El cambio climático está debilitando la Tierra, lo que, a su vez, calienta el clima.

En un giro inesperado de los acontecimientos, el cambio climático parece estar haciendo que la Tierra sea un poco más oscura, según una nueva investigación.

Créditos de la imagen Arek Socha.

Una de las propiedades que definen a los planetas en el espacio es su ‘albedo’. Múltiples elementos diferentes influyen en esta propiedad que, en su definición más simple, es la medida de cuánta luz entrante refleja un cuerpo planetario. El albedo de un planeta puede tener un efecto significativo en las condiciones ambientales en toda su superficie.

Pero lo contrario también es cierto, y las condiciones climáticas en la superficie pueden influir en el albedo general de un planeta. Una nueva investigación explica que el cambio climático ya está afectando el albedo de la Tierra, provocando una caída significativa en la capacidad de nuestro planeta para reflejar la luz durante los últimos 20 años aproximadamente.

Sin viga trasera

“La caída del albedo fue una sorpresa para nosotros cuando analizamos los últimos tres años de datos después de 17 años de albedo casi plano”, dijo Philip Goode, investigador del Instituto de Tecnología de Nueva Jersey y autor principal del nuevo estudio.

Los autores trabajaron con datos de la luz terrestre registrados por el Observatorio Solar Big Bear en el sur de California de 1998 a 2017. En el estudio también se utilizaron lecturas satelitales de la luz terrestre durante el mismo período de tiempo. El brillo de la Tierra es la luz reflejada desde la Tierra hacia el espacio y es lo que hace que la Luna sea tan brillante en el cielo nocturno.

En general, informa el equipo, la Tierra está emitiendo aproximadamente medio vatio menos por metro cuadrado de superficie que hace 20 años. En perspectiva, la bombilla típica utiliza alrededor de 60 vatios. Un solo LED usa alrededor de 0.015 vatios. Los autores explican que equivale a una disminución del 0,5% en la reflectancia de la Tierra.

Los dos componentes principales que deciden cuánta luz solar llega a la Tierra son qué tan brillante brilla el Sol y qué tan reflectante es nuestro planeta. Pero el equipo informa que la caída en el albedo que han observado no se correlacionó con ningún cambio periódico en el brillo del Sol, lo que significa que la caída fue causada por cambios en la reflexión de la Tierra.

Esta gota es impulsada principalmente por el calentamiento de las aguas del océano. Los autores apuntan a una reducción en las nubes bajas brillantes y reflectantes sobre el Océano Pacífico oriental durante las últimas dos décadas, como lo demuestran las mediciones tomadas como parte del proyecto Clouds and the Earth’s Radiant Energy System (CERES) de la NASA. Se han registrado aumentos de la temperatura de la superficie del mar en esta área después de la reversión de la Oscilación Decadal del Pacífico (DOP).

Una Tierra más tenue significa que el planeta está absorbiendo mucha más energía solar entrante en los sistemas climáticos de la Tierra. Aquí, es probable que contribuya al calentamiento global. Los autores estiman que esta luz solar adicional tiene la misma magnitud que la suma del forzamiento climático antropogénico durante las últimas dos décadas.

“En realidad, es bastante preocupante”, dijo Edward Schwieterman, científico planetario de la Universidad de California en Riverside que no participó en el nuevo estudio. Durante algún tiempo, muchos científicos habían esperado que una Tierra más cálida pudiera generar más nubes y un albedo más alto, lo que luego ayudaría a moderar el calentamiento y equilibrar el sistema climático, dijo. “Pero esto muestra que lo contrario es cierto”.

El documento “El albedo de la Tierra 1998–2017 medido a partir de la luz de la Tierra” ha sido publicado en el diario Cartas de investigación geofísica.