El Megaloceros, uno de los ciervos más grandes de todos los tiempos

Hace unos 17.000 años, en una pared de la cueva de Lascaux, un artista pintó un ciervo con cuernos gigantes, todavía visible hoy. Lejos de ser una exageración, es una representación precisa de un animal que los primeros europeos conocían bien. Hoy se le llama Megaloceros giganteus, el alce irlandés o el gran venado de la turbera.

Un físico excepcional

Los machos más grandes pesaron casi 700 kilos, aproximadamente del mismo peso que un alce macho en Alaska, y lucía las astas más grandes del mundo. Algunas podían alcanzar los 3,5 m de ancho y pesar cerca de cuarenta kilogramos. Las de las mujeres eran un 10-15% más bajas. Estas astas, como las de los alces y ciervos modernos, crecían y caían con las estaciones. Este gigantismo estaba entonces esencialmente motivado por la selección sexual.

El nombre de alce irlandés es un nombre doblemente inapropiado. De hecho, el animal evolucionó y prosperó en Irlanda durante casi 400.000 años, pero su área de distribución se extendió mucho más allá, hasta el oeste de Siberia. Y tampoco fue un impulso.

Se tiene Durante mucho tiempo creyó que el tamaño de estos bosques había superado a la especie.. Las obras antiguas a menudo representan a estos animales enredados en los bosques, atrapados por un león cavernario o un grupo de humanos primitivos. En realidad, tales representaciones realmente no tienen sentido: Megaloceros evolucionó principalmente en paisajes abiertos mantenidos por manadas de mamuts, bisontes, renos y otros uros. También sobrevivieron a tres glaciaciones.

En realidad, el motivo de su desaparición no tiene nada que ver con sus astas.

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Reconstrucción de un megaloceros cerca de la Caverna Pont d’Arc. Crédito: Sémhur

Cambio climático

Adrian Lister, paleobiólogo del Museo de Historia Natural de Londres, ha pasado más de veinticinco años de su carrera estudiando a los Megaloceros. “Era uno de los animales extintos más famosos, junto con el T. Rex y el mamut, pero se sabía relativamente poco sobre ellos, y mucho de lo que creíamos saber estaba mal.“, Explica el investigador.

El mapeo de Lister, la datación y la investigación del polen han demostrado desde entonces que estos animales realmente tenían soporta la peor parte del cambio climático, eliminando los efectos del Younger Dryas, un período de enfriamiento rápido que ocurrió hace unos 13.000 a 12.000 años. De hecho, estos animales necesitaban abundante pasto, hojas y brotes ricos en minerales para sobrevivir y evolucionar adecuadamente. Sin embargo, bajo los efectos del frío, esta vegetación se ha vuelto poco a poco escasa.

Los machos probablemente han tenido cada vez más dificultades para hacer crecer sus cuernos cada año.“, Explica el investigador. “Pero el impacto de la ola de frío en las hembras fue posiblemente el factor decisivo.“.

Según un estudio de 2008 de CO Worman y Tristan Kimbrell, “La capacidad de producir y alimentar a crías viables estaba estrechamente relacionada con el estado nutricional de las hembras.“. Entonces, a medida que los paisajes se convirtieron en hielo y tundra, el tamaño de los rebaños se habría reducido para finalmente llegar al punto de no retorno.

Paralelamente, el investigador apunta que es posible que los humanos del Paleolítico hayan completado las últimas poblaciones ya condenadas. Sin emabargo, esto nunca ha sido probado.

A partir de entonces, los humanos se olvidaron por completo de este ciervo gigante hasta finales del siglo XVI y principios del siglo XVII, cuando los campesinos irlandeses, cavando en los pantanos para quemar turba como combustible, comenzaron a aislar varias de sus maderas fosilizadas. Algunos todavía adornan las paredes de los castillos y otras logias en el país hoy.


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