Descubrimiento de nuevos plesiosaurios de agua dulce

Descubiertos hace más de doscientos años, los plesiosaurios se encuentran entre las criaturas marinas más icónicas de la era de los dinosaurios. La gran mayoría de estos reptiles evolucionaron en el mar, pero algunas especies podrían haberse adaptado a ecosistemas de agua dulce, especialmente en el desierto del Sahara.

plesiosaurios de agua dulce

Los plesiosaurios fueron un grupo de reptiles marinos muy extendidos en casi todos los mares desde el Triásico Superior hasta el Cretácico Superior. La mayoría de los fósiles se encuentran en depósitos marinos, pero algunos se encuentran en ambientes de agua dulce salobre de baja salinidad. En la revista Cretaceous Research, un equipo de paleontólogos informa del descubrimiento de los restos fósiles de tres nuevos especímenes en depósitos fluviales de agua dulce de la Formación Kem Kem, una vasta meseta rocosa del Cretácico Superior ubicada en Marruecos.

Los restos fósiles incluyen varios dientes, vértebras y un húmero. El húmero de 1,5 m de largo pertenece a juvenilmientras que las vértebras probablemente pertenecen a dos adultos jovenes acerca de tres metros de largo. Los dientes también muestran un fuerte desgaste, similar a los dientes de los espinosáuridos concurrentes en la región en este momento.

Si bien los plesiosaurios contemporáneos de la cercana Formación Bahariya, Egipto, son miembros de Polycotylidae, estos exhiben características de Leptocleididae. Estos plesiosaurios de cuerpo pequeño se distribuyeron ampliamente en ambientes costeros y no marinos durante el Cretácico temprano. Por otro lado, estos son Los primeros fósiles de plesiosaurio de agua dulce de Marruecos.

¿Estos animales se movían constantemente en este ambiente, como los delfines de río modernos, o podían cambiar entre ambientes de agua dulce y salada? Los paleontólogos se inclinan por la primera hipótesis. La abundancia de dientes encontrados sugiere que estos reptiles tenían cierto grado de tolerancia al agua dulce. Sin embargo, reconocen que el tema aún no está del todo resuelto.

plesiosaurios
Los huesos de plesiosaurio, como esta vértebra, son particularmente simples. Créditos: Universidad de Bath

Un entorno especialmente peligroso

Sabemos que el terópodo gigante Spinosaurus también cazaba en estas aguas. Aun así, los ambientes de agua dulce de esta región eran quizás menos peligrosos en comparación con los ambientes marinos.

A finales del Cretácico, las aguas de Marruecos albergaban un ecosistema sin igual. Donde la mayoría de los ambientes modernos y antiguos tienen una o dos grandes especies depredadoras, los Kem Kem fueron su hogar. al menos una docena al mismo tiempo. Con tantas amenazas y competencia, no sería de extrañar que algunos plesiosaurios emprendedores decidieran investigar las desembocaduras de los ríos, encogiéndose un poco en el proceso.