Después del mamut lanudo, los científicos ahora quieren eliminar al icónico tigre de Tasmania.

Thylacinus cynocephalis en el zoológico de Hobart, Tasmania. Crédito: dominio público.

El tilacino (Thylacinus cinocéfalo), comúnmente conocido como el tigre de Tasmania, era un animal muy peculiar. Parecía exactamente un perro o un lobo y tenía las rayas de un tigre, pero era un marsupial. Es el tipo de combinación extraña que pocos lugares aparte de Australia pueden presumir.

La historia del declive del tilacino está inherentemente ligada a la de los humanos. Tan pronto como los primeros cazadores-recolectores entraron en escena, el tilacino se vio en serios problemas. A medida que los humanos expandieron su alcance por todo el continente, el rango del marsupial solo disminuyó. Cuando los humanos introdujeron el dingo (Canis lupus dingo) a Australia hace varios miles de años, el tilacino casi fue eliminado por la competencia. Pero aún se podría encontrar una población aislada en Tasmania, aunque tampoco duraría.

En el siglo XIX, los colonos europeos vieron a los depredadores marsupiales como una plaga que dañaba a sus ovejas. Pagaron una recompensa de £ 1 por cadáver (buen dinero en ese momento), lo que colocó al tilacino en la cúspide de la extinción. En 1909, se retiraron las recompensas, pero ya era demasiado tarde. Solo quedaron un par de ejemplares en libertad, que fueron incautados por zoológicos. El 7 de septiembre de 1936, el último tigre de Tasmania murió en un zoológico de Hobart, Australia.

Y así la historia de toda una especie llegó a un triste y amargo final. ¿O lo tiene?

Vibraciones de Jurassic Park

Un tilacino o ‘lobo de Tasmania’, o ‘tigre de Tasmania’ en cautiverio, alrededor de 1930. Crédito: Hulton Archive.

En 2021, Colossal Biosciences, una startup de ingeniería genética de EE. UU. fundada por el empresario tecnológico Ben Lamm y el profesor de genética de Harvard George Church, anunció su noble plan para acabar con el mamut lanudo utilizando tecnología de edición de genes de vanguardia como CRISPR. A principios de este año, la compañía de biotecnología con sede en Dallas recibió una infusión de financiamiento de la serie A de $ 60 millones dirigida por Thomas Tull y At One Ventures. Ahora, la startup ha anunciado que se embarcará en una segunda misión, la de resucitar al tilacino.

Con este objetivo, Colossal se ha asociado con la Universidad de Melbourne y su Laboratorio de Investigación de Restauración Genética Integrada Thylacine, dirigido por el Dr. Andrew Pask. En 2017, Pask y sus colegas secuenciaron por primera vez el genoma de la tilacina de una cría de tilacina que murió en 1909 y desde entonces se ha conservado en alcohol. Este análisis mostró que la especie extinta está más relacionada con el canguro que con el dingo, entre muchas otras cosas, como una fuerte caída en la diversidad genética correspondiente a una caída en la población que comenzó hace unos 70 000-120 000 años, mucho antes de que los humanos llegaran a la Tierra. continente australiano.

Pero, ¿cómo se hace para resucitar una especie extinta? No es una tarea trivial, eso es seguro.

En el caso del mamut lanudo, el plan es insertar secuencias de ADN de muestras de colmillos, huesos y otros tejidos de mamut en células madre de su pariente cercano, el elefante asiático. El elefante asiático solo se diferencia del mamut lanudo en alrededor de 1,4 millones de bases de ADN, lo que corresponde a más de 1600 genes que codifican proteínas que deberían editarse. Entre ellos se encuentran los genes que codifican el pelo denso y la grasa gruesa del mamut, que les permiten soportar el frío, junto con sus cráneos distintivamente abovedados.

Después de extraer el ADN de un óvulo de elefante y reemplazarlo con ADN editado de mamuts lanudos usando CRISPR, el siguiente paso sería implantar el embrión en un útero artificial revestido con tejido uterino cultivado a partir de células madre. Si todo sale según lo planeado, el útero artificial gestaría un bebé híbrido de mamut-elefante lanudo de 200 libras durante dos años. El animal resultante sería en parte elefante, en parte mamut. En última instancia, estos híbridos serían liberados en la naturaleza en la tundra ártica que se derrite, donde las manadas de cuasi-mamuts ayudarían a derribar los árboles y la vegetación que absorben la luz del sol, fomentando así los pastizales que ayudarían a mantener el suelo más frío y protegerían el permafrost del derretimiento y liberando metano, un gas de efecto invernadero muy potente. El objetivo es lograr todo esto para 2027.

Pero digamos que todo va bien. El animal resultante sería en parte elefante, en parte mamut. En última instancia, estos híbridos serían liberados en la naturaleza en la tundra ártica que se derrite, donde las manadas de cuasi-mamuts ayudarían a derribar los árboles y la vegetación que absorben la luz del sol, fomentando así los pastizales que ayudarían a mantener el suelo más frío y protegerían el permafrost del derretimiento y liberando metano, un gas de efecto invernadero muy potente. El objetivo es lograr todo esto para 2027.

Eso es muy ambicioso y muchas cosas podrían y probablemente saldrán mal. Pero resucitar al tilacino suena más fácil. El tigre de Tasmania solo se extinguió hace cien años, frente a los 10.000 años que han transcurrido desde el último mamut lanudo murió varado en la isla Wrangler en el Océano Ártico. Esto significa que es mucho más fácil extraer ADN viable del tilacino en comparación con el mamut lanudo, cuyo código genético está degradado y sujeto a todo tipo de errores.

Alto riesgo, alta recompensa

Un árbol filogenético que muestra la relación del tilacino con otros marsupiales dasuridos. Crédito: Universidad de Melbourne.

No es la primera vez que alguien intenta resucitar al tigre de Tasmania. En 1999, científicos australianos querían clonar al animal extinto utilizando ADN extraído de especímenes alojados en el Museo Australiano. Sin embargo, el proyecto se desechó solo unos años después de que se hizo evidente que la calidad del ADN no funcionaba.

Aunque muchas cosas han cambiado desde entonces. Los científicos tienen a su disposición herramientas mucho más avanzadas, como dispositivos de secuenciación de genes más sofisticados y confiables, CRISPR para cortar y pegar nucleótidos (los componentes básicos del ADN) y algoritmos de aprendizaje automático que pueden identificar regiones del genoma que se supone que cumplen funciones particulares.

Sin embargo, seguirá siendo un gran desafío. Al igual que el mamut lanudo necesita células de elefante como andamio, Colossal planea tomar células del pariente vivo más cercano del tilacino, un marsupial parecido a un ratón conocido como dunnart de cola gorda (Sminthopsis crassicaudata). Usando herramientas sofisticadas de inteligencia artificial, los científicos identificarían todas las regiones donde el ADN de dunnart y thylacine difieren entre sí. Entonces se trata de reemplazar los genes del dunnart e insertar secuencias de tilacina en su lugar usando CRISPR para construir esencialmente una célula de tilacina y, en última instancia, un embrión de tilacina.

El embrión podría crecer dentro de la bolsa de un marsupial sustituto, como el dunnart, o en una cámara de microfluidos que imita artificialmente la bolsa del marsupial. Y al igual que el mamut lanudo, el plan es reconstruir estos híbridos de tilacino, lo que podría ayudar a restaurar los ecosistemas a un estado anterior menos perturbado. Tendrían que criarse docenas de estos animales para que esta reconstrucción tenga una oportunidad de éxito.

“Este es un momento histórico para la investigación marsupial y estamos orgullosos de asociarnos con Colossal para hacer realidad este sueño”, dijo el Dr. Pask en un comunicado. “La tecnología y los aprendizajes clave de este proyecto también influirán en la próxima generación de esfuerzos de conservación de marsupiales. Además, la reconstrucción del tilacino en el paisaje de Tasmania puede frenar significativamente la destrucción de este hábitat natural debido a las especies invasoras. El tigre de Tasmania es icónico en la cultura australiana. Estamos emocionados de ser parte de este equipo para traer de vuelta esta especie única y fundamental que la humanidad erradicó previamente del planeta”.

Si ni el mamut lanudo ni el tilacino reviven, Colossal dice que todo su trabajo no será en vano. Las tecnologías en las que están trabajando actualmente podrían usarse para conservar las especies vivas que están al borde de la extinción, así como permitir una comprensión más profunda del cambio evolutivo en innumerables especies críticas. Por ejemplo, estos avances podrían ayudar a equipar a otras especies con genes que les permitan resistir a los patógenos o soportar mejor el calor y la sequía provocados por el cambio climático.

Se podría argumentar que todas las decenas de millones de dólares canalizados en estos proyectos se desperdiciarán cuando podrían usarse para financiar una conservación más realista. Eso es ciertamente un punto válido. Más vale prevenir que curar, después de todo. Cada vez que está empujando los límites de la ciencia, siempre corre el riesgo de llegar a un callejón sin salida que no lleva a ninguna parte. Pero las recompensas bien pueden valer la pena.