El telescopio James Webb no se lanzará para Halloween

El telescopio James Webb no se lanzará el 31 de octubre, como se planeó originalmente. Por ahora, no se ha fijado otra fecha, pero a priori, el observatorio no se incorporará al espacio antes de mediados de noviembre.

El telescopio James Webb no está en su primer aplazamiento. El instrumento iba a ser lanzado inicialmente en 2018. Desde entonces, los problemas técnicos han seguido posponiendo la fecha de lanzamiento, aumentando aún más la factura. Hace un año, el lanzamiento del telescopio estaba programado para marzo de 2020. Luego, la pandemia de Covid-19 entró en la ecuación. El verano pasado, la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) finalmente fijaron la fecha para el 31 de octubre de 2021. Desafortunadamente, todavía tendremos que esperar. ¿Pero hasta cuando?

Tres factores clave

Durante una rueda de prensa con periodistas celebrada el martes, la directora de servicios de lanzamiento de telescopios, Beatriz Romero, destacó tres factores a tener en cuenta: la expedición del telescopio, la disponibilidad del cohete Ariane 5 y la disponibilidad del puerto espacial en Guyana.

Con respecto al primer punto, la NASA planea enviar el telescopio al sitio de lanzamiento en bote a fines del verano (la agencia tiene cuidado de no especificar una fecha debido al riesgo de piratería). La campaña de lanzamiento, que comienza cuando el telescopio llega a Guyana, dura 55 días.

Respecto al segundo punto, recordemos que el lanzador Ariane 5, encargado de lanzar el telescopio, está inmovilizado desde agosto de 2020 por un problema de carenado. Sin embargo, los funcionarios de Arianespace dijeron que se había abordado la causa raíz del problema.

Por otro lado, sabemos que Ariane 5 debe lanzar dos misiones antes que la del telescopio estadounidense. Y el que precederá al del JWT se deslizó recientemente en el tercer cuarto. Sin embargo, sabemos que la misión estadounidense no pudo ser lanzada hasta unos cuatro meses después del último vuelo del lanzador. Si esperamos un lanzamiento final a principios del tercer trimestre, es decir, a principios de julio, entonces el lanzamiento del JWT no podrá tener lugar antes de noviembre.

Finalmente, está el problema de la situación sanitaria en Guyana, donde las operaciones se han visto frenadas por la crisis del COVID-19. Las vacunas aún no están ampliamente disponibles en este territorio. Por tanto, habrá que tener en cuenta el comportamiento de la epidemia durante las próximas semanas a la hora de determinar una nueva fecha de lanzamiento. A priori, esto solo se puede arreglar este verano, o incluso a principios de otoño.

cohete ariaspace
Ariane 5 despegará el 25 de septiembre de 2018. Créditos: ESA

No dejes nada al azar

Por supuesto, siempre es un poco decepcionante ver el lanzamiento del JWT pospuesto constantemente. Sin embargo, conviene recordar que el despliegue de este observatorio a más de un millón de kilómetros de la Tierra requerirá más de 180 cuidadosas maniobras en las primeras semanas posteriores al lanzamiento. Si alguna de estas maniobras falla, el telescopio se perderá. Además, todas las luces deben estar en verde.

Entonces, si tenemos que esperar unas semanas más para que todo esté listo, esperaremos.


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