Di adiós al algodón o al cuero. Tu próximo bolso podría estar hecho de hongos

A la izquierda, Ajram Zamani trabajando en el laboratorio con su equipo. Crédito de la imagen: Los investigadores.

Cuando pensamos en los impactos ambientales, la industria de la moda no es el primer sector que normalmente nos viene a la mente, pero tal vez debería hacerlo. Los textiles dependen en gran medida de productos petroquímicos que provienen de la misma industria de combustibles fósiles que está impulsando el cambio climático, por lo que es más importante que nunca encontrar un camino a seguir, comenzando con los textiles que usamos actualmente.

En un nuevo estudio, un equipo de investigadores descubrió cómo aprovechar el poder de los hongos para convertir los desechos de alimentos en sustitutos sostenibles del papel y el algodón. Se necesita menos tiempo para producir que los sustitutos existentes que ya están en el mercado y es 100% de base biológica. Una idea beneficiosa para todos que podría ofrecer una solución potencial para la huella ambiental de la moda.

“Esperamos que puedan reemplazar el algodón o las fibras sintéticas y el cuero animal, que pueden tener aspectos ambientales y éticos negativos”, dijo Ajram Zamani, investigador principal del proyecto, en un comunicado. “En el desarrollo de nuestro proceso, hemos tenido cuidado de no utilizar productos químicos tóxicos ni nada que pueda dañar el medio ambiente”.

La huella de la industria de la moda.

La industria de la moda es un actor importante en la economía moderna, con un valor total de más de 2,5 billones de dólares y emplea a 75 millones de personas en todo el mundo. El sector ha experimentado un gran crecimiento en las últimas décadas, pero eso ha tenido un costo. Cuentas de producción de moda por 10% de las emisiones de carbono de la humanidad, con 85% de todos los textiles ir al basurero todos los años.

Se produce más ropa que nunca, ya que la moda rápida nos empuja a buscar ropa a un ritmo frenético. Las estimaciones sugieren el número de prendas de vestir producidas cada año. se ha duplicado desde 2000, y solo una fracción de eso se recicla. Esto ha generado muchas críticas contra las marcas de moda, además de las condiciones generalmente peligrosas para sus trabajadores. Aquí es donde los hongos podrían entrar en juego.

Esta billetera fue hecha de hongos. Las fibras fúngicas se pueden convertir en hilo (izquierda) o en un sustituto del cuero (derecha). Créditos de la imagen: Akram Zamani.

El poliéster, una forma de plástico derivado del petróleo, ha superado en gran medida al algodón como principal impulsor de la producción textil. Esto ha tenido una amplia gama de consecuencias ambientales, incluidas las emisiones de gases de efecto invernadero y la contaminación del aire, el suelo y las aguas subterráneas por microplásticos y tintes sintéticos utilizados en la fabricación de ropa.

Otros materiales comparten preocupaciones similares, como el cuero. Lo conocemos como un material fuerte, duradero y duradero, pero viene con una larga lista de problemas ambientales, comenzando con el bronceado. El método de curtido más común se basa en cromo, un metal pesado que en grandes cantidades puede ser peligroso para los humanos y el medio ambiente. La industria del cuero también requiere la matanza de animales, lo que puede plantear problemas éticos (y ambiental) preocupaciones.

Con esto en mente, Zamani y un equipo de investigadores en Suecia se propusieron encontrar un camino a seguir, creando materiales sostenibles derivados de hongos. Ellos son no los primeros para producir una alternativa fúngica. Sin embargo, afirman que su producto puede igualar el cuero real y alcanzar una tasa de producción que podría satisfacer de manera realista las demandas del mercado.

Los procesos de producción

Aún no se ha publicado un estudio completo y la información aún es algo escasa, pero Zamani explica que la mayoría de los materiales fúngicos están hechos de hongos cosechados o de hongos que crecen en una capa encima de los desechos de alimentos o aserrín. Esto requiere mucho tiempo para producir suficientes materiales fúngicos. Mientras tanto, el hongo que usa se sumerge en agua y solo tarda un par de días en crecer.

Además, algunos de los cueros a base de hongos actualmente en el mercado utilizan recubrimientos o capas de polímeros sintéticos derivados del petróleo que son perjudiciales para el medio ambiente, lo que significa más emisiones de gases de efecto invernadero. Esto contrasta con el enfoque utilizado por Zamani y su equipo, ya que solo utilizaron materiales naturales, haciéndolos biodegradables y sostenibles.

Los investigadores trabajaron con una cepa fúngica específica, Rhizopus delemar, comúnmente encontrado en alimentos en descomposición. Para alimentarlo recogían pan de supermercado sin vender, que secaban y molían en pan rallado. El hongo se alimentaba del pan y producía fibras naturales muy pequeñas hechas de quitina y quitosano que se acumulaban en sus paredes celulares.

Dos días después de la alimentación, el equipo recolectó las células y eliminó los subproductos que podrían usarse en alimentos o piensos, como proteínas y lípidos. Sin embargo, lo que en realidad buscaban era un residuo gelatinoso, una especie de pegote hecho de las paredes celulares fibrosas. Esto se hilaba en hilo, que se puede usar en ropa e incluso en suturas.

Los investigadores llevaron a cabo una serie de pruebas de prueba y error y ahora han creado múltiples capas de estas láminas fúngicas. Estos se tratan con curtientes a base de árboles para suavizarlos y álcalis para darles fuerza. Finalmente, la flexibilidad y la resistencia se mejoran mediante un tratamiento a base de glicerol y un aglutinante de base biológica, que produce un material que imita el cuero animal real.

Sin embargo, este no es el final del camino. El equipo todavía está trabajando para mejorar aún más sus productos fúngicos. Recientemente comenzaron a probar otros tipos de desperdicios de alimentos para cultivar hongos, incluidas frutas y verduras. Están particularmente interesados ​​en la pulpa que queda después de exprimir el jugo de la fruta. En lugar de tirarlo, también podrían usarlo para hongos.

El estudio fue presentado en una reunión de la American Chemical Society (ACS) y aún no ha sido revisado por pares.