El telescopio de espejo líquido más grande del mundo pronto observará el Universo

Ubicado en el Himalaya indio a casi 2.500 metros sobre el nivel del mar, el Telescopio Internacional de Espejo Líquido (ILMT) de cuatro metros es el primer telescopio de este tipo construido específicamente para la astronomía. La estructura pronto comenzará sus primeras observaciones.

tecnología de espejo líquido

La mayoría de los telescopios usan espejos de vidrio con forma parabólica, lo que ayuda a enfocar mejor la luz del espacio profundo. Sin embargo, la conformación de estos materiales sólidos requiere mucho esfuerzo (moldear el vidrio y preparar la superficie para recibir una película de aluminio reflectante, entre otros puntos). Además, durante varios años, los investigadores se han centrado en espejos liquidos, cuyo cuerpo reflector es un líquido. De hecho, son mucho más rentables que los telescopios convencionales.

La tecnología del telescopio de espejo líquido (LM) es relativamente simple. Se requieren tres componentes: una copa que contenga un metal líquido reflectante, un cojinete de aire sobre el que pueda asentarse el espejo y un sistema de accionamiento.

Situada en el Himalaya indio, a una altitud de 2.450 metrosel Telescopio Internacional de Espejo Líquido (ILMT) consiste en una fina capa de mercurio líquido que flota diez micras de aire comprimido. ” A modo de comparación, un cabello humano tiene un grosor de aproximadamente setenta micrones.“Dice Paul Hickson, un astrónomo de la Universidad de Columbia Británica que ayudó a desarrollar el telescopio. El espejo gira sobre sí mismo cada ocho segundos. Esta rotación hace que el mercurio adopte una forma parabólica, como una lente de contacto.

Para su información, la estructura solo cuesta dos millones de dolares, mientras que el telescopio óptico y su espejo de vidrio de 3,6 m de diámetro, construido en el mismo sitio por el mismo consorcio, costó dieciocho millones. Como se mencionó anteriormente, este tipo de enfoque puede ahorrar mucho dinero.

espejo liquido
Vista superior de la ILMT que muestra el espejo de mercurio líquido cubierto con una fina película de mylar. Fuente: Aries

Observaciones de junio a octubre

Sin embargo, a diferencia de otros telescopios, este solo se puede fijar en una posición. En otras palabras, sólo observará solo una franja de cielo dictada por la rotación de la Tierra. Centrado en una sola área, sin embargo, será muy adecuado para detectar objetos transitorios como supernovas y asteroides.

Los datos recogidos serán perfectamente adecuados para realizar un estudio de variabilidad fotométrica y astrométrica profunda en un periodo de cinco años en general“, explica Jean Surdej, director de proyecto y astrofísico de la Universidad de Lieja, en Bélgica.

El ILTM, fruto de la colaboración entre instituciones indias, belgas, polacas, uzbekas y canadienses, comenzará sus primeras observaciones científicas este año. Funcionará de octubre a junio de cada año y permanecerá cerrado durante el temporada de lluvias en India.