El nuevo cazador de asteroides de la NASA

NEO Surveyor, un nuevo observatorio en construcción, será el primer telescopio espacial diseñado específicamente para avanzar en los sistemas de defensa planetaria de la NASA al descubrir objetos cercanos a la Tierra potencialmente peligrosos. Los primeros instrumentos ya están en fase de desarrollo.

El 26 de septiembre, la nave espacial DART se estrelló con éxito contra un pequeño asteroide a más de 22 500 km/h en la primera prueba de defensa planetaria del mundo. Sin embargo, antes de pensar en desviarlos, primero debemos encontrarlos. En 2005, el Congreso de los Estados Unidos había pedido a la NASA que descubriera y caracterizara al menos el 90% objetos cercanos a la Tierra de más de 140 metros de diámetro evolucionando a menos de 48 millones de kilómetros de la órbita de nuestro planeta. De hecho, tales objetos podrían causar daños graves en caso de un encuentro con nuestro planeta.

Para detectarlos, la NASA tiene varios telescopios en tierra, pero también necesitamos centinelas desplegados en el espacio. Con esto en mente, la agencia está desarrollando el Near-Earth Object Surveyor (o NEO Surveyor). El observatorio acaba de pasar su revisión técnica y ahora se encuentra en la fase final de diseño. La misión debe lanzarse en 2026 y durar al menos cinco años..

Un especialista en infrarrojos

Gestionado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL), NEO Surveyor se ubicará en el Punto de Lagrange L1. Es un “lugar de estacionamiento” relativamente estable ubicado entre la Tierra y el Sol, en el punto opuesto L2, alrededor del cual orbita el Telescopio James Webb. Desde allí, el telescopio observará el sistema solar en longitudes de onda infrarrojas. Estos últimos, invisibles para el ojo humano, están bloqueados en su mayoría por la atmósfera de la Tierra, por lo que no pueden ser vistos por telescopios terrestres.

Los detectores de NEO Surveyor estarán especialmente diseñados para observar las dos bandas infrarrojas más sensibles al calor (4-5,2 micras y 6-10 micras). De esta forma, NEO Surveyor podrá detectar los objetos más difíciles de detectarcomo asteroides oscuros y cometas que no reflejan mucha luz visible.

Además, NEO Surveyor podrá encontrar asteroides que se acerquen a la Tierra desde la dirección del Sol, así como aquellos que siguen la órbita de nuestro planeta y generalmente están oscurecidos.

Topógrafo NEO
Los puntos de Lagrange del sistema Sol-Tierra. Créditos: Debiansid

Varios componentes ya están en desarrollo, señala la NASA, como el sistema de enfriamiento responsable de mantener fríos los detectores infrarrojos. Para su funcionamiento, este sistema pasivo se combinará con un parasol. También se avanza en el desarrollo de los detectores infrarrojos, divisores de haz, filtros, electrónica y espejo. Este último estará formado por un bloque macizo de aluminio.

Además de detectarlos, NEO Surveyor también ayudará a caracterizar la composición, forma, rotación y órbita de todos estos objetos cercanos a la Tierra. Estos análisis podrían ayudar a comprender mejor los orígenes y la evolución de los asteroides y los cometas que formaron los antiguos bloques de construcción de nuestro sistema solar.