Descubrimiento del cuidado de cría más antiguo conocido en insectos

Los insectos del Jurásico llevaban racimos de huevos en sus patas. Los paleontólogos descubrieron recientemente evidencia de este comportamiento de crianza en fósiles notablemente bien conservados en China. Este sería el primer ejemplo de cuidado de cría en cualquier especie de insecto.

El cuidado de las crías mejora las posibilidades de supervivencia de las crías al brindar protección y/o acceso a los alimentos por parte de los padres (generalmente las hembras). Estos comportamientos evolucionaron de forma independiente y varias veces en varios grupos de animales, incluidos mamíferos, aves y dinosaurios. También están involucrados los artrópodos, en particular varias líneas de insectos. Sin embargo, pocos fósiles permitían documentar directamente un comportamiento tan efímero hasta ahora, de ahí el interés de este estudio publicado en la Actas de la Royal Society B: Ciencias Biológicas.

Huevos pegados a una pierna.

Un equipo de paleontólogos anuncia que ha excavado más de 160 fósiles de una antigua especie de chinche de agua llamada Karataviella popovi en la Formación Haifanggou, un depósito rocoso en el noreste de China. Estos animales habrían evolucionado en el período Jurásico, hace unos 163,5 millones de años.

Estos insectos tenían tres patas. La mesotibia era la del medio. Entre estos fósiles, el equipo identificó alrededor de 30 hembras adultas con un grupo de huevos. anclado a su midtibia izquierda. Los autores del estudio especulan que la tibia media derecha desocupada podría haber sido utilizada para mantener el equilibrio al nadar y alimentarse.

Dicho esto, todos estos huevos estaban dispuestos en cinco o seis filas de seis a siete especímenes unidos por un tallo corto. Cada huevo mide aproximadamente 1,14 a 1,20 mm. Estos últimos eran particularmente grandes en comparación con el tamaño total de las hembras que medían menos de trece milímetros de largo.

insectos Karataviella popovi huevos
un fósil de Karataviella popovi. Un racimo de huevos visible en una de sus patas. Créditos: Diying Huang

¿Promover el suministro de oxígeno?

Según los paleontólogos, las hembras primero secretaron una mucosidad pegajosa en la parte media de la pierna. Luego probablemente pusieron sus huevos directamente sobre él realizando movimientos específicos de flexión del abdomen.

Los autores también señalan que poner huevos grandes siempre tiene un costo. Estos últimos son de hecho más difíciles de airear con oxígeno que los huevos pequeños. Puede ser que al llevar huevos en su tibia media izquierda y permitir que se acunen al final de su tallo, estos insectos hayan maximizado el flujo de oxígeno del agua circundante a su descendencia en desarrollo.

Si se cree en esta hipótesis, entonces este nuevo descubrimiento representaría la evidencia directa más antigua del cuidado de las crías en los insectos, lo que hace retroceder el registro en más de 38 millones de años. Si es así, entonces las adaptaciones relevantes asociadas con la investidura materna de los insectos se remontarían al menos al Jurásico medio superior.