Descubrimiento de un agujero negro en nuestro patio trasero cósmico

Hace unos días, los astrónomos confirmaron el descubrimiento del agujero negro conocido más cercano. Este ogro, que es unas diez veces más masivo que nuestra estrella, evoluciona tan lejos de su compañero binario como la Tierra del Sol. Lo encontrarás a 1.600 años luz de distancia, en la constelación Serpentarius.

Según algunos modelos, nuestra galaxia podría albergar varias decenas de millones de agujeros negros. Hasta la fecha, los astrónomos solo han detectado unas 20, todas observadas en el dominio de rayos X mientras consumen una estrella compañera (o cualquier cosa que se acerque demasiado). Sin embargo, no todos los agujeros negros “brillan”. De hecho, la mayoría están inactivos y vagan por la galaxia esperando la próxima comida cósmica.

Kareem El-Badry, astrofísico del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, ha estado buscando estos ogros ocultos durante cuatro años. Como parte de una nueva campaña de investigación basada en datos de la nave espacial GAIA, que ha aclarado las posiciones, movimientos y otras propiedades de millones de estrellas en la Vía Láctea, el astrónomo anuncia que ha desenterrado un “cerca” de la Tierra.

Diez masas solares

En detalle, el Dr. El-Badry y su equipo detectaron una estrella muy similar al Sol a unos 1600 años luz de distancia, excepto que parecía “vibrar” de forma extraña, como si estuviera bajo la influencia gravitacional de una compañera invisible. Para profundizar en su trabajo, los astrónomos requisaron el telescopio Gemini North, en lo alto de Mauna Kea en Hawái, para medir la velocidad y el período de esta oscilación. De esta forma pudieron determinar las masas relativas de los dos objetos involucrados.

La técnica se usa con mayor frecuencia para detectar la presencia de exoplanetas que orbitan estrellas. Aquí, el objeto era de un calibre completamente diferente. De hecho, según las estimaciones, sería aproximadamente diez veces más masivo que el solYO. En otras palabras, solo puede ser un agujero negro. Este último, ahora llamado Gaia BH1, permanece relativamente lejos de su estrella compañera, a una distancia equivalente a la que separa la Tierra del Sol.

Tome el sistema solar, ponga un agujero negro donde está el sol y el sol donde está la tierra, y obtendrá este sistema.“Resume el Dr. El-Badry en un comunicado de prensa.

agujero negro de gaia
Impresión artística del Observatorio Gaia de la ESA con la Vía Láctea de fondo. Créditos: ESA

Este es el agujero negro más cercano conocido. Su descubrimiento también sugiere la existencia de una gran población de agujeros negros inactivos en sistemas binarios (de dos cuerpos).

Este nuevo descubrimiento también plantea preguntas sobre nuestro supuesto conocimiento de la evolución de estos sistemas binarios. El antepasado de este agujero negro debió ser una estrella de una veintena de masas solares, estiman los autores. Sin embargo, según las teorías actuales, la muerte de una estrella de este tipo y su posterior formación en un agujero negro debería implicar una explosión de supernova que normalmente habría perturbado gravemente a la segunda estrella. Sin embargo, esto nos parece completamente normal.