El casquete polar antártico revela una fragilidad subestimada ante el cambio climático

Dos importantes estudios publicados en revistas Naturaleza y Datos científicos del sistema terrestre este 10 de agosto pintan la imagen más precisa jamás obtenida hasta la fecha sobre la evolución del casquete polar antártico en las últimas décadas. Además, los resultados permiten evaluar mejor la contribución de la Antártida al aumento global del nivel del mar.

Las plataformas de hielo, también llamadas barreras de hielo, son la extensión marina de un casquete de hielo continental. Al desacelerar el flujo natural de hielo de la tierra al océano, estas plataformas estabilizan los casquetes polares que las alimentan, particularmente en la Antártida. En este sentido, se comportan como los arbotantes de una catedral.

Una capa de hielo antártica cada vez mejor observada

En un contexto de calentamiento global, el futuro aumento del nivel del mar depende en gran medida de laintegridad estructural de las plataformas de hielo. Sin embargo, hasta el momento seguía siendo difícil articular un seguimiento satisfactorio por las dificultades de acceso en el lugar y el procesamiento de datos satelitales. Sin embargo, gracias al arduo trabajo de los investigadores, ahora tenemos la primera síntesis de la evolución de las plataformas de hielo en las últimas décadas.

El trabajo tuvo como objetivo cruzar y descifrar los datos satelitales, con base en mediciones de campo y modelos de flujo. ” Imagínese mirando una imagen satelital tratando de diferenciar entre el iceberg blanco, la plataforma de hielo blanca, la banquisa blanca o incluso la nube blanca. “, ilustra Chad Greene, autor principal de uno de los estudios. ” Siempre ha sido una tarea difícil. Sin embargo, ahora tenemos suficientes datos de múltiples sensores satelitales para obtener una imagen clara de la cambiante costa antártica. “.

Debilitamiento de las plataformas de hielo y aceleración del desprendimiento de icebergs

Al revelar cómo variaba el grosor de las plataformas de hielo y el desprendimiento de icebergs, los científicos pudieron estimar con mayor precisión las pérdidas de masa y la modificación resultante de la línea costera de la capa de hielo. La obra supuso una revisión al alza de la pérdida de masa de los andenes. Previamente estimado en 6 billones de toneladas desde 1997, esta cifra aumenta a 12.000 millones de toneladas durante el mismo período. Es decir, duplicar lo que muestran las medidas altimétricas que no tienen en cuenta el proceso de parto, es decir, la producción de icebergs.

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Cambio de elevación de la superficie del hielo en centímetros por año entre 1985 y 2021. También se muestran las diversas misiones satelitales utilizadas en el diseño de la figura. Créditos: J. Nilsson y coll. 2022.

Este desequilibrio se atribuye en gran medida al calentamiento de las aguas que desestabiliza las plataformas al erosionarlas desde abajo. Debilitados, éstos ya no ejercen su papel de contrafuertes con tanta eficacia y se acelera el desprendimiento de icebergs, con un trasvase neto de agua del continente al océano. El proceso está particularmente presente en el nivel del casquete occidental, ubicado en gran parte por debajo del nivel del mar y, por lo tanto, más expuesto. Asimismo, entre 1997 y 2021, la superficie de las plataformas se ha reducido en aproximadamente 37.000 kilómetros cuadradoso el 2% del área total.

El segundo estudio, por su parte, permitió cartografiar con una precisión nunca alcanzada hasta la fecha la evolución de la altura del hielo sobre todo el casquete polar desde 1985. El mapa elaborado con resolución centimétrica aglutina nada menos que tres mil millones puntos de datos adquiridos por siete misiones satelitales diferentes en las últimas tres décadas. En particular, se distinguen los talones de Aquiles de la capa de hielo, como la zona del glaciar Pine Island, Thwaites y Wilkes Land. Aquí, el flujo acelerado de hielo hacia el mar provoca una disminución de la altitud de la superficie de hielo en el continente.

Condensar los datos en algo más ampliamente útil puede acercarnos a los grandes avances que necesitamos para comprender mejor nuestro planeta y ayudarnos a prepararnos para los impactos futuros del cambio climático. “dice Johan Nilsson, autor principal del segundo estudio.