el ‘monstruo de las profundidades marinas’ más famoso

Crédito: Flickr.

En el lecho marino, a miles de pies por debajo de la superficie del agua, yacen algunas de las criaturas más extremas y de aspecto extraño del mundo. Es tan frío y tan oscuro que ninguna planta puede vivir allí y el peso del agua supera todo lo que el cuerpo humano puede soportar. La comida es casi inexistente. Sólo abunda la oscuridad, un vacío aplastante. No es de extrañar entonces que las pocas criaturas que llaman a las profundidades del mar su hogar simplemente parezcan fuera de este mundo. El rape no es una excepción.

El rape es tan fascinante como de aspecto de pesadilla. Se encuentran principalmente en las turbias profundidades de los océanos Atlántico y Antártico, son fácilmente reconocibles debido a sus enormes cabezas, amenazantes bocas en forma de luna creciente entrelazadas con afilados dientes translúcidos y el característico señuelo bioluminiscente que sobresale por encima de sus bocas como una caña de pescar. , de ahí el nombre. Sin embargo, el señuelo solo lo lleva la hembra. Los hombres tienen un aspecto mucho menos amenazador y su vida sexual prescindible es dudosa, por decir lo menos, pero llegaremos a eso en un minuto.

El primer rape de aguas profundas se documentó a principios del siglo XIX, cuando un pez casi esférico llegó a la costa en Groenlandia. El zoólogo Johannes Cristopher Reinhardt diseccionó este pez tan peculiar en su laboratorio en Copenhague, al que llamó pez fútbol (Himantolophus groenlandicus). Con el tiempo, algunos marineros encontrarían otras criaturas atrapadas en sus redes de vez en cuando, una vista tan extraña que supera incluso las historias de pescadores más adornadas. Por suerte, acababan de inventarse las cámaras y el rape estaba listo para surgir de sus míticas profundidades y despertar nuestra imaginación. Pero, mientras la gente común contraía sus rostros con repugnancia, los científicos marinos estaban hambrientos de aprender más.

Hoy en día, los científicos conocen más de 170 especies dividido en 18 familias de rape de aguas profundas, parte del suborden Ceratioides — el menos conocido, por razones obvias, de los cinco linajes primarios de la orden lofiiformes. La diversidad de especies y morfología es enorme, ya que muchas especies se han adaptado a las condiciones específicas que se encuentran en un rango de profundidades, de 300 a 5000 metros (1000 a 16 500 pies) debajo de la superficie del agua, donde la disponibilidad de alimentos puede variar enormemente.

Algunos son rechonchos y ovalados como Melanocetus johnsoniiotros son chatos con un hocico saliente como Thaumatichthys binghami. Algunos tienen señuelos brillantes más largos que otros, mientras que un rape en particular de la costa de África occidental tiene su cebo brillante convenientemente ubicado dentro de su boca gigante. Sus nombres comunes también varían enormemente, según el tipo de rape. El demonio de mar de dientes torcidos, el demonio de mar negro, la trampa para lobos o el sapo tiránico son todos nombres diferentes que celebran la apariencia única de este pez.

La mayoría no son más grandes que un puño cerrado, aunque el rape más grande conocido, sobre todo Certias especie, puede crecer hasta 1,2 metros (4 pies) de largo.

Una variedad de diferentes especies de rape. Crédito: Sociedad Estadounidense de Ictiólogos y Herpetólogos.

Horrible con un propósito

A pesar de su apariencia poco favorecedora, al rape no podría importarle menos. Los peces que nadan en aguas menos profundas tienen cuerpos hidrodinámicos aerodinámicos diseñados para la velocidad, que, por cierto, también son estéticamente agradables para los humanos. Pero el rape se construye de manera diferente.

El rape vive en las profundidades del mar, donde hay poca comida, especialmente para un depredador. Para adaptarse, el rape ha cambiado la velocidad por un metabolismo de baja energía, realizando movimientos mínimos hasta que su emboscada está perfectamente preparada. También desarrolló una boca enorme y de gran tamaño e intestinos especializados porque las oportunidades de alimentación son muy raras. Consumir presas grandes podría mantenerlo flotando felizmente en el fondo del mar durante meses.

Todo sobre el rape, desde su cuerpo esférico y abultado hasta sus enormes dientes, está perfectamente diseñado para la vida implacable en las profundidades oscuras y frías del mar. Si el resultado final parece un monstruo para ti o para mí, al rape no podría importarle menos. Está demasiado ocupado sobreviviendo.

El pez que pesca a otros peces

El rape luce un diseño radicalmente diferente al de otros peces, con la primera espina de la aleta dorsal montada en el hocico y modificada para servir como aparato de atracción. En la oscuridad del fondo del océano, la luz bioluminiscente que irradia el señuelo debe ser irresistible. Dependiendo de la especie, la varilla parpadea en amarillo, amarillo verdoso, azul verdoso o naranja violeta.

Bufoceratias wedli. Crédito: Historia evolutiva de los rapes.

La fuente de la luz emitida por el apéndice bulboso es una bacteria bioluminiscente simbiótica. El señuelo del pez ofrece refugio a las bacterias, mientras que las bacterias proporcionan la luz: una asociación en la que todos ganan conocida como mutualismo.

Al igual que un pescador se sienta pacientemente junto a su caña durante horas esperando que su presa se enganche, el rape mueve su señuelo en busca de peces, aunque no necesita cebo. Una vez que la presa está dentro del rango de ataque, el rape hembra carnívoro la atrapará con sus dientes grandes y puntiagudos.

Además de la emblemática vara brillante, al menos algunos rapes también tienen filamentos largos que salen del cuerpo de la hembra. Según biólogos marinos de la Universidad de Washingtonestos filamentos tienen nervios y probablemente actúan como sensores que alertan al pescador de movimientos cercanos en el agua, no muy diferente del papel que cumplen los bigotes de un gato o las antenas de un insecto.

Este video raro pero extraordinario a continuación muestra estas antenas sensoriales en todo su esplendor. Sin embargo, los científicos aún no están seguros de si estas antenas se iluminan a sí mismas o simplemente reflejan las luces del sumergible que capturó las imágenes en las aguas de las islas Azores de Portugal.

“Cualquier objeto de presa que toque uno de esos haría que el pescador se volviera y devorara a ese animal en particular”, dijo Ted Pietsch, investigador de peces de aguas profundas de la Universidad de Washington en Seattle. Ciencia. “No pueden darse el lujo de dejar pasar una comida porque hay muy poco para comer allí”.

Las disecciones de estómagos de rape mostraron que los animales comen criaturas de aguas profundas parecidas a camarones, calamares, gusanos e incluso peces linterna, que son uno de los pocos peces capaces de ver a estas profundidades gracias a las luces azul verdosas incrustadas en todo su cuerpo y sus grandes ojos.

Una vez que se detecta la presa, se la engulle inmediatamente en la enorme boca del rape, que es lo suficientemente flexible como para tragar presas de hasta el doble del tamaño del pez. La presa es parcialmente cortada por los grandes dientes de este depredador, pero también, una vez que la presa es atrapada, la boca permanece cerrada: los dientes del pescador ahora atrapan a su presa como una jaula de hierro. Los dientes más pequeños que recubren el piso de la boca y la garganta terminan con la presa y la cortan aún más para su digestión dentro del vientre de la bestia de las profundidades marinas.

Una espantosa historia de amor con un novio parásito

Una hembra de rape jorobada con un macho parásito adherido a su vientre. Crédito: Edith A. Widder.

El video de arriba con los rayos brillantes es extraordinario por otra razón: es el primer video que muestra una pareja de rape macho y hembra, una de las uniones más extrañas del mundo.

El dimorfismo sexual, las diferencias de apariencia entre machos y hembras de la misma especie, es tan extremo como en el rape.

En comparación con una hembra, un rape macho puede ser hasta 60 veces más pequeño en longitud y alrededor de medio millón de veces más ligero. Desde el nacimiento, la única misión de los machos en la vida es encontrar una hembra con quien aparearse. No tienen nada más en mente, ni siquiera comida. De hecho, el rape macho no tiene forma de conseguir alimento por sí solo, en primer lugar.

Los cuerpos de los machos también se ven radicalmente diferentes, no son solo versiones en miniatura de la hembra. Son mucho más delgados y musculosos, lo que les permite nadar largas distancias en su desesperada búsqueda de vida o muerte por una pareja. Carecen del apéndice resplandeciente, pero siguen siendo cazadores, cazadores del amor. Sus órganos olfativos relativamente grandes los ayudan en esta búsqueda, que probablemente usan para seguir un rastro de feromonas que conducen a una hembra.

Una vez que finalmente encuentran a una hembra, el macho le da un mordisco de amor a la hembra, aferrándose a ella durante prácticamente el resto de sus días.

Sin embargo, esta no es la relación más saludable. Este novio pegajoso ahora es un parásito. Si bien sé que algunas lectoras podrían haber usado este epíteto antes para caracterizar a un ex amante, estoy usando el término literalmente.

Una vez unido a la hembra, el macho depende de ella para sobrevivir, recibiendo nutrientes a través del flujo sanguíneo de la hembra. Sin embargo, el hecho de que el rape sea el único animal en el mundo en el que los miembros del sexo opuesto se adhieren permanentemente e intercambian fluidos no es la cosa más extraña.

El tejido de la piel del macho en realidad se fusiona con el de la hembra, por lo que terminan pareciéndose a una verruga en el costado de la hembra. Con el tiempo, el macho pierde los ojos y todos sus órganos internos, excepto los testículos. En efecto, la fusión reduce al macho a un saco de esperma que la hembra utiliza para fertilizar sus óvulos. Una hembra puede llevar seis o incluso más machos a la vez en su cuerpo.

Solo es la punta del iceberg

Durante los casi dos siglos desde que los científicos se dieron cuenta de la existencia del rape, hemos tenido que depender de especímenes muertos arrastrados a la orilla en alguna playa fría o atrapados accidentalmente en las redes de los pescadores. Pero más recientemente, los biólogos marinos han comenzado a utilizar ampliamente sumergibles autónomos y robóticos capaces de explorar las profundidades del océano hasta límites sin precedentes.

Al hacerlo, ahora estamos comenzando a estudiar el rape vivo y otras criaturas extraordinarias de las profundidades marinas, con un detalle increíble, en su hábitat. Esto significa que ahora podemos ver cómo se comporta realmente el rape en la naturaleza, no solo lo que hay dentro de sus entrañas.

A medida que nuestra nave espacial y nuestro rover exploran Marte y más allá de las lunas heladas de Júpiter, muchos científicos nos recuerdan respetuosamente que no debemos ignorar las profundidades marinas, que en muchos sentidos se comprenden menos que los planetas alienígenas. Al conocer al rape, es posible que nos acerquemos lo más posible a un ser extraterrestre.