El hielo marino, una fuente de estabilidad para las plataformas de hielo antárticas

Un nuevo trabajo aclara el papel que desempeña el hielo marino en la estabilidad de las plataformas de hielo antárticas. Los resultados fueron publicados en la revista Geociencia de la naturaleza este 5 de mayo y nos permitirá comprender mejor el funcionamiento de las partes flotantes del gigantesco casquete polar austral.

Una plataforma de hielo es la extensión marina de un casquete polar continental. Al ralentizar el flujo natural de hielo de la tierra al océano, las diversas plataformas que rodean Groenlandia y la Antártida estabilizan los casquetes polares que las alimentan. En este sentido, se comportan un poco como los arbotantes de una catedral.

Su evolución es un tema importante para el futuro aumento del nivel del mar. De hecho, cuanto más se erosionen estos, más se acelerará el flujo glacial con una cantidad cada vez mayor de agua transferida desde la base continental hacia el océano. Sin embargo, los procesos involucrados están mal evaluados. Por lo tanto, la contribución de Groenlandia y la Antártida a la recuperación marina para finales de siglo sigue siendo incierta.

Una progresión de plataformas de hielo al este de la Península Antártica.

La mayoría de las plataformas están en la Antártida. Sin embargo, entre 1982 y 2002, varios de ellos experimentaron un colapso parcial o incluso total, como Larsen A y B en 1995 y 2002, respectivamente. Sin embargo, cabe señalar que tras varias décadas de retroceso, las plataformas que lamen el litoral situado al este peninsular se han extendido en general.

Un equipo de investigadores evaluó estos cambios con más detalle. Al cotejar los datos satelitales con las mediciones de campo, encontraron que El 85% de las plataformas en la región efectivamente han progresado entre 2003 y 2019. En el origen de la mejora hay una bolsa de hielo presente en mayor cantidad frente a las plataformas. Y por una buena razón, de la misma manera que estos últimos estabilizan la capa de hielo, la banquisa estabiliza las plataformas.

Arriba: configuración con un déficit de hielo a la deriva que debilita las plataformas de hielo. Abajo: configuración con banquisa sobrante, reforzando las plataformas. Créditos: Frazer DW Christie et al. 2022.

Hemos descubierto que el cambio del hielo marino puede proteger o desencadenar el desprendimiento de icebergs de las grandes plataformas de la Antártida. “, informa Frazer Christie, autor principal del estudio. ” Independientemente de cómo cambie el hielo marino alrededor de la Antártida en un clima más cálido, nuestras observaciones destacan la importancia que a menudo se pasa por alto de la variabilidad del hielo marino para el buen desempeño de la capa de hielo de la Antártida. “.

Paquete de hielo, vector de estabilidad o inestabilidad

Cuando las fluctuaciones provocan una disminución de la banquisa frente a las plataformas, éstas quedan expuestas a la acción de las olas y el oleaje, entre otras cosas, lo que las debilita. Al contrario, cuando aumenta el hielo marino, las plataformas se estabilizan y son más resistentes. Es lo que viene ocurriendo al este de la Península Antártica desde principios de la década de 2000, con una configuración de los vientos en el mar de Weddell favorable al transporte de banquisas hacia las costas.

Entre 1980 y 2002, período en que hubo un declive general en la zona, la configuración de los vientos favoreció por el contrario el transporte de hielo marino mar adentro, lejos de la costa, trayendo el frente de las plataformas con el océano y su agitación. Tanto para el pasado reciente. En cuanto al futuro próximo, los investigadores señalan que lamentablemente, el repunte de los últimos veinte años podría llegar rápidamente a su fin.

Es muy posible que estemos viendo una transición a patrones atmosféricos similares a los observados durante la década de 1990 que favorecieron la pérdida de hielo marino y, en última instancia, más desprendimientos a nivel de plataforma. “, explica el investigador. Si algo es cierto es que, en el contexto del calentamiento global, el tiempo juega en contra de estos preciados centinelas del clima.