Descubrimiento de un planeta del tamaño de la Tierra en un intrigante sistema solar

El satélite TESS de la NASA acaba de detectar su segundo planeta similar a la Tierra. Este mundo, que fue descubierto a unos 101 años luz de la Tierra, alrededor de la misma estrella que el primero, puede contener agua líquida.

Nuevo planeta para TESS

Lanzado hace poco más de cuatro años, el Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito (TESS) ya ha identificado más de 280 planetas confirmados (y varios miles de candidatos). Uno de los más intrigantes es un mundo llamado TÚ 700 días que fue descubierto en 2020. Este objeto del tamaño de la Tierra está ubicado en la zona habitable de su estrella, llamada TOI 700, que está a unos 101,4 años luz de la Tierra. Más recientemente, un equipo del Laboratorio de Propulsión a Chorro identificó la presencia de un segundo planeta similar que también evoluciona en un área que permite el mantenimiento de agua líquida en la superficie.

Tenga en cuenta que TOI 700 es una estrella enano Rojo. Estos objetos, que constituyen alrededor del 75 % de todas las estrellas de la galaxia, son más pequeños y más fríos que el Sol. Por otro lado, generalmente son mucho más activo, liberando enormes columnas de plasma que podrían destruir toda esperanza de vida en los alrededores. Sin embargo, a diferencia de muchos de sus compañeros de la misma clase, TOI 700 parece relativamente tranquilo (sin evidencia de brotes en dos años de datos). Así podríamos imaginar condiciones favorables para el surgimiento de la vida.

TOI 700 representa aproximadamente 95% del tamaño de la Tierra. Por lo tanto, el planeta es probablemente rocoso. Gira alrededor de su estrella aproximadamente una vez cada 28 días terrestres y la muestra solo de un lado, como la Luna con la Tierra.

TÚ 700 planeta TESS
Representación artística de TOI 700 d. Créditos: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA

Un sistema compacto

El sistema también tiene otros dos planetas acercándose a su estrella. Así podríamos hacer una comparación con el famoso sistema TRAPPIST-1, que se encuentra a solo 39,5 años luz de la Tierra y que se sabe que reúne siete planetas del tamaño de la Tierra. El sistema TOI 700, aunque más lejano, será en cambio más fácil de estudiar ya que TRAPPIST-1 es una estrella más activa y más tenue.

Actualmente, los investigadores están observando el sistema con el Very Large Telescope en Chile utilizando su instrumento Echelle Spectrograph for Rocky Exoplanets and Stable Spectroscopic Observations (ESPRESSO). Este último, diseñado para caracterizar exoplanetas similares a la Tierra, podría hacer posible determinar las masas de los cuatro planetas del sistema. El equipo también planea usar el Telescopio James Webb y enfocarlo en el más grande de estos planetas, TOI 700 b.

Este nuevo descubrimiento muestra una vez más el valor de la misión extendida de TESS. Originalmente, se suponía que el barco operaría solo dos años. Su segunda extensión misionera, iniciada el pasado mes de septiembre, le llevará a continuar con su labor hasta octubre de 2024.