El Planeta 9 sigue siendo invisible después de un extenso estudio de los cielos del sur

Los astrónomos que buscan el escurridizo Planeta 9 de nuestro Sistema Solar (un mundo hipotético que se cree que evoluciona mucho más allá de la órbita de Neptuno) han fallado una vez más. Para este trabajo, los investigadores se centraron en seis años de observación del cielo austral.

Un mundo frio y oscuro

Los astrónomos comenzaron a buscar el Planeta 9 en 2016. En ese momento, algunos notaron que varios objetos rocosos que se movían en el Cinturón de Kuiper, mucho más allá de la órbita de Neptuno, se estaban agrupando de formas extrañas. De hecho, los puntos más alejados de sus órbitas estaban ubicados mucho más lejos del Sol que los puntos más cercanos de sus órbitas. Según los cálculos, la atracción gravitatoria de un planeta invisible que mide de cinco a diez veces el tamaño de la Tierra podría explicar la excentricidad de estas órbitas.

Media década después, muchos equipos han intentado detectar este mundo hipotético, sin éxito. El principal desafío de esta búsqueda del planeta 9 sigue siendo su distancia teórica. Si bien Plutón se encuentra entre 30 y 50 UA del sol (una UA equivale a la distancia entre la Tierra y el Sol), los autores del estudio de 2016 estimaron en ese momento que podría escala en cualquier lugar entre 400 y 800 AU.

Planeta 9
Representación artística del Planeta 9, un mundo hipotético unas diez veces más masivo que la Tierra. Créditos: Caltech/R. Herido (IPAC)

nuevo fracaso

A tal distancia, es difícil reflejar la luz. Esta es la razón por la que cada vez más investigadores están cambiando los telescopios de luz visible estándar por instrumentos capaces de explorar el cosmos en longitudes de onda milimétricas. Esta es una forma corta de ondas de radio que se aproximan a la radiación infrarroja. Estos observatorios se utilizan a menudo para observar las nubes de gas heladas y oscuras donde se están formando nuevas estrellas, ya que estas nubes no absorben la luz milimétrica.

Como parte de un estudio, un equipo dirigido por Sigurd Naess se basó en datos capturados entre 2013 y 2019 por el telescopio Atacama Cosmology (ACT) en Chile. Estas observaciones cubrieron alrededor del 87% del cielo visible desde el hemisferio sur. Desafortunadamente, aunque los investigadores han identificado más de 3000 fuentes de luz candidatas, ninguno pudo ser confirmado como planeta. Sin embargo, una docena de ellos serán objeto de un posible seguimiento.

Naturalmente, este trabajo publicado en The Astrophysical Journal no refuta la existencia teórica del Planeta 9. Simplemente especifica dónde podría estar escondido este planeta. Eventualmente, nuevos telescopios milimétricos, como el Observatorio Simons actualmente en construcción en el desierto de Atacama, también podrían unirse a la búsqueda.


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