El turismo espacial, una amenaza para el clima y la capa de ozono

Además de cuestiones relativas a la ética y la moral en el contexto de una humanidad aún plagada de muchas desigualdades, el desarrollo del turismo espacial también tendría fuertes repercusiones sobre el clima y la capa de ozono, según revela un estudio publicado en la revista el futuro de la tierra el 9 de junio.

El trabajo del profesor Robert G. Ryan y su equipo ha demostrado que, si bien los impactos ambientales del sector espacial hasta ahora han sido bastante marginales, el crecimiento continuo implicaría una disminución significativa de la capa de ozono sobre el polo norte, especialmente entre fines del invierno. y principios de la primavera.

Sin embargo, a diferencia del hemisferio sur, muchas poblaciones viven en latitudes altas y, por lo tanto, estarían expuestas a un aumento en la cantidad de rayos ultravioleta que llegan a la superficie. Además, el sector espacial tiene un potencial significativo en términos de contribuir al calentamiento global.

Turismo espacial: entre el declive de la capa de ozono y la contribución al calentamiento global

Estos resultados se obtuvieron utilizando un modelo de química atmosférica que integra emisiones de naves espaciales actuales y prototipos de empresas como Virgin Galactic, SpaceX o Blue Origin. Se exploraron dos escenarios: uno donde el crecimiento del sector continúa al ritmo actual y otro donde el turismo espacial se ha generalizado. el informe de resultados una disminución del 0,15% y 0,24% respectivamente en el ozono estratosférico sobre el Ártico después de una década de simulación.

Esta disminución es el resultado de los óxidos de nitrógeno y el cloro liberados por el paso de los cohetes y la lluvia radiactiva de los desechos espaciales. Por lo tanto, socava la recuperación de la capa de ozono iniciada tras la firma del Protocolo de Montreal. Además, se ha descubierto que el hollín que se libera al quemar queroseno es un agente de calentamiento particularmente efectivo. El forzamiento asociado asciende a 3,9 mW/m² tras diez años de crecimiento de las emisiones al ritmo de 2019 (5,6%) y alcanza los 7,9 mW/m² tres años después de la aparición del turismo espacial de rutina.

Evolución del ozono estratosférico (O3) y del contenido de la estratosfera en cloro (Cly), óxidos de nitrógeno (NOx), hollín (BC) y alúmina (Al2O3) tras una década de crecimiento de la industria espacial al ritmo observado en 2019 ( 5,6% anual). Créditos: Robert G. Ryan y coll. 2022.

Los lanzamientos de cohetes se comparan comúnmente con las emisiones de gases de efecto invernadero y contaminantes del aire de la industria de la aviación, lo cual es incorrecto, como demostramos en nuestro trabajo. “, relata Eloise Marais, coautora del estudio. “ Las partículas de hollín de los lanzamientos de cohetes tienen un efecto climático mucho mayor que los aviones y otras fuentes terrestres, por lo que no es necesario que haya tantos lanzamientos de cohetes como los vuelos internacionales para tener un impacto similar. Lo que realmente necesitamos ahora es un debate entre expertos sobre la mejor estrategia para regular esta industria en crecimiento “.

Una línea de investigación para profundizar

Además de estas cifras tan significativas, los autores subrayan que será necesario un trabajo futuro para evaluar las consecuencias asociadas con el uso y los subproductos de una variedad de combustibles, como el metano líquido o los biocombustibles, que podrían reemplazar a los futuros de productos más rústicos como el queroseno o compuestos a base de cauchos sintéticos.

Este estudio nos permite entrar en la nueva era del turismo espacial con los ojos bien abiertos a los posibles impactos. “, informa Robert Ryan, coautor del artículo. ” La conversación sobre la regulación del impacto ambiental de la industria de los lanzamientos espaciales debe comenzar ahora para que podamos minimizar el daño a la capa de ozono estratosférico y al clima. “.