El esplendor histórico de China desde el 600 hasta el 1700 d.C.

Cuenta la leyenda que el emperador Napoleón dijo una vez de China: “Allí yace un gigante dormido. Déjalo dormir, porque cuando despierte sacudirá al mundo “. Apócrifo, quizás, pero en las últimas décadas este coloso chino dormido ha comenzado a moverse. Su inmenso tamaño y peso han comenzado a llamar la atención de sus vecinos, cercanos y lejanos.

Una imagen tridimensional de la bandera china sobre el fondo de la Tierra vista desde el espacio.
China ha emergido gradualmente como una de las principales economías del mundo. (Imagen: Harvepino / Shutterstock)

China en ascenso

Para algunos, este gigante que despierta es un símbolo de renacimiento y regeneración, que inspira esperanza y confianza. Para otros, es un objeto de inquietud, su creciente fuerza y ​​creciente confianza en sí mismos es una amenaza para los cimientos mismos de la civilización occidental.

¿Qué vamos a hacer con este Leviatán que despierta, este Gulliver entre los liliputienses? ¿Cómo debemos entender y tratar con una China en ascenso? ¿Será un amigo o un enemigo? ¿Socio o competidor? De las respuestas a estas preguntas dependerá, en gran medida, el epitafio final de nuestro siglo actual, que muchos observadores ya han comenzado a llamar “el siglo chino”.

La sombría advertencia de Napoleón sobre una China inquieta y destructiva puede resultar profética, o puede ser tremendamente exagerada.

La noción china de un Reino Medio

Es difícil para la imaginación occidental envolver la idea de que tan recientemente como hace 200 años, el Emperador de China creía firmemente que su dominio mundano se extendía a los cuatro rincones de la Tierra. China era entonces, como lo había sido durante más de mil años, “el Reino Medio” (Zhongguo), el centro teórico del universo. El emperador era el “Hijo del cielo” (Tianzi). Su dominio terrenal era colindante con “Todo bajo el cielo” (Tianxia).

Bandera de la dinastía Qing en China.
Bandera del imperio chino bajo la dinastía Qing. (Imagen: Sodacan / Dominio público)

Puede parecer grandioso, pero tal arrogancia imperial no era injustificada. Desde la fundación de la dinastía Tang en el 7th siglo de la Era Común hasta los años intermedios de la dinastía Qing (o manchú) en el siglo XVIII.th siglo, la civilización y la cultura chinas prosperaron.

Solo hubo interrupciones ocasionales, siendo las más notorias dos conquistas dinásticas extranjeras.

Factores detrás del majestuoso ascenso de China

En marcado contraste con la longevidad y majestuosidad del imperio chino, durante la mayor parte de este mismo período de 1100 años, aproximadamente entre 600 y 1700 d. C., la civilización occidental permaneció relativamente inactiva.

Una constelación de factores (institucionales, tecnológicos, ecológicos y culturales) ayudan a explicar el surgimiento temprano de China, así como su extraordinaria longevidad imperial. Algunos de estos factores, como las tradiciones filosóficas del confucianismo, eran exclusivos de China. Mientras que otros, incluido el dominio de las técnicas de cultivo e irrigación del arroz húmedo, se compartieron con otras civilizaciones antiguas.

Pero fue una combinación única de estas características lo que permitió que el Reino Medio sobreviviera y prosperara, mientras que otros imperios tempranos surgieron, alcanzaron su punto máximo, decayeron y desaparecieron, uno tras otro.

El ecosistema natural de China

Para perdurar durante un milenio o incluso más, una gran civilización requiere, en primer lugar, un ecosistema natural sostenible. En China, dos grandes vías fluviales Este-Oeste, el río Amarillo y el río Yangzi, proporcionaron el agua necesaria para nutrir y sostener una economía agraria a gran escala.

Pero el clima monzónico continental de China, con períodos de intensas lluvias estacionales intercalados con períodos prolongados de sequía, significaba que las tierras agrícolas en China estaban sujetas a ciclos frecuentes y oscilantes de inundaciones y sequías. No en vano, el río Amarillo, lugar de nacimiento de la civilización china, ha sido conocido durante siglos como “el dolor de China”.

Un mapa ilustrado del río Amarillo durante el reinado de la dinastía Qing.
El río Amarillo es uno de los varios ríos que son muy importantes para China. (Imagen: Anónimo / Dominio público)

En estas circunstancias, solo un sistema sofisticado y bien coordinado de ingeniería hidráulica podría crear el flujo controlado de agua necesario para sustentar comunidades agrícolas estables y densamente pobladas.

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Factores adicionales de crecimiento

Todas las civilizaciones antiguas exitosas, incluidas las de Egipto, Mesopotamia, Mesoamérica y el valle del Indo, tenían este rasgo en común: todas tenían sistemas de gestión del agua relativamente avanzados que incluían redes de canales de riego, presas, diques, administrados centralmente y a gran escala. embalses y esclusas. China no fue una excepción a esta regla.

Pero no bastaba con cultivar alimentos suficientes para mantener a una gran población. Para construir y sostener un imperio, las élites gobernantes tenían que poder desviar cantidades sustanciales de excedentes agrícolas de los productores rurales, en forma de impuestos, generalmente pagados en especie o en trabajo obligatorio de corvée o ambos.

Estos recursos extraídos se utilizaron, a su vez, para apoyar al gobernante y su séquito de funcionarios de la corte, así como para mantener un ejército permanente (incluidas campañas militares periódicas). Estos recursos también se utilizaron para financiar la construcción de grandes centros urbanos y estructuras monumentales, como las Grandes Pirámides de Giza, los templos incas de Machu Pichu y la Gran Muralla China.

El esplendor imperial

Y no olvidemos la tendencia de los constructores de imperios en todas las grandes civilizaciones a entregarse al conspicuo consumo de artículos de lujo, incluidas vasijas decorativas de bronce, porcelanas ornamentales, joyas de oro y similares.

Estos artículos de lujo fueron producidos se conoce como “el dolor de China”.