses, se aislarán otras piezas de esta roca. En noviembre de 2020, el equipo contaba con veinticuatro.

Gracias a la reveladora geología de estos restos rocosos, las observaciones de su trayectoria a la Tierra y los recuerdos de una nave espacial de la NASA, los astrónomos han podido rastrear recientemente su historia con bastante precisión. Su trabajo fue publicado hace unos días en la revista Meteorítica y ciencia planetaria.

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Un fragmento del asteroide aislado en la Reserva de Caza del Kalahari Central en Botswana, en 2018. Créditos: P. Jenniskens / Instituto SETI

Un viaje de 22 millones de años

Nuestro querido visitante incorporó una vez la composición de un gigantesco asteroide llamado Vesta. Lo encontrarás en el cinturón de asteroides, que enrolla nuestra estrella entre las órbitas de Marte y Júpiter. Lo sabemos gracias a la sonda Dawn de la NASA, que documentó la geología del objeto entre 2011 y 2012.

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El asteroide Vesta. Crédito: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Hace unos veintidós millones de años, otro asteroide se estrelló contra Vesta. Sabemos esto porque los rayos cósmicos imprimen huellas en los asteroides al alterar sus núcleos atómicos. Aquí, los rastros indicaron que el objeto que explotó sobre la Tierra se había bañado en esta radiación durante veintidós millones de años.

Este impacto lanzó innumerables fragmentos del objeto al espacio. Es uno de esos fragmentos que, en 2018, eventualmente explotará sobre el sur de África, después de un largo viaje solitario.


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