El telescopio James Webb golpeado por un meteoroide más grande de lo esperado

El Telescopio James Webb acaba de sufrir su primer impacto perceptible de micrometeorito menos de seis meses después de su lanzamiento. El objeto del tamaño de polvo golpeó el segmento C3 del espejo primario. El observatorio fue diseñado para soportar este tipo de impactos y aun así funciona mejor de lo planeado originalmente por la NASA.

El JWT evoluciona en una órbita algo caótica a más de 1,5 millones de kilómetros de la Tierra. Esta era una condición esencial para poder sondear las profundidades del Universo en el infrarrojo. La desventaja de tal posicionamiento es que lo expone a muchos objetos pequeños. A menudo no más grandes que motas de polvo, estos micrometeoroides todavía puede hacer algún daño. Durante la vida útil de la misión, los espejos del telescopio se dañarán inevitablemente, pero no de inmediato.

Un primer impacto notable

Desde su lanzamiento hace poco más de seis meses, el observatorio ha sufrido cuatro impactos de escombros en línea con las expectativas. Sin embargo, hace unos días, los ingenieros registraron una quinto más grande que el personal de la misión había modelado o podía probar en el campo. Esto ocurrió entre el 23 y el 25 de mayo, afectando a la segmento C3 del espejo primario del telescopio.

Tenga en cuenta que se pueden predecir algunos impactos de micrometeoritos. Por ejemplo, cuando el telescopio está configurado para volar a través de lluvias de meteoritos conocidas, el personal puede maniobrar los sistemas ópticos para protegerlos mientras pasa. Sin embargo, el impacto reciente no fue parte de tal lluvia de meteoritos.

james webb agujero negro
Ilustración del Telescopio James Webb en órbita. Créditos: NASA

El JWT es “de piel dura”

A pesar de la magnitud de la conmoción, no se asuste: ni el calendario del observatorio ni su patrimonio científico deberían sufrir.

Siempre hemos sabido que el JWT tendría que lidiar con el entorno espacial que incluye la luz ultravioleta intensa y las partículas cargadas del Sol, los rayos cósmicos de fuentes exóticas en la galaxia y los impactos ocasionales de micrometeoritos en nuestro Sistema Solar.“, dijo Paul Geithner, del servicio técnico de la misión. ” Hemos diseñado y construido el observatorio con suficiente margen de rendimiento, óptico, térmico, eléctrico, mecánico, para garantizar que pueda cumplir su ambiciosa misión científica incluso después de muchos años en el espacio.

Estas precauciones eran necesarias. A más de 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, no será posible ninguna misión de rescate para reparar el telescopio como ocurrió con el Hubble. Este último, que evoluciona a más de 500 kilómetros de altitud, habrá sido visitado cinco veces entre 1993 y 2009 para operaciones y mejoras.

Mientras tanto, el período de puesta en servicio del JWT llegará a su fin pronto. Las primeras imágenes científicas se publicarán normalmente el 12 de julio.