El cambio climático aumenta el riesgo de transmisión viral entre especies

Un estudio estadounidense reciente muestra que el cambio climático obligará a muchas especies animales a migrar a ecosistemas más acogedores. Sin embargo, esto debería aumentar los riesgos de transmisión viral entre especies y, al mismo tiempo, los riesgos para los humanos.

Un escenario preocupante para 2070

Con más de 6,2 millones de muertes, la reciente crisis de salud relacionada con el coronavirus SARS-CoV-2 ha sido particularmente mortal. Por lo tanto, en mayo de 2021, el presidente estadounidense ordenó una investigación más profunda sobre el origen de Covid-19. De hecho, se tomó muy en serio la posibilidad de que el virus escapara de un laboratorio, pero la de la contaminación entre animales antes de la transmisión a los humanos se mantuvo en gran medida favorecida.

Y si los riesgos de transmisión de virus entre especies animales, entonces a los humanos tenían un vínculo con el cambio climático ? Investigadores de la Universidad de Georgetown (EE. UU.) combinaron modelos climáticos y datos sobre la destrucción de los hábitats naturales y sobre cómo los virus “saltan” de una especie a otra. ¿La meta? Hacer pronósticos para el futuro del mundo para 2070.

El estudio publicado en la revista Nature el 28 de abril de 2022 estipula por primera vez que la transmisión de enfermedades y la alteración de los ecosistemas están fuertemente vinculadas. Este trabajo incluyó nada menos que 3.139 especies de mamíferos, un tipo de animal que alberga muchos virus posiblemente transmisibles a los humanos. Y para los autores de este trabajo, el cambio climático será el principal vector de aparición de nuevas enfermedades.

murciélago de la fruta
Créditos: iNaturalist / Wikipedia

15.000 transmisiones virales entre especies

Hoy en día, muchas especies silvestres tienen que huir de su ecosistema debido a la degradación. Varias razones son responsables de la pérdida de estos hábitats : la reducción de la superficie de bosques, el aumento de las temperaturas o el tráfico de especies silvestres. Así, estas especies migran a tierras más acogedoras donde potencialmente hay otros animales autóctonos o en fuga. Los investigadores estiman el número de primeros encuentros entre especies animales en alrededor de 300.000. Sin embargo, al mezclarse, estos animales podrían representar una base para la aparición de nuevas cruces de infección de virus.

El estudio evoca una nueva red de virus capaces de saltar de especie en especie y que debería crecer con la progresión del calentamiento global. Los científicos estiman que al menos 15.000 transmisiones virales entre especies debería ocurrir en 2070. Además, los murciélagos (altamente sospechosos en el caso del último coronavirus) deberían jugar un papel central en este proceso. Hay que decir que estos últimos son frecuentemente los causantes de zoonosis que infectan al hombre, a través de un huésped animal intermediario.

Para los investigadores, ya es demasiado tarde para revertir la tendencia, incluso limitando el aumento de temperatura a 2°C. Actualmente, no menos que 10.000 virus capaces de infectar a humanos ya circulan silenciosamente entre los mamíferos salvajes. También es imposible saber realmente cuántos de estos virus se “despertarán” y dónde. Sin embargo, ya se conocen más o menos los lugares donde las poblaciones serán más densas en 2070 y donde las mezclas entre especies animales serán más importantes. La zona tropical de África así como el Sudeste Asiático podrían ser así las regiones más expuestas al problema.