El apetito humano por los huevos ayudó a llevar a esta ave gigante australiana a la extinción

Hace más de 50.000 años, el territorio de lo que hoy es Australia estaba poblado, entre otras, por pájaros de gran tamaño. Uno de ellos, genyornis newtoni, pesaba unos 250 kilogramos. Pero su tamaño no le sirvió de mucho contra los humanos. El ave gigante desapareció hace 45.000 años, lo que llevó a los investigadores a preguntarse si fueron los humanos o los cambios ambientales los que llevaron a la extinción del ave. Ahora, un nuevo estudio sugiere que de hecho fueron humanos.

Genyornis fue una de las megafauna prehistóricas de Australia, junto con lagartos como Megalania. Crédito de la imagen: Investigadores.

En los últimos años se han encontrado fragmentos de cáscara de huevo que datan de hace miles de años en toda Australia, con evidencia que muestra que habían sido cocinados previamente. Pero la identidad de los huevos ha sido objeto de un acalorado debate entre los investigadores. Ahora, un equipo global ha confirmado la identidad de que los huevos eran de hecho de genyornis newtoni.

“El tiempo, la temperatura y la química de un fósil dictan cuánta información podemos recopilar”, dijo el coautor y profesor Matthew Collins en un comunicado. “Las cáscaras de huevo están hechas de cristales minerales que pueden atrapar herméticamente algunas proteínas, preservando estos datos biológicos en los entornos más duros, potencialmente durante millones de años”.

Esto hace más que simplemente resolver una curiosidad sobre las cáscaras de huevo: insinúa cómo el pájaro encontró su desaparición.

No solo el cambio climático

El clima de la Tierra pasó por grandes cambios durante el Pleistoceno, un período entre hace 2,6 millones y 12.000 años. Las glaciaciones provocaron que el nivel del mar subiera y bajara, lo que provocó la desaparición de grandes animales. La lista incluida mamuts en europa y perezosos en las Américasentre muchas otras criaturas gigantes que acaban de desaparecer del planeta.

Pero esto no cuenta la historia completa.

Los humanos llegaron a Australia hace al menos 65.000 años, cuando muchos animales grandes vagaban por el continente. Dentro de los siguientes 20.000 años más o menos, la mayoría de estas especies se extinguieron. La influencia de los humanos es creido haber contribuido a su rápida extinción, pero es difícil encontrar evidencia que respalde esto, ya que sucedió tan rápido.

La cáscara de huevo de Genyornis se encuentra en una gran área de Australia y el viento la descubre regularmente. Crédito de la imagen: Investigadores.

Sin embargo, hay una excepción. Los investigadores han encontrado en años recientes miles de fragmentos de cáscara de huevo que datan de más de 55.000 años. Aunque muchos creían que los huevos eran de genyornis newtoni, no todos estaban a bordo, lo que generó un debate entre los científicos que duró años. Ahora, un nuevo estudio puede haber cerrado la brecha.

El objetivo inicial era obtener ADN antiguo a partir de trozos de concha para identificar la especie. Pero el material genético no sobrevivió al duro clima australiano, por lo que los investigadores recurrieron a una técnica relativamente nueva para analizar otro componente clave de los huevos: sus proteínas. Esto permitió comparar las secuencias de proteínas antiguas con las de especies vivas, lo que a su vez permitió a los investigadores confirmar que los huevos eran de genyornis newtoni y no de otras especies (como el también extinto malleefowl gigante Progura). Los investigadores creen que los humanos que llegaron a lo que ahora es Australia estaban acostumbrados a comer los huevos de otras aves grandes, basándose en cáscaras de huevo de avestruz del Pleistoceno encontradas en África y Asia.

“Si bien los avestruces y los humanos han coexistido a lo largo de la prehistoria, los niveles de explotación de los huevos de Genyornis por parte de los primeros australianos pueden haber demostrado ser más de lo que las estrategias reproductivas de estas aves extraordinarias podrían soportar”, dijo Collins en un comunicado.

El estudio fue publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.