El calentamiento global amenaza una ‘biocorteza’ que limita la cantidad de polvo en la atmósfera

Los suelos áridos están protegidos de la erosión eólica por una “biocorteza” cuya función es limitar la cantidad de polvo presente en la atmósfera. Sin embargo, esta misma biocorteza se enfrenta a una gran amenaza: el calentamiento global. Durante los próximos cincuenta años, la cantidad de polvo en la atmósfera debería estar sujeta a un aumento nada desdeñable, cuyos efectos aún son difíciles de evaluar.

Erosión de suelos áridos y polvo atmosférico

El término “biocorteza” se refiere a una corteza biótica de la tierra que cubre alrededor del 12% de la superficie terrestre. Es una capa viva que representa la llamada parte superficial de los suelos y, con mayor frecuencia, de los suelos áridos. Se compone principalmente de musgos, líquenes y diversas cianobacterias. Al desempeñar un papel importante en la fijación de carbono y nitrógeno, así como en la estabilización del suelo, la biocorteza contribuye en gran medida a los ecosistemas áridos.

Resulta que la corteza biótica de la tierra previene la erosión de los suelos áridos por los vientos y al mismo tiempo reduce la cantidad de polvo que llega a la atmósfera. Sin embargo, el impacto real de la biocorteza en el ciclo del polvo en la atmósfera es relativamente desconocido. Un estudio publicado en la revista Nature Geoscience y realizado por diferentes departamentos del Instituto Max Planck (Alemania) ha arrojado más luz sobre este fenómeno.

Parte de la lista de aerosoles que actúan sobre el sistema climático, el polvo atmosférico proviene principalmente de la erosión eólica de los suelos áridos. Capaces de viajar grandes distancias gracias a las corrientes atmosféricas, estos pequeños granos no son insignificantes. De hecho, son capaces de cambiar las propiedades ópticas de la atmósfera. De hecho, el polvo dispersa la radiación solar descendente y absorbe ciertas longitudes de onda emitidas por el suelo. Además, también influye en la formación de nubes.

diagrama polvo atmosfera
Créditos: Instituto Max Planck / Nature Geoscience

Un fenómeno sobre el que existe una amenaza.

Complejo y preocupante, el viaje de los granos de polvo puede tener efectos adversos en la salud humana así como para ciertos ecosistemas. Pero, ¿en qué medida la biocorteza ayuda a regular este impacto y cómo el calentamiento global interrumpe esta regulación? Gracias a su estudio, los científicos han obtenido unos resultados que demuestran que la biocorteza evita la emisión a la atmósfera de aproximadamente 700.000 toneladas de polvo al año. En otras palabras, esta capa viva reduce la cantidad de polvo en la atmósfera en un 60%.

Desafortunadamente, el calentamiento global está socavando esta biocorteza, al igual que la sobreexplotación del suelo. Según los investigadores, la superficie cubierta por esta capa tendrá reducido en un 25 a 40% para 2070. Así, al dejar que la erosión del suelo por el viento se haga cargo, la cantidad de polvo que ingresa a la atmósfera debería aumentar en un 15%. Sin embargo, este aumento podría tener importantes consecuencias sobre el clima.

Por el momento, las consecuencias climáticas del aumento de las cantidades de polvo en la atmósfera son difíciles de evaluar. Sin embargo, los científicos creen que el fenómeno tendrá un fuerte impacto en la formación de nubes y así, sobre la precipitación. Además, más polvo acumulado en los glaciares y otras capas de hielo podría acelerar su derretimiento. Tampoco hay optimismo con respecto a los diferentes ciclos biogeoquímicos, así como la salud humana.