El lecho marino del Ártico se está derrumbando en sumideros; el deshielo del permafrost parece ser la causa

El Ártico en alta mar está plagado de sumideros, según una nueva investigación. Si bien se cree que la causa principal son los procesos naturales relacionados con la última Edad de Hielo, no está claro si el cambio climático provocado por el hombre está contribuyendo a la formación de estos sumideros o no.

Esquema de un sumidero descubierto en el suelo del mar de Beaufort en Canadá. Créditos de imagen Eve Lundsten et al., (2022), MBARI.

El permafrost se está derritiendo en todas las áreas tradicionalmente frías del mundo. El Ártico no es una excepción. Los paisajes aquí están llenos de sumideros, áreas de suelo colapsado que causan profundos agujeros en la superficie. Una nueva investigación apunta a que el mismo proceso también ocurre bajo las aguas. El deshielo de una gran área de permafrost a una profundidad de 500 en el talud continental del mar de Beaufort en Canadá está causando “cambios morfológicos extraordinariamente rápidos”, explican los autores.

La velocidad de estos colapsos es particularmente sorprendente ya que el proceso no está relacionado con las explosiones de gas metano o el cambio climático provocado por el hombre, como lo están en otras áreas del mundo.

Fondo del mar, tocando fondo

“Sabemos que se están produciendo grandes cambios en el paisaje del Ártico, pero esta es la primera vez que hemos podido implementar tecnología para ver que también se están produciendo cambios en alta mar”, dijo Charlie Paull, geólogo de MBARI que dirigió el estudio.

“Si bien los sumideros submarinos que hemos descubierto son el resultado de ciclos climáticos glaciales-interglaciales a más largo plazo, sabemos que el Ártico se está calentando más rápido que cualquier otra región de la Tierra. A medida que el cambio climático continúa remodelando el Ártico, es fundamental que también comprendamos los cambios en el permafrost sumergido en alta mar”.

El equipo cartografió un área de 10 millas cuadradas (25,9 kilómetros cuadrados) del lecho marino entre 2010 y 2019, e informó sobre la aparición de no menos de 41 sumideros durante el período del estudio. La profundidad promedio de estos sumideros es de 22 pies (6,7 m). El más grande, sin embargo, medía 738 por 321 pies (225 por 98 m) con una profundidad de 95 pies (29 m), lo que lo hace lo suficientemente grande como para albergar “una manzana de la ciudad formada por edificios de seis pisos”, según un CNN estimar.

Estos sumideros parecen ir de la mano con la aparición de colinas llenas de hielo en otras áreas del lecho marino.

Aunque los datos sobre las temperaturas del fondo marino en el área son limitados, lo que tenemos no parece indicar una tendencia de calentamiento significativa en este nivel. En esencia, el equipo cree que los sumideros y las colinas que se elevan son causados ​​por el colapso del suelo en los espacios vacíos dejados por el deshielo de las capas de permafrost, que parecen estar derritiéndose debido al calor transportado (lentamente) a través de las redes de agua subterránea. Estos, a su vez, “derivan de cambios climáticos mucho más antiguos y lentos relacionados con el surgimiento de la Tierra de la última edad de hielo, y parecen haber estado ocurriendo a lo largo del borde del permafrost durante miles de años”, dijo Paull. semana de noticias.

“Esta investigación fue posible gracias a la colaboración internacional durante la última década que ha brindado acceso a modernas plataformas de investigación marina, como la tecnología robótica autónoma de MBARI y los rompehielos operados por la Guardia Costera Canadiense y el Instituto de Investigación Polar de Corea”, dijo el coautor principal Scott. Dallimore del Servicio Geológico de Canadá y Recursos Naturales de Canadá.

“El gobierno de Canadá y el pueblo inuvialuit que vive en la costa del mar de Beaufort valoran mucho esta investigación, ya que los complejos procesos descritos tienen implicaciones para la evaluación de los riesgos geológicos, la creación de un hábitat marino único y nuestra comprensión de los procesos biogeoquímicos”.

Los datos limitados de la temperatura del fondo marino no muestran una tendencia al calentamiento. Más bien, “la evidencia sugiere que las características submarinas que observamos formarse son esencialmente sumideros y escarpes en retirada, colapsando en el espacio vacío dejado por el deshielo del permafrost rico en hielo”, debido al calor transportado en los sistemas de agua subterránea que se mueven lentamente, dice Paull. semana de noticias. Dichos cambios “derivan de cambios climáticos mucho más antiguos y lentos relacionados con el surgimiento de la Tierra de la última edad de hielo, y parecen haber estado ocurriendo a lo largo del borde del permafrost durante miles de años”, agrega Paull.

Dicho esto, no está claro si el cambio climático provocado por el hombre está afectando este proceso y cómo lo está haciendo. La infiltración de aguas subterráneas por el derretimiento del permafrost en el suelo del Ártico parece ser la vía principal a través de la cual se introduce calor en el entorno submarino; las áreas submarinas donde la infiltración de agua subterránea es más baja permanecen relativamente congeladas, según el equipo. Sabemos que el derretimiento en la superficie está relacionado en gran medida con el cambio climático provocado por el hombre, por lo que existe al menos una conexión débil entre los dos procesos, pero simplemente hay demasiadas incógnitas en la actualidad para sacar conclusiones confiables.

Los investigadores creen que también se están produciendo deshielos y colapsos similares en los sistemas de permafrost submarinos en otras áreas del mundo, pero los datos que tenemos hasta ahora son insuficientes para estimar qué tan extendido está esto.

El equipo continuará su investigación durante el verano ártico utilizando un sonar basado en barcos y vehículos submarinos autónomos (AUV) en un intento por completar nuestra comprensión de estos elementos.

El artículo “Cambios rápidos en el fondo marino asociados con la degradación del permafrost submarino del Ártico” ha sido publicado en el diario procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.