Descubierto el primer sistema cuádruple de asteroides

Un investigador del Instituto Nacional de Investigación Astronómica de Tailandia (NARIT) ha descubierto la tercera luna que orbita el asteroide 130 Elektra, que se encuentra en el cinturón de asteroides. Esta es una gran novedad, lo que convierte a este objeto en el primer sistema conocido de asteroides cuádruples.

Revela los objetos más débiles del Sistema Solar

SPHERE es un conjunto de instrumentos instalados en el Very Large Telescope (VLT), en el norte de Chile. Hace posible la búsqueda de exoplanetas desde la superficie terrestre sorteando los problemas de la turbulenta atmósfera terrestre. La luz recolectada a través del espejo principal pasa a través de un sistema de óptica adaptativa (AO) que monitorea constantemente la fluctuación de la luz del objeto observado debido a la distorsión atmosférica. Luego, miles de actuadores realizan correcciones en tiempo real para compensar la distorsión más de mil veces por segundo.

Este proceso da como resultado una imagen mucho más nítida de lo que sería posible de otro modo. En un trabajo reciente, los investigadores han utilizado esta técnica y nuevos algoritmos para detectar nuevos satélites que orbitan asteroides conocidos en el archivo del Very Large Telescope (VLT). En concreto, estos algoritmos permitieron reducir el deslumbramiento de la luz de los principales asteroides con el objetivo de revelar objetos más débiles que se mueven.

La mayoría de los asteroides son solitarios, pero algunos evolucionan en parejas. En esta configuración, un objeto pequeño generalmente orbita alrededor de uno más grande. En raras ocasiones, se han descubierto sistemas de asteroides triples, con dos lunas orbitando un cuerpo más grande. Más recientemente, el instrumento SPHERE ha permitido la detección de un primer sistema cuádruple. Los detalles del estudio se publican en Astronomy & Astrophysics.

Elektra y sus tres acompañantes

El asteroide 130 Elektra evoluciona en la región exterior del cinturón principal de asteroides, entre Marte y Júpiter, y fue descubierto en 1873. Su diámetro es de unos 200 km.

Su primera luna no se vio hasta mucho después, en 2003. Esta roca de aproximadamente seis kilómetros de ancho completa una revolución de Elektra cada cinco días terrestres a una distancia de unos 1.300 km. Luego se vio una segunda luna en 2014. Es una roca de solo dos kilómetros de ancho que orbita a 500 km de Elektra. Lo recorre en 1,2 días.

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Un modelo tridimensional de 130 Elektra. Créditos: Instituto Astronómico de la Universidad Charles

Ahora sabemos que también está presente una tercera luna. esto no mide solo 1,6 km de ancho, orbitando el cuerpo principal cada dieciséis horas a una distancia de 344 km. Mientras que las dos primeras lunas se mueven en trayectorias más o menos circulares, este nuevo satélite sigue una órbita excéntrica en forma de huevo.

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Un diagrama de las órbitas de las lunas de Elektra. Créditos: NARIT/Anthony Berdeu

Puede que sea el primer asteroide cuádruple descubierto, pero 130 Elektra solo será probablemente no sea el último. De hecho, este método podría usarse para obtener imágenes de otros asteroides y planetas en el Sistema Solar, lo que podría revelar otros objetos ocultos.


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