¿Dónde instalará la NASA su primera base lunar?

El programa Artemis de la NASA tiene como objetivo regresar a la Luna para quedarse allí. Para apoyar esta presencia humana permanente, los investigadores están trabajando en el diseño de una estación orbital y un campamento base ubicado en la superficie. Sin embargo, la Luna es grande. Entonces, ¿dónde vamos a poner nuestras maletas?

Para empezar, el futuro campamento base de la NASA en la Luna constará de tres estructuras. Un rover sin presión transportará a los astronautas por el sitio. Un segundo rover presurizado permitirá viajes más largos lejos del puesto de avanzada. Finalmente, estará el propio hábitat superficial que será capaz de albergar cuatro humanos a la vez.

En la Tierra, la elección de un apartamento o una casa debe favorecer sobre todo la ubicacion. Es lo mismo en la Luna. Los planificadores de misiones deben centrarse en sitios con fácil acceso a la energía solar, un buen enlace de comunicación con la Tierra y pendientes modestas para acceder a la áreas permanentemente sombreadas cerca.

Estos ambientes probablemente contienen depósitos de agua helada. Este recurso esencial podría extraerse para beberlo, pero también transformarse para generar oxígeno o producir combustible para cohetes.

Sin embargo, la distribución y abundancia de este hielo de agua aún plantea dudas. Existe una necesidad creciente de recopilar más datos orbitales sobre la forma y la estructura de estas áreas sombreadas.

luna nuclear artemisa
Impresión artística de dos astronautas trabajando en la Luna. Créditos: NASA

Recientemente, Holly Brown y su equipo de la Universidad de Arizona compilaron observaciones que indicaban la presencia de agua y otras moléculas “volátiles” de diez conjuntos de datos de detección remota en sesenta y cinco áreas permanentemente sombreadas.

Durante su trabajo, los investigadores identificaron ocho ambientes con el mayor potencial de recursos. Entre ellos se encuentra el cráter Faustini. Esta depresión ubicada cerca del polo sur de la Luna parece mostrar la mayor concentración de hielo de agua. Se dice que el cráter Haworth, también en el polo sur lunar, tiene el mayor tonelaje de superficie.

Tomando todos estos datos juntos, el área de Shackleton-Gerlache Ridge se erige como un inmueble valioso. Esta cresta ubicada entre los cráteres Shackleton y de-Gerlache, que es una región muy brillante, también ha sido identificada como una zona de aterrizaje potencial para el próximo aterrizaje humano en la Luna planeado como parte de la misión. Artemisa IIIprevisto para 2025 o 2026.

El sitio también permitiría el acceso a dos áreas permanentemente sombreadas con altas calificaciones potenciales. Varios puntos también permanecen iluminados por el Sol durante más del 90% del año, mientras que las pendientes que conducen a posibles depósitos de hielo de agua parecen bastante suaves.

base lunar de la nasa
El área de Shackleton-Gerlache Ridge es una propiedad inmobiliaria valiosa. Créditos: JAXA/NHK/Paul Spudis

Se espera que varias próximas misiones e instrumentos de la NASA agreguen detalles esenciales a la comprensión actual de la distribución de los volátiles lunares polares. Pensamos en particular en la ShadowCam, que volará a bordo del Orbitador Lunar Pathfinder de Corea, recientemente bautizado como Danuri. Danuri será la primera misión lunar del Instituto de Investigación Aeroespacial de Corea. Se lanzará en agosto sobre un cohete Falcon 9.

ShadowCam evaluará estas áreas sombreadas con más detalle para preparar y facilitar su exploración futura. El instrumento fue diseñado para ser más de doscientas veces más sensible que los lectores de imágenes anteriores. Estos conjuntos de datos serán necesarios para guiar la decisión sobre la ubicación de los puestos avanzados de recursos lunares.

base lunar de la nasa
Representación artística de la ShadowCam. Créditos: Universidad Estatal de Arizona

Finalmente, recuerda que Estados Unidos no es el único que quiere establecer una base permanente en la Luna. De hecho, China y Rusia también están en el lugar como parte de un proyecto conjunto. Las dos partes han comunicado pocos detalles sobre el tema, pero parece que esta futura base de investigación se ubicará al nivel del Polo Sur.