Desde el nacimiento hasta la muerte, un estudio rastrea la vida de un mamut lanudo

Al analizar uno de sus colmillos, los investigadores pudieron proporcionar recientemente un libro de registro de los movimientos de un mamut lanudo a lo largo de sus 28 años de vida. Este trabajo ha sido publicado en la revista Ciencia.

Dado que los mamuts desaparecieron hace unos 10.000 años, muy recientemente en escalas de tiempo evolutivas y geológicas, los investigadores pueden extraer ADN de sus huesos para secuenciarlo. Este trabajo permitió dar respuesta a varias cuestiones generales, como la proximidad de los mamuts de Alaska a los de Siberia. Sin embargo, esta información genética, en última instancia, nos dice poco sobre la vida de estos antiguos paquidermos.

Para obtener más información, un equipo de investigadores se centró recientemente en las firmas isotópicas de uno de los colmillos de Kik, un mamut lanudo macho cuyos restos se encontraron en 2010.

Un libro de registro real

De hecho, los colmillos de estos animales crecieron en capas. La punta del colmillo apuntaba hacia la punta de su nariz poco después del nacimiento, mientras que la base representa el final del camino. En el medio, obtiene una grabación de prácticamente todos los días de su vida. “Si haces zoom con un microscopio”, explica Matthew Wooller de la Universidad de Alaska, “Es posible que veas bandas diarias individuales”.

Los investigadores se centraron principalmente en el estroncio, un elemento que se presenta en cuatro versiones estables o isótopos. Todos los días, Kik comía hierba, que contenía niveles de estroncio que reflejaban los de las rocas subyacentes. Y esos mismos niveles de estroncio luego se integraron en la “capa diurna” de sus defensas. Los científicos también observaron otros elementos como oxígeno, nitrógeno y carbono, que proporcionaron información adicional sobre la ecología.

Este trabajo ha permitido reconstruir con bastante fidelidad el viaje de este mamut por Alaska, antes de su muerte a los 28 años.

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Crédito: JR Ancheta / Universidad de Alaska Fairbanks

¿Una vida más solitaria alrededor de los 15 años?

Hace más de 17.000 años, Kik habría pasado la mayor parte de su tiempo en el centro de Alaska, una región conocida por ser menos montañosa. En aquel entonces, el mundo todavía estaba en el apogeo de la última edad de hielo, pero los glaciares no fluían sobre la mayor parte de este país en ese momento. El entorno parecía más alfombrado de pastizales secos y frescos, tal vez similares a las estepas de Mongolia de hoy.

Luego, alrededor de los 15 años, sus hábitos de viaje cambiaron. Entonces, Kik habría pasado mucho más tiempo al norte, donde hoy se encuentran el Refugio de Vida Silvestre del Ártico y la Reserva Nacional de Petróleo. Durante los dos últimos años de su vida, sus movimientos se ralentizaron, confinándose casi exclusivamente a un área más pequeña por encima del Círculo Polar Ártico.

Alrededor de los 28 años, un pico de isótopos de nitrógeno registrado sugirió que Kik estaba sufriendo de hambre. Para los autores, esta es probablemente la razón de su muerte, cuando aún era de mediana edad. En cuanto a por qué Kik se estaba muriendo de hambre, los investigadores solo pueden especular. ¿Podría un episodio de sequía haber marchitado el paisaje, o tal vez resultó herido en combate, lo que habría limitado su movilidad?

Este trabajo permite así comprender mejor el comportamiento de estos animales. Por ejemplo, al igual que algunas especies de elefantes modernas en las que los machos jóvenes son expulsados ​​de las manadas dirigidas por hembras a la edad de 15 o 16 años, Kik habría llevado visiblemente una vida más solitaria a la misma edad, habiendo crecido en el círculo familiar.

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Impresión artística de un mamut lanudo macho adulto hace 17.100 años. Crédito: James Havens / The Havens Studio

Todavía preguntas

Finalmente, aunque Kik viajó gran parte de Alaska, parece que nunca se aventuró hacia el oeste para cruzar el puente terrestre que luego conectaba Alaska con Rusia. Esto podría sugerir que el cruce intercontinental no fue un camino fácil. Sin embargo, los movimientos de Kik no deben extrapolarse al comportamiento de los mamuts lanudos como especie.

En el futuro, al Dr. Wooller y su equipo les gustaría ver y examinar más colmillos de mamut. Este trabajo podría ayudar a responder otras preguntas. ¿Han evolucionado estos patrones de viaje a lo largo de los milenios a medida que cambiaba el clima? ¿Las hembras de mamuts y sus rebaños frecuentaban diferentes partes de Alaska?


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