El cometa Leonard se codeó con el Sol y pagó un alto precio

El cometa Leonard no realizará su próximo viaje de 80.000 años alrededor del Sol. El objeto, que se acercó a nuestra estrella hace varias semanas, se desintegró a finales de febrero.

Catalogado oficialmente como C/2021 A1, el cometa Leonard fue descubierto en enero de 2021 desde el Observatorio Mount Lemmon en Arizona. En ese momento, era un objeto extremadamente débil, unas 160.000 veces más tenue que las estrellas más débiles visibles a simple vista, ubicado cerca de la órbita de Júpiter. El metanol (CH3OH) y el agua habían comenzado a sufrir el proceso de sublimación causado por el calor de nuestra estrella, liberando una tenue cola cuando se observó por primera vez.

Los primeros cálculos dieron testimonio de una órbita elíptica extremadamente larga y aplanada, llevándola a más de 3.500 AU del sol, o más de 520 mil millones de km. En el momento de su descubrimiento, en cambio, y para nuestra mayor felicidad, el cometa se acercaba. El 12 de diciembre iba a pasar a 34,9 millones de km de la Tierra y a 92 millones de km del Sol el 3 de enero de 2022.

Obviamente, los científicos han aprovechado la oportunidad para estudiarlo desde casi todos los ángulos utilizando el Solar Terrestrial Relations Observatory-A (STEREO-A), operado por la NASA, y el Solar Orbiter, un proyecto conjunto de la NASA y la ESA.

cometa leonard
El camino tomado por el cometa C/2021 A1 (Leonard), atravesando el sistema solar interior. Créditos: NASA / JPL

Fin de curso

Eventualmente, este acercamiento más cercano al Sol (perihelio) resultó fatal para leonardo que dejó grandes plumas allí. El cometa de 1,6 km de ancho, que acababa de comenzar su viaje de regreso de 40.000 años al Sistema Solar exterior, parece haberse extinguido.

Los astrónomos comenzaron a notar signos de ruptura unos días antes de su perihelio, como fluctuaciones de brillo registradas cada tres a cinco días o cambios estructurales en su cola. Luego, el 23 de febrero, el astrónomo Martin Mašek del Instituto de Física de la Academia Checa de Ciencias descubrió que Leonard, a quien solo se podía ver en el hemisferio sur, solo estaba convertirse en una raya descolorida en el espacio.

Ahora se está alejando y no solo se ha desvanecido, sino que también le faltan sus dos partes más importantes: su núcleo y su “coma” (la envoltura nebulosa que rodea el núcleo que aparece cuando un cometa pasa cerca del Sol).“, de hecho informa EarthSky.

Eventualmente, el calor del Sol, que había dado vida a Leonard al exponerlo a los ojos del radar, se apoderó de él poco más de un año después. Su núcleo probablemente se descompuso o se evaporó (quizás una combinación de estos dos procesos). Sea como sea, Leonard pasará a la historia como el cometa más brillante de 2021.


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