“El hombre dragón” podría ser uno de nuestros parientes más cercanos

Presentado en un museo hace tres años, el “cráneo de Harbin” ha sido recientemente objeto de un análisis en profundidad. Según este trabajo, representa una especie humana recién descubierta llamada Homo longi (o “hombre dragón”). Su linaje estaría muy cerca del nuestro.

En 2018, un agricultor chino fue al museo GEO de la Universidad de Hebei para hacer una donación especial: un cráneo humano gigante. Fue el cráneo más grande jamás registrado en el género Homo. La familia de este granjero, que sospechaba que el fósil debía ser importante, pero no estaba segura de qué hacer con él, lo había estado escondiendo en un pozo desde su descubrimiento en la década de 1930 en el sitio de construcción de un puente ferroviario en Harbin.

En los últimos años, el equipo de antropólogos del museo se ha dedicado a analizar esta increíble pieza fósil. Este trabajo en profundidad resultó en tres estudios separados publicados esta semana en la revista La Innovación (aquí, aquí y aquí).

¿Una especie distinta?

Estos escaneos han fechado el cráneo a al menos 146.000 años. Los investigadores también utilizaron la fluorescencia de rayos X para comparar la composición química del cráneo con la de otros fósiles de mamíferos del mismo período encontrados en la región ribereña de Harbin. Estos resultados fueron muy similares.

Un análisis de elementos de tierras raras de pequeños trozos de hueso en la cavidad nasal del cráneo también coincidió con el de restos humanos y mamíferos de la región de Harbin encontrados en sedimentos que datan de hace 138.000 a 309.000 años. Finalmente, el análisis de las proporciones de isótopos de estroncio en los sedimentos atrapados dentro de la cavidad nasal del cráneo también se acercó a los aislados en un núcleo perforado cerca del puente donde supuestamente se descubrió el cráneo.

Entonces, según estos resultados, podríamos creer realmente que este cráneo tiene bien y verdaderamente se ha encontrado en esta región. Estos análisis fueron fundamentales, por más honesta que fuera la información ofrecida por este agricultor chino.

El análisis del cráneo muestra que también era capaz de albergar un cerebro de tamaño similar al del Homo sapiens. Por lo demás, es un poco más arcaico. En total, el equipo comparó seiscientas características morfológicas diferentes en una selección de unos 95 cráneos y mandíbulas humanos variados. Con base en todas estas características, los autores señalan que este individuo difiere de otras especies conocidas.

hombre Dragon
De izquierda a derecha: el hombre de Pekín (Homo erectus), Maba (Homo heidelbergensis) y fósiles más difíciles de clasificar, incluidos Jinniushan, Dali y el cráneo de Harbin. Crédito: Kai Geng

“Hemos encontrado nuestra línea hermana perdida”

Además, según este trabajo, habría habido tres líneas principales de humanos evolucionando en este momento, cada una descendiendo de un ancestro común: H. sapiens, H. neanderthalensis y H. longi (el hombre dragón). Los investigadores van aún más lejos, sugiriendo que H. longi podría ser filogenéticamente más cerca de H. sapiens que los neandertales.

El descubrimiento del cráneo de Harbin y nuestros análisis sugieren que hay una tercera línea de humanos arcaicos [qui] una vez vivió en Asia y este linaje ha [une] relación más estrecha con H. sapiens que con los neandertaless ”, explica Xijun Ni, autor principal de este trabajo. “Hemos encontrado nuestra línea hermana perdida“.

Si vamos a creer estas afirmaciones, el cráneo de Harbin tendría el potencial de reescribir los principales elementos de la evolución humana. Naturalmente, tal afirmación seguramente despertará escepticismo y mucho debate entre los antropólogos.

Aún así, la reciente aparición de este “Hombre Dragón”, un individuo probablemente muy alto y poderoso, agrega otra pieza intrigante al rompecabezas chino del Pleistoceno Medio. Se une a una serie de otros fósiles que posiblemente hayan hecho la transición entre H. Erectus y H. sapiens, pero que se resisten a cualquier identificación clara y definitiva hasta ahora.


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