Descubrimiento: restos de vida de 3.400 millones de años

El análisis de rocas tomadas en Sudáfrica ha revelado microfósiles de vida microbiana que evolucionaron alrededor de respiraderos hidrotermales hace 342 mil millones de años. El descubrimiento podría ayudar a comprender cómo apareció la vida por primera vez en la Tierra. También podría tener implicaciones en exobiología, en nuestra búsqueda de seres vivos en el Sistema Solar.

El desarrollo de la vida tuvo lugar en etapas durante las cuales aparecieron gradualmente estados estructurados de la materia, intermedios entre lo no vivo y lo vivo. Pero, ¿dónde tuvieron lugar estas transformaciones? La cuestión ha sido durante mucho tiempo objeto de debate en biología. ¿Se formó la vida en un estanque pequeño y cálido? ¿O en el fondo marino alrededor de los respiraderos hidrotermales? Un artículo publicado en Avances de la ciencia no resuelve la cuestión, pero nos invita a inclinarnos hacia la segunda opción.

Microbios 3.42 mil millones de años

Como parte de un trabajo reciente, un equipo dirigido por la profesora Barbara Cavalazzi, de la Universidad de Bolonia, de hecho ha descubierto microfósiles que atestiguan la presencia de vida alrededor de los respiraderos hidrotermales que existen. 3,42 mil millones de años. Estos restos de vida fueron aislados de rocas extraídas del cinturón de piedra verde de Barberton en Sudáfrica.

“Hemos encontrado evidencia excepcionalmente bien conservada de microbios fosilizados que parecen haber prosperado a lo largo de las paredes de las cavidades creadas por el agua caliente de los sistemas hidrotermales a pocos metros por debajo del lecho marino”., especifica el investigador en un comunicado de prensa. “Los hábitats subterráneos, calentados por la actividad volcánica, probablemente albergaron algunos de los ecosistemas microbianos más antiguos de la Tierra y este es el ejemplo más antiguo que hemos encontrado hasta la fecha”..

Los filamentos microfósiles descubiertos en Sudáfrica están tan bien conservados que los investigadores pudieron identificar paredes celulares ricas en carbono y núcleos distintos. Las altas concentraciones de níquel aislado en estos fósiles también indican que fue arqueas procariotas, formas de vida que evolucionan hoy en día en ambientes anóxicos (libres de oxígeno), confiando en en metano para alimentar su metabolismo.

vida 3.4 mil millones de años
La piedra en la que se encontraron los fósiles. Créditos: B. Cavalazzi et al.

Tan antiguos como son estos fósiles, sabemos que la vida en la Tierra probablemente sea aún más antigua. Los relojes moleculares sugieren que de hecho puede haberse desarrollado hace al menos cuatro mil millones de años. Los fósiles más antiguos descubiertos hasta la fecha (en Groenlandia, aunque esto se discute) también tienen 3,77 mil millones de años.

El estudio también podría tener implicaciones en el campo de la exobiología, posiblemente mejorando nuestras posibilidades de encontrar vida más allá de la Tierra. Luego, nuestros ojos se vuelven hacia Europa (Júpiter) y Encelado (Saturno), dos lunas heladas capaces de soportar la actividad hidrotermal en el fondo de su océano subterráneo.


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