El Telescopio James Webb estudiará dos extrañas súper-Tierras

A la espera de su puesta en servicio oficial en unas pocas semanas, el telescopio James Webb probará suerte en la ciencia exoplanetaria con la observación de dos extraños mundos rocosos con un detalle sin precedentes. Estas dos súper-Tierras se encuentran a unos cincuenta años luz de nuestro planeta.

Los planetas rocosos son notoriamente más difíciles de observar que los gigantes gaseosos con nuestros medios técnicos actuales. Esto se debe principalmente a la relativa luminosidad de estos pequeños mundos bañados por la de su estrella. Sin embargo, el poderoso espejo del Telescopio James Webb y su ubicación en el espacio profundo debería permitir a los astrónomos ver un poco más claramente.

Pronto, el observatorio se centrará en dos planetas un poco más grandes que la Tierra, llamados “súper-Tierras”. Se les llama 55 cancri e y LHS 3844b.

Ninguno de estos mundos es habitable para la vida tal como la conocemos. Sin embargo, estudiarlos aún podría ser un campo de pruebas para futuros estudios en profundidad de planetas comparables al nuestro.

55 Cancri e: un planeta infernal

55 Cancri e orbita su estrella madre justo 2,4 millones de kilómetros (alrededor del 4% de la distancia relativa entre Mercurio y el Sol) y lo rodea cada dieciocho horas. Tal cercanía obviamente no deja de tener consecuencias. De hecho, el planeta está bloqueado por las mareas. En otras palabras, como la Luna con la Tierra, muestra solo un lado de su estrella. En el lado del día, la temperatura es alrededor 2500°Cmientras que en el lado de la noche es aproximadamente 1100°C.

Sin embargo, algunas observaciones realizadas con el telescopio Spitzer (el antiguo especialista en infrarrojos) sugieren que parte del calor diurno se desplaza hacia el lado nocturno. Esto podría deberse a la presencia de un atmósfera espesa capaz de mover el calor alrededor del planeta.

Dos equipos se encargarán de estudiar este planeta infernal. Uno, dirigido por Renyu Hu del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, examinará la emisión térmica del planeta en busca de signos de una atmósfera. Un segundo equipo dirigido por Alexis Brandeker de la Universidad de Estocolmo medirá la emitancia de calor en el lado iluminado.

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Comparación de los dos exoplanetas rocosos con la Tierra y Neptuno. Créditos: NASA, ESA, CSA, Dani Player

LHS 3844b:un mundo caliente sin atmósfera

LHS 3844b también está muy cerca de su estrella, completando una revolución cada once horas. Sin embargo, la estrella es más pequeña y más fría que la de 55 Cancri e. Hace alrededor de 770°C en el lado diurno, pero ese calor no parece dispersarse hacia el lado nocturno. Por lo tanto, parecería que este planeta no tiene una atmósfera sustancial.

Para su estudio, un equipo liderado por la astrónoma Laura Kreidberg, del Instituto Max Planck de Astronomía, utilizará el espectroscopia (estudio de los espectros de radiación electromagnética emitida o absorbida por una sustancia). Los espectros de emisión térmica del lado diurno del planeta se compararán con rocas conocidas como el basalto y el granito para ver si pueden deducir una composición de la superficie.

Estas dos investigaciones nos darán nuevos conocimientos sobre los planetas rocosos en general, ayudándonos a comprender cómo era la Tierra primitiva.