El blanqueamiento de los corales está drenando a los peces de arrecife de sus colores brillantes

Los peces en la Gran Barrera de Coral australiana parecen estar perdiendo sus colores en respuesta a la decoloración de los corales, según un nuevo artículo.

Créditos de la imagen Christel Sanginez.

Semanas después de que la Gran Barrera de Coral fuera golpeada por otro evento de blanqueamiento masivo, un estudio llega para informar sobre una consecuencia nueva e inesperada del cambio climático provocado por el hombre. El estudio explica que las comunidades de peces de colores brillantes que habitan en los arrecifes alrededor de la isla Orpheus, ubicada en la sección media del arrecife, son cada vez más raras. Es probable que este proceso tenga lugar cuando los colores brillantes, que los peces usan para camuflarse, ya no ayudan a los animales a mezclarse con su entorno ahora gris.

pescado blanqueado

“Los arrecifes futuros pueden no ser los ecosistemas coloridos que reconocemos hoy”, escriben el ecólogo Chris Hemingson y sus colegas en el nuevo estudio. “Nuestros hallazgos sugieren que los arrecifes pueden estar en un punto de transición crítico y podrían estar a punto de volverse mucho menos coloridos en el próximos años.”

La composición de los corales en la Gran Barrera de Coral se ha visto muy afectada por eventos de blanqueamiento repetidos anteriores. Los corales blandos y ramificados han sufrido especialmente, y los autores señalan que su declive es un factor probable en la desaparición de peces de colores brillantes.

Para el estudio, el equipo observó la diversidad de colores que muestran las comunidades de peces de arrecife y la comparó con los tipos de hábitats donde viven esos peces. Ya sea que las especies individuales hayan desarrollado colores brillantes con fines reproductivos (es decir, para atraer a una pareja) o para protección (para mezclarse y evitar a los depredadores), su coloración está naturalmente vinculada a los arrecifes de coral en los que habitan, explica el equipo.

Luego, los investigadores compararon comunidades que viven en áreas saludables de arrecifes, donde abundan los corales, con áreas que han experimentado una agitación significativa durante los últimos años. Estas últimas áreas están dominadas por corales masivos e incrustados que quedaron de perturbaciones como ciclones u olas de calor, y representan arrecifes altamente degradados con pocos corales cubiertos de algas.

“Descubrimos que a medida que aumenta la cubierta de corales estructuralmente complejos en un arrecife, también aumenta la diversidad y la gama de colores presentes en los peces que viven dentro y alrededor de ellos”, dice Hemingson. “Pero, a medida que aumenta la cubierta de algas y escombros de coral muerto, la diversidad de colores disminuye a una apariencia más generalizada y uniforme”.

Luego, el equipo analizó los datos relacionados con las comunidades de peces que habitan en los arrecifes alrededor de la isla Orpheus recopilados anualmente durante los últimos 27 años, para ver si la tendencia que identificaron se mantuvo cierta con el tiempo.

Solo el 2% de la Gran Barrera de Coral permanece intacto por la decoloración de los corales. Cinco eventos de blanqueamiento masivo tuvieron lugar en los últimos 30 años a medida que las emisiones provocadas por el hombre calientan el clima y, a su vez, los océanos. El primer evento de blanqueamiento masivo registrado, en 1998, afectó especialmente al área alrededor de la isla Orpheus. Los corales ramificados recibieron un golpe muy fuerte, y el evento condujo a un “cambio completo” en las comunidades de peces, encontraron Hemingson y sus colegas. Aunque los corales de cantos rodados masivos e incrustantes han reemplazado a los corales ramificados (los primeros son más resistentes a los impactos del calor, por lo que este cambio probablemente fortalece la capacidad del arrecife para resistir más olas de calor), brindan mucha menos protección para los peces de colores brillantes debido a su coloración más apagada. .

“Desafortunadamente, esto significa que es poco probable que los corales que son más capaces de sobrevivir a los impactos inmediatos del cambio climático mantengan la diversidad de colores que actualmente mantienen los arrecifes de coral”, escriben los investigadores. “Por lo tanto, es probable que las comunidades de peces en los futuros arrecifes sean una versión más aburrida de sus configuraciones anteriores, incluso si la cobertura de coral sigue siendo alta”.

“Es probable que las disminuciones en curso (exacerbadas por más eventos de perturbación) conduzcan a la pérdida total de estas especies de colores brillantes”.

En las tres décadas posteriores, los peces amarillos y verdes, como el pez damisela limón y el gobio de coral verde, han experimentado las disminuciones más significativas, en alrededor de dos tercios de sus poblaciones anteriores a 1998.

Con suerte, los hallazgos nos motivarán a todos a encontrar soluciones para proteger mejor los arrecifes de coral del mundo y las especies brillantes y coloridas que albergan.

El documento “¿Se están volviendo menos coloridas las comunidades de peces en los arrecifes de coral?” ha sido publicado en el diario Biología del cambio global.