El uso de aire acondicionado bajo el cambio climático sobrecargará las redes eléctricas de EE. UU.

Estados Unidos podría arruinar su red eléctrica utilizando acondicionadores de aire si el cambio climático continúa al ritmo actual, y no hay indicios de que vaya a detenerse.

Un estudio de la demanda de electricidad a nivel doméstico de la Unión Geofísica Estadounidense advierte que es probable que un aumento en el uso de acondicionadores de aire (AC) en los EE. UU. cause problemas masivos en el futuro. Este aumento en el uso será impulsado por el cambio climático. Las temperaturas máximas más altas en el verano y las olas de calor más largas y frecuentes aumentarán el uso lo suficiente como para abrumar las redes eléctricas nacionales tal como están ahora.

A menos que las redes se modernicen para ser más efectivas o reciban una mayor capacidad, EE. UU. espera apagones continuos.

Perspectivas escalofriantes

“Tratamos de aislar solo el impacto del cambio climático”, dijo Renee Obringer, ingeniera ambiental de la Universidad de Penn State y autora principal del nuevo estudio. “Si nada cambia, si nosotros, como sociedad, nos negamos a adaptarnos, si no cumplimos con las demandas de eficiencia, ¿qué significaría eso?”

Los investigadores proyectaron cómo evolucionará el uso de energía durante el verano en el futuro, bajo dos escenarios: estos suponen que las temperaturas globales aumentan 1,5 grados Celsius (2,7 grados Fahrenheit), o 2,0 grados Celsius (3,6 grados Fahrenheit) por encima de los niveles preindustriales. Con base en estas temperaturas, estiman que la demanda de electricidad en los EE. UU. aumentaría en un 8% y un 13% en general, respectivamente.

Según nuestras emisiones actuales, estamos en camino de superar el escenario de calentamiento de 1,5 grados centígrados para principios de la década de 2030, según el Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC) informe 2021. De hecho, sin un esfuerzo significativo, probablemente también superemos el umbral de 2,0 grados centígrados para fines de siglo.

Este estudio es el primero en analizar el impacto de temperaturas más altas en la demanda de electricidad y la carga máxima para ciudades o estados específicos. También es el primero en proyectar la demanda de aire acondicionado residencial a gran escala. Los datos ambientales utilizados en las proyecciones incluyeron índices de temperatura del aire y calor, humedad e incomodidad, junto con cifras de uso de aire acondicionado, recopiladas por la Administración de Información Energética (EIA) de EE. UU. en 2005-2019 de hogares estadísticamente representativos en los Estados Unidos contiguos.

Dicho esto, los hallazgos no son perfectos; el estudio solo tuvo en cuenta la influencia del clima en el uso del aire acondicionado. No se tomaron en cuenta factores adicionales como el aumento de la población, los cambios en los ingresos, el comportamiento del consumidor u otros factores que pueden afectar la demanda de aire acondicionado.

Es posible, dice el equipo, que surjan mejoras tecnológicas (como un mejor aislamiento o una mayor eficiencia de CA) y permitan cubrir la mayor demanda de CA sin un consumo de energía adicional. El equipo calculó que para ello sería necesario un aumento de la eficiencia del 1 % y del 8 %. Esta cifra varía según los estándares estatales existentes y cuánto se espera que aumente la demanda allí; Arkansas, Louisiana y Oklahoma necesitarían la mayor cantidad de aumentos.

Las olas de calor supondrán un momento especialmente difícil para nuestras redes y también presentarán el mayor riesgo de muerte para el público. Peor aún, la generación de energía tiende a caer por debajo de su punto máximo durante las olas de calor, lo que agrava aún más el problema. En este escenario, es muy probable que las empresas de servicios públicos de energía se vean obligadas a realizar apagones continuos para evitar fallas en la red durante las olas de calor.

Las regiones sur y suroeste del país verán los mayores aumentos en la demanda de energía. Para el estado de Arizona, por ejemplo, si todos los hogares aumentan el uso de aire acondicionado en un 6%, lo que el equipo estima que será necesario para compensar 1,5 grados de calentamiento adicional, todo el estado verá una mayor demanda mensual de 54,5 millones de kilovatios-hora.

El nuevo estudio predijo los mayores aumentos en kilovatios-hora de demanda de electricidad en el sur y el suroeste, que ya son calurosos. En el escenario de 2,0 grados Celsius, algunas ciudades de la zona, como Indiana y Ohio, podrían triplicar su demanda de energía actual durante los meses de verano.

El documento “Implicaciones del aumento del uso de aire acondicionado doméstico en los Estados Unidos bajo un clima cálido” ha sido publicado en el diario el futuro de la tierra.