el reptil mas grande y antiguo del mundo

Desde el este de la India hasta el norte de Australia, un temible depredador de sangre fría acecha en las costas. Este hipercarnívoro se enfrentará a cualquiera que entre en su dominio acuático, desde pájaros hasta hombres y tiburones, y casi siempre gana esa pelea. La evidencia fósil muestra que esta especie ha estado ejerciendo su sangriento oficio durante casi 5 millones de años, permaneciendo prácticamente sin cambios, un testimonio de cuán eficiente es como máquina de matar. Mirarlo a los ojos es lo más parecido que tenemos a mirar a un dinosaurio carnívoro.

Cocodrilo de agua salada en el Zoológico de Australia, Beerwah, South Queensland. Créditos de la imagen Bernard Dupont / Flickr.

Este animal es el cocodrilo de agua salada (Crocodylus porosus). Tiene la distinción de ser el reptil más grande vivo en el planeta en la actualidad, y una de las especies más antiguas que todavía caminan sobre la Tierra.

Dignos herederos del legado de los dinosaurios

La evidencia fósil más antigua que tenemos de esta especie se remonta a la época del Plioceno, que se extendió desde hace 5,3 millones a 2,6 millones de años.

Pero la familia de los cocodrilos es mucho más antigua. Tienen sus raíces en la Era Mesozoica, hace unos 250 millones de años, cuando se separaron de los arcosaurios (el ancestro común que comparten con las aves modernas). Durante esos primeros días, vivieron junto a los dinosaurios.

Los cocodrilos comenzaron realmente a desarrollarse hace unos 55 millones de años, evolucionando hacia su propia especie en la forma que los conocemos hoy. Se han mantenido casi sin cambios desde entonces, un testimonio de lo bien adaptados que están a sus entornos y la gran eficiencia con la que cazan.

Esto hace que la familia de los cocodrilos, y el cocodrilo de agua salada como uno de sus miembros, sea uno de los linajes vivos más antiguos del planeta en la actualidad.

El cocodrilo de agua salada

Con machos adultos que alcanzan hasta 6 o 7 metros (alrededor de 20 a 23 pies) de largo, esta especie es el reptil más grande que existe en la actualidad. Las hembras son más pequeñas que los machos, por lo general no superan los 3 metros de largo (10 pies); 2,5 metros se considera grande para estas damas.

Créditos de imagen fvanrenterghem / Flickr.

El cocodrilo de agua salada crecerá hasta su tamaño máximo y luego comenzará a aumentar en volumen. El peso de estos animales generalmente aumenta en forma cúbica (por una potencia de 3) a medida que envejecen; un individuo de 6 m de largo pesará más del doble que uno de 5 m. En general, tienden a ser notablemente más anchos y corpulentos que otros cocodrilos.

Dicho esto, son bastante pequeños como juveniles. Los cocodrilos recién nacidos miden alrededor de 28 cm (11 pulgadas) de largo y pesan un promedio de solo 71 g, menos que una bolsa de papas fritas promedio.

Los cocodrilos de agua salada tienen cabezas grandes, con un hocico sorprendentemente ancho en comparación con otras especies de cocodrilos. Su hocico suele ser dos veces más largo en general que ancho en la base. Un par de crestas adornan los ojos del animal, bajando por la mitad del hocico hasta la nariz. Entre 64 y 68 dientes se alinean en sus poderosas mandíbulas.

Al igual que sus parientes, los cocodrilos de agua salada están cubiertos de escamas. Estos son de forma ovalada. Tienden a ser más pequeñas que las escamas de otros cocodrilos y la especie tiene pequeñas o completamente ausentes escudos (placas óseas más grandes que refuerzan ciertas áreas de la cubierta acorazada del animal) en sus cuellos, que pueden servir como un rápido identificador de la especie.

Los individuos jóvenes son de color amarillo pálido, que cambia con la edad. Los adultos son de color amarillo más oscuro con manchas marrones y grises y un vientre blanco o amarillo. Los adultos también tienen rayas en los lados inferiores del cuerpo y bandas oscuras en la cola.

Dicho esto, se sabe que existen varias variaciones de color en la naturaleza; algunos adultos pueden mantener una coloración pálida durante toda su vida, mientras que otros pueden desarrollar un pelaje bastante oscuro, casi negro.

Comportamiento, alimentación, apareamiento.

Los cocodrilos de agua salada son depredadores de emboscada. Yacen al acecho justo debajo de la línea de flotación, con solo sus cejas levantadas y sus fosas nasales sobresaliendo del agua. Estos reptiles capturan presas desprevenidas de la orilla cuando vienen a beber, pero tampoco son tímidos para cazar presas más activamente en el agua. Su infame ‘rollo de la muerte’, donde muerden y luego retuercen a su desafortunada víctima, es devastador, al igual que su hábito de tirar animales al agua donde se ahogan. Pero incluso su mordida sola es aterradora. Según un análisis realizado por el paleobiólogo Gregory M. Erickson de la Universidad Estatal de Florida, los cocodrilos de agua salada tienen la mordida más fuerte de todos sus parientes, registrando 3700 libras por pulgada cuadrada (psi).

Eso es un mordisco poderoso. Créditos de imagen Sankara Subramanian / Flickr.

Además de ser el más grande, el cocodrilo de agua salada también es considerado uno de los reptiles más inteligentes, mostrando un comportamiento sofisticado. Tienen un repertorio relativamente amplio de sonidos con los que se comunican. Producen sonidos parecidos a ladridos en cuatro tipos conocidos de llamadas. El primero, que solo realizan los recién nacidos, es un llamado de eclosión breve y de tono alto. Otra es su llamada de socorro, que generalmente solo se ve en los juveniles, que es una serie de ladridos cortos y agudos. La especie también tiene una llamada de amenaza, un sonido de silbido o tos dirigido a un intruso, y una llamada de cortejo, que es un gruñido largo y bajo.

Los cocodrilos de agua salada pasarán la mayor parte de su tiempo termorregulando para mantener una temperatura corporal ideal. Esto implica tomar el sol o darse un chapuzón en el agua para refrescarse. Los descansos se toman solo para cazar o proteger su territorio. Y estan bastante territorial. Estos cocodrilos viven en aguas costeras, ríos de agua dulce, billabongs (un estanque aislado que queda después de que un río cambia de curso) y pantanos. Si bien generalmente son tímidos y evitan a las personas, especialmente en tierra, invadir su territorio es una de las pocas cosas que harán que un cocodrilo de agua salada ataque a los humanos. Sin embargo, no son tímidos para luchar contra cualquier cosa que traspase, incluidos tiburones, monos y búfalos.

Esta territorialidad también es evidente entre los cocodrilos. Los juveniles se crían en ríos de agua dulce, pero los machos dominantes los expulsan rápidamente. Los machos que no logran establecer un territorio propio son asesinados o forzados a hacerse a la mar. Simplemente no son almas sociales en absoluto.

Las hembras ponen nidadas de unos 50 huevos (aunque hay registros de una sola hembra que pone hasta 90 en casos extraordinarios). Los incubarán en nidos de barro y fibras vegetales durante unos 3 meses. Curiosamente, la temperatura ambiente determina el sexo de las crías. Si las temperaturas son frescas, alrededor de los 30 grados centígrados, todas serán hembras. Las temperaturas sostenidas más altas, alrededor de 34 grados centígrados, producirán una camada exclusivamente de machos.

Solo alrededor del 1% de todas las crías sobreviven hasta la edad adulta.

Estado de conservación

Los cocodrilos de agua salada tienen muy pocos depredadores naturales. Aún así, históricamente sus pieles han sido muy apreciadas y han sufrido mucho por la caza, tanto legal como ilegal. Sus huevos y carne también se consumen como alimento.

En el pasado, esta especie ha estado en peligro de extinción. Los recientes esfuerzos de conservación les han permitido hacer una reaparición impresionante, pero la especie en su conjunto es mucho más rara que en el pasado. Actualmente se consideran en bajo riesgo de extinción, pero siguen siendo de especial interés para los cazadores furtivos debido a su valiosa carne, huevos y pieles.


Los cocodrilos de agua salada son un depredador antiguo y temible. Han evolucionado para dominar sus ecosistemas, y lo hacen acechando silenciosamente fuera de la vista. Pero, como muchos de los depredadores del ápice antes que ellos, la presión de los humanos, tanto directamente, en forma de caza, como indirectamente, a través de la destrucción ambiental y el cambio climático, ha dejado a la especie tambaleándose.

Los esfuerzos de conservación de esta especie deben ser aplaudidos y apoyados. Aunque estos cocodrilos se han mostrado dispuestos a atacar a los humanos si no tenemos cuidado, hay que tener en cuenta que lo que quieren es que los dejen solos y sin molestias. Sería una lástima que esta especie, que ha existido durante millones de años, que ha venido de antiguos titanes, sobrevivido durante milenios y a través de una catástrofe global, perezca.