El “Monkeydactyl” también tenía pulgares oponibles

Una nueva especie de pterosaurio arbóreo de 160 millones de años, apodada “Monkeydactyl”, representa el registro más antiguo de pulgares oponibles.

Estos grandes dedos que se oponen a los otros cuatro han sido considerados durante mucho tiempo una prerrogativa de la humanidad … erróneamente. Los pulgares opuestos son característicos de los primates. También se encuentran en ciertas ranas arborícolas o en camaleones. ¿Cuándo se desarrollaron estas herramientas? Respuesta: hace al menos 160 millones de años.

La primera grabación de un pulgar oponible real

En la revista Current Biology, un equipo de paleontólogos detalla el descubrimiento de una nueva especie de reptil volador descrita a partir de un espécimen recuperado de la Formación Tiaojishan en Liaoning, China. Kunpengopterus antipollicatus, su nombre científico, era un pequeño miembro de la gran familia de pterosaurios con un envergadura de alrededor de 85 centímetros solamente.

Por otro lado, esta nueva especie destaca por otro motivo: al final de estas alas se desarrollaron un dedo oponible. Por esta razón, los investigadores mencionan el apodo de “Monkeydactyl” (o “dedo de mono”).

Este increíble descubrimiento fue posible gracias a un análisis de su fósil mediante tomografía microcomputada (micro-CT), una técnica de escaneo que utiliza rayos X para obtener imágenes de un objeto.

Los dedos de este pterosaurio son diminutos y están parcialmente hundidos en la losa. Gracias a la microtomodensitometría, pudimos ver a través de rocas, crear modelos digitales y contar cómo el pulgar oponible se articula con los otros huesos de sus dedos.“, Explica Fion Waisum Ma de la Universidad de Birmingham.

pulgares oponibles
El fósil de K. antipollicatu encontrado en la Formación Tiaojishan, ahora en el Museo Beipiao Pterosaur. Créditos: Zhou et al., 2021.

Una vida arborícola

El “Monkeydactyl” representa así el récord de oposición palmar más antiguo del pollex (pulgares oponibles).

Los autores creen que la morfología de sus extremidades anteriores parecía ser una adaptación práctica a la vida arbórea, útil para agarrar ramas durante su ascenso. Así, esta especie se habría labrado un nicho diferente al de sus pterosaurios vecinos Darwinopterus y Wukongopterus que compartían el mismo entorno, lo que probablemente minimizó la competencia entre estos pterosaurios.

pterosaurio de pulgar oponible
Reconstrucción de la vida de K. antipollicatus. Crédito: Chuang Zhao

Sabemos que los pterosaurios, que vivieron en el Mesozoico, fueron los primeros vertebrados conocidos en evolucionar en vuelo propulsado. Sin embargo, a veces se ha considerado que la locomoción arbórea jugó un papel en el origen del vuelo de estos reptiles. Por tanto, podríamos preguntarnos por extensión si la evolución del pulgar oponible no ha contribuido a la del vuelo motorizado.


.