Diez nuevos mamíferos antiguos descubiertos gracias a las hormigas

Un equipo de paleontólogos anuncia que han identificado una docena de especies de mamíferos antiguos hasta ahora desconocidos para la ciencia. Este nuevo descubrimiento podría no haber sido posible con el apoyo de miles de pequeñas hormigas particularmente agresivas. Los detalles del estudio son publicados por el Instituto de Paleontología de Vertebrados de Rochester.

Pincel, pincel, pico, cincel o incluso colador, todos los paleontólogos enviados al campo llevan consigo todo tipo de herramientas básicas necesarias para la realización de las excavaciones. En algunas partes del mundo, hormigas cosechadoras también puede echar una mano.

La mayoría de las especies de hormigas cosechadoras viven en madrigueras subterráneas ubicadas bajo montículos de tierra. Los insectos fortifican estos montículos cubriéndolos con pedazos de roca y otros materiales resistentes, incluyendo fósilesa veces viajando varias decenas de metros para conseguir algo con lo que trabajar.

Este es particularmente el caso de las tierras baldías de Wyoming, Nebraska y Dakota del Sur, en los Estados Unidos. Los fósiles son abundantes aquí y se pueden encontrar en suelos sueltos. Identificar las piezas más grandes no suele ser un gran problema. Sin embargo, es más difícil para los fósiles más pequeños. Aquí es donde entran estas hormigas.

Dadas estas limitaciones de tamaño, los hormigueros cosechadores son realmente una verdadera ganga en el mercado. búsqueda de fósiles de microvertebrados. Ocasionalmente también se encuentran dientes de mamíferos, lo que evita que los paleontólogos pasen horas en el campo tamizando arena y tierra. En otras palabras, las hormigas hacen la mayor parte del trabajo y los investigadores solo tienen que ayudarse a sí mismos a costa de unos pocos bocados.

Diez nuevas especies antiguas

En 2015, un cazador de fósiles aficionado en el condado de Sioux, al noroeste de Nebraska, notó una asombrosa variedad de dientes y mandíbulas fosilizados sobre hormigueros en su propiedad. Consciente del valor de su botín, envió muestras a Clint Boyd, un paleontólogo de la región.

Se dice que durante los últimos siete años, el Dr. Boyd identificó los restos de más de 6.000 especímenes identificable, incluyendo representantes de diez nuevas especies.

hormigas cosechadoras de fósiles
A la izquierda, una vista aérea del hormiguero. Los dientes de los mamíferos se encuentran entre las partículas más oscuras. A la derecha, dientes y mandíbulas de antiguas musarañas. Créditos: Clint Boyd/Rochester Institute of Vertebrate Paleontology

Estas nuevas especies incluyen un pariente de los castores, un pariente de las ardillas modernas o incluso el miembro más pequeño de un grupo de roedores extinto hace mucho tiempo conocido como Eomyidae. Todos estos animales evolucionaron hace 33 a 35 millones de años.

Este trabajo arroja nueva luz sobre la diversidad de mamíferos que existían en América del Norte en este momento, ya que el clima se estaba enfriando considerablemente. Comprender estos datos podría ayudar a los científicos a predecir mejor cómo los mamíferos actuales podrían responder al cambio climático.