El cambio climático está creando una nueva era de enfermedades infecciosas

Es un buen momento para ser un virus, especialmente si está buscando mudarse a los humanos, y todo es gracias al cambio climático. Un nuevo estudio predice al menos 15.000 instancias de virus saltando entre especies en los próximos 50 años. Muchos de estos saltos serán impulsados ​​por el cambio climático, que está provocando una propagación de enfermedades “potencialmente devastadora” que pone tanto a los animales como a las personas en riesgo de brotes e incluso pandemias.

Crédito de la imagen: Flickr / Andy Morfew

A medida que el calentamiento global continúa pasando factura, muchas especies animales se verán obligadas a mudarse a nuevas áreas para encontrar condiciones de vida más adecuadas. No irán solos. Los parásitos y los patógenos viajarán con ellos, provocando una propagación entre especies que no han interactuado antes. Esto aumentará el riesgo de un “derrame zoonótico”, cuando los virus se transfieren de los animales a las personas. Hasta el 75% de las enfermedades infecciosas humanas provinieron de patógenos que originalmente circulaban en especies animales no humanas.

Virus y cambio climático

Un grupo de investigadores de la Universidad de Georgetown publicó el primer estudio exhaustivo sobre cómo el cambio climático reestructurará los virus en los mamíferos. Se centraron en los cambios de rango geográfico, que argumentan traerán mayores oportunidades para que virus como el coronavirus surjan en nuevas áreas, haciéndolos más difíciles de rastrear.

“La analogía más cercana es en realidad los riesgos que vemos en el comercio de vida silvestre”, dijo el autor principal del estudio, Colin Carlson, en un comunicado. “Nos preocupamos por los mercados porque juntar animales enfermos en combinaciones antinaturales crea oportunidades para este proceso gradual de emergencia. Pero los mercados ya no son especiales en un clima cambiante”.

Los investigadores encontraron que al menos 10.000 tipos de virus capaces de infectar a los humanos circulan “silenciosamente” en la población de animales salvajes. Hasta hace poco, los derrames zoonóticos se consideraban inusuales, pero a medida que se destruyeron más áreas naturales para la agricultura y la expansión urbana, más personas entraron en contacto con animales infectados.

El cambio climático está empeorando aún más este problema, ayudando a que los virus circulen entre especies que antes no interactuaban. El estudio pronostica cambios significativos en el rango geográfico de casi 3200 especies de mamíferos debido a cambios en el clima y el uso de la tierra hasta 2070, incluso con niveles bajos de calentamiento global. Esto desencadenará 15.000 eventos de transmisión entre especies, pronostica el equipo.

Los investigadores creen que los murciélagos serán responsables de la mayor parte de la propagación de virus debido a su capacidad para viajar grandes distancias. De hecho, un murciélago infectado en un mercado de vida silvestre en Wuhan, China, es una de las causas sospechosas del inicio de la pandemia de Covid-19, aún una pregunta abierta que los expertos creen tomará más tiempo para ser respondido.

Sin embargo, todavía hay un camino a seguir. Los investigadores dijeron que la solución más efectiva es implementar la vigilancia de la vida silvestre y, al mismo tiempo, realizar estudios de cambio ambiental. Argumentaron estar “más cerca que nunca” de predecir y prevenir la próxima pandemia, pero hacerlo requerirá “la mitad más difícil del problema”.

“Cuando un murciélago brasileño de cola libre llega hasta los Apalaches, deberíamos invertir en saber qué virus lo acompañan”, dijo Carlson en un comunicado. “Tratar de detectar estos saltos de host en tiempo real es la única forma en que podremos evitar que este proceso provoque más contagios y más pandemias”, concluye.

El estudio fue publicado en el revista naturaleza.