El cuerpo de la misión Europa Clipper toma forma

El cuerpo principal de la nave espacial Europa Clipper ha sido entregado al JPL de la NASA en el sur de California. Durante los próximos dos años, los ingenieros y técnicos terminarán de ensamblar la nave antes de probarla para asegurarse de que pueda resistir el viaje a Europa, la luna helada de Júpiter.

Al igual que Encelado, la luna de Saturno, sabemos que la luna joviana Europa es el hogar de un océano global subterráneo que contiene el doble de agua que los océanos de la Tierra combinados. Sin embargo, aún se desconoce si esta agua es capaz o no de sustentar la vida tal como la conocemos. Para intentar determinarlo, la NASA está preparando una misión llamada Clipper Europacuyo lanzamiento es esperado en 2024 para una llegada al sistema de Saturno prevista para finales de la década.

En el sitio, la sonda realizará varias docenas de sobrevuelos de Europa a baja altura. Mientras tanto, sus nueve instrumentos recopilarán datos sobre la atmósfera, la superficie y el interior de Europa. Luego, los científicos usarán esta información para evaluar la profundidad y la salinidad del océano, el grosor de la corteza de hielo y las posibles columnas que podrían descargar agua subterránea al espacio.

Otro objetivo de la misión será tomar imágenes detalladas de la superficie con el fin de seleccionar posibles sitios para una futuro proyecto de exploración. Esta misión, que todavía está solo en los papeles, tendrá como objetivo recolectar muestras para detectar posibles biofirmas.

Satélite Europa
Las dos caras de la luna Europa / Créditos: NASA/JPL-Caltech/DLR

¿Dónde estamos en la misión?

El cuerpo de la nave (3 m de alto y 1,5 m de ancho) acaba de ser entregado al Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA. La estructura se presenta como un gran cilindro de aluminio. Este último estará conectado a la electrónica, sistemas de radio, cableado y sistema de propulsión. En otras palabras, es uno de centros de mesa de la misión

Este cuerpo central fue desarrollado y construido por el Laboratorio de Física Aplicada (APL) de Johns Hopkins en Laurel, Maryland, en colaboración con el JPL y el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

Europa Clipper Europa Júpiter
Ingenieros y técnicos inspeccionan el cuerpo principal de la nave espacial Europa Clipper. Créditos: NASA/JPL-Caltech/Johns Hopkins APL/Ed Whitman

Algunos instrumentos científicos de la misión también han llegado ya al JPL, incluido el espectrógrafo ultravioleta, llamado Europa-UVS. El resto del equipo de vuelo e instrumentos científicos deberán ser entregados antes de fin de año.

Con sus paneles solares y otros equipos plegados, Europa Clipper será tan grande como un SUV. Todo extendido, la máquina tendrá el tamaño de una cancha de baloncesto. Entonces será lo más gran nave espacial jamás desarrollado por la NASA para una misión planetaria.