Dibujamos mal a estos “gatos con dientes de sable”

Representaciones anteriores han mostrado felinos dientes de sable con caninos superiores expuestos. Sin embargo, un estudio reciente que combina fósiles y especímenes existentes revela una apariencia diferente de la vida, al menos para una de las especies de gatos con dientes de sable más comunes en la historia antigua de la Tierra.

Homotherium latidens fue el gato con dientes de sable del Pleistoceno del Viejo Mundo más poderoso. Según el registro fósil, la especie apareció por primera vez alrededor cuatro millones de añosevolucionando a través de Eurasia, antes de extinguirse hace unos 10.000 años.

Este animal, que medía aproximadamente 1,8 metros de largo para 1,1 metros de altura, lucía caninos anchos en forma de sable y aserrados, poderosas extremidades delanteras, una espalda en retroceso y un bulbo óptico agrandado. En resumen, todos estos son elementos clave que le permiten cazar a los animales más grandes del Pleistoceno.

Dicho esto, un estudio publicado el mes pasado en la revista Quaternary Science Reviews sugiere que muchas reconstrucciones artísticas deHomotherium latidens estan equivocados.

Nuevos datos sobre la mesa

En un artículo publicado en 2009, Mauricio Antón, artista paleontólogo y experto en gatos con dientes de sable, concluyó que los dos grandes caninos distintivos de este gran depredador habría sido visible incluso en reposo. En otras palabras, en ese momento se pensaba que Homotherium encajaba en el perfil estereotipado del gato con dientes de sable. Sin embargo, más recientemente, el Sr. Antón ha comenzado a preguntarse si él y otros investigadores paleontológicos estaban finalmente equivocados sobre la dentición de este felino.

Durante mucho tiempo, casi todo lo que sabemos sobre los gatos con dientes de sable provino de fósiles y disecciones de los grandes felinos modernos. ” Solo que, cuando diseccionas este tipo de animal, como un león o un tigre, los labios están en una posición especialporque los músculos que controlan los labios están relajadoss”, explica el paleoartista.

Luego, en 2016, mientras miraba una película hecha por él mismo de un león macho vagando por el delta del Okavango, el investigador notó algo que nunca antes había visto. El labio inferior del animal se contrajo cuando la boca se cerró, envolviendo la punta del canino incluso antes de que se cerrara por completo.

gato dientes de sable Homotherium latidens
un cráneo deHomotherium latidens en comparación con la de un león moderno. Créditos: Mauricio Antón

Caninos almacenados en el interior

Para comprender las implicaciones de su observación, el Sr. Antón y un equipo de científicos finalmente revisaron sus hallazgos con nuevos ojos. También hicieron una tomografía computarizada en 3D de un fósil deHomotherium latidens viejo completo tres millones de años excavado hace unos años en Perrier, Francia.

Con estos nuevos datos en la mano, los investigadores pudieron deducir la apariencia de vida de este felino extinto con mucha más precisión que antes. Sus estudios confirmaron que simplemente no había espacio para que el labio inferior y el tejido blando encajaran entre el canino superior de Homotherium y la encía. Por otro lado, había espacio para que los caninos fueran oculto contra la parte cerrada de la mandíbula inferior.

Ya sea que estuvieran escondidos o no en reposo, los “dientes de sable” de estos grandes depredadores eran capaces de cortar las arterias del cuello con una precisión formidable en caso de ataque. La presa luego perdió sangre y se desmayó en segundos.

Nótese que si los caninos superiores de Homotherium midieran entre siete y ocho centímetros de largolas del gato dientes de sable más grande que se conoce, Smilodon fatalis, mide quizás seis pulgadas. Por lo tanto, estos nuevos descubrimientos no se aplican a este antiguo gigante: ninguna mandíbula podría acomodar tales colmillos.