El ingenio asusta a la NASA

Hace unos días, el helicóptero Ingenuity se había perdido su “reunión telefónica” con Perseverance, que actúa como intermediario con los equipos de tierra. La NASA finalmente pudo restablecer la conexión. Según la agencia, la inminente llegada del invierno marciano es probablemente el responsable. Ella hace los ajustes correspondientes.

El logro del vuelo propulsado a otro mundo por parte de Ingenuity es una de las hazañas espaciales más grandes de la historia. Desde su primer breve salto el 19 de abril de 2021, el pequeño helicóptero de la NASA ha realizado veintisiete vuelos adicionales, cubriendo casi siete kilómetros sobre la superficie del planeta rojo. Ahora considerado el “brazo derecho” del rover, Ingenuity realiza tareas de reconocimiento para los equipos de tierra, superando con creces todas las expectativas científicas.

Sin embargo, recientemente, el pequeño helicóptero sufrió algunos problemas técnicos. El martes 3 de mayo, Ingenio de hecho se perdió una sesión de comunicación planeado con Perseverancia. De hecho, los dos robots comparten una línea directa de comunicación. En detalle, Ingenuity usa pequeñas antenas para comunicarse con el rover, intercambiando datos que luego se enrutan a la computadora principal del rover y se transfieren a la Tierra a través de Deep Space Network de la NASA (una red global de antenas de radio).

Era la primera vez desde que la pareja aterrizó que Ingenuity se perdía una cita así. Al día siguiente, todo finalmente volvió a la normalidad, pero ¿qué sucedió exactamente?

viene el invierno

El equipo detrás de la misión cree que Ingenuity entró en un estado de bajo consumo de energía debido a la falta de carga en sus seis baterías de iones de litio. Esto probablemente se debió a la proximidad del invierno. En este momento, sabemos que el cielo marciano es realmente cargado de polvo más de lo habitual a medida que las temperaturas se enfrían. Luego, el polvo bloquea la cantidad de luz solar que llega al pequeño panel solar del helicóptero. Sin embargo, es este pequeño panel el que luego carga sus baterías.

Dicho esto, Ingenuity tiene una alarma que lo despierta todos los días para sus sesiones de comunicación programadas con Perseverance. El 3 de mayo, Ingenuity no participó en este intercambio de datos debido a la rreiniciando su reloj a bordo. Este había sido operado por falta de energía.

Los rayos del sol habían recargado las baterías de Ingenuity a la mañana siguiente, pero el reloj ya no estaba sincronizado con el del rover. De hecho, cuando el helicóptero intentó comunicarse con su amigo de seis ruedas, este último ya no escucho.

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Créditos: NASA

Conexión restaurada

Dos días después, el control de la misión se dispuso a resolver este problema programando el rover para que pasara la mayor parte del día escuchando la señal del helicóptero. La llamada es finalmente llegó el 5 de mayo a las 11:45 a.m., hora local. Aunque breve, esta llamada obviamente tranquilizó al personal de tierra. Si bien el helicóptero no fue diseñado para resistir las duras noches de invierno marciano, la extensión de su misión es una verdadera bendición para los investigadores, ya que Ingenuity ayuda a Perseverance a explorar el terreno marciano.

Por ahora, el equipo ha ideado un plan para ayudar a que el helicóptero aguante a pesar de las condiciones invernales. Los investigadores ordenaron que los calentadores del helicóptero se encendieran solo cuando la temperatura de la batería bajara a -40°C. Anteriormente, el umbral estaba fijado en -15°C. Por otro lado, se desconoce cuántos de los componentes estándar del vehículo funcionarán sin este calentamiento adicional durante las frías noches marcianas.