El vapor de agua tiene un impacto climático más sutil de lo esperado

Un estudio dirigido por la Universidad de California, Davis (EE. UU.) informa sobre un mecanismo climático que hasta ahora se había pasado por alto y que involucra al vapor de agua. Al implementarlo sistemáticamente en los modelos climáticos, debería reducir las incertidumbres asociadas con la evolución futura de la cobertura de nubes. Los resultados fueron publicados en la revista científica Geociencia de la naturaleza este 3 de octubre.

A la misma presión ya la misma temperatura, una masa de aire húmedo es más ligera que una masa de aire seco. Este efecto debido a la flotabilidad reducida del vapor de agua generalmente se considera de importancia insignificante en la dinámica climática a gran escala. Además, una parte importante de los modelos numéricos utilizados para anticipar cambios futuros no tienen esto en cuenta.

La flotabilidad del vapor de agua, una influencia subestimada

Sin embargo, nuevos trabajos han demostrado que la hipótesis inicial, es decir, el hecho de considerar que la flotabilidad del vapor de agua juega un papel insignificante, no se sostiene. Y por una buena razón, resulta que esto regula en parte la cantidad de nubes bajas ubicadas en los subtrópicos y por lo tanto la cantidad de energía solar que ingresa al sistema climático.

Además, los modelos que no tienen en cuenta este efecto presentan un sesgo en la distribución de nubes bajas que puede llegar hasta el 50% con respecto a la climatología. Sin embargo, la nubosidad y su evolución constituyen la principal causa de incertidumbre en las proyecciones climáticas para un escenario dado de emisiones de gases de efecto invernadero. Por lo tanto, este es un punto crucial.

vapor de agua
Tendencia en la cantidad de vapor de agua en la atmósfera entre 1988 y 2020, aquí presentada como contenido de agua precipitable. Créditos: RSS/REMSS.

La flotabilidad del vapor de agua influye en la distribución de las nubes bajas, lo que contribuye en gran medida al balance energético mundial. “, informa Da Yang, autor principal del estudio. ” Las nubes representan el mayor desafío para predecir con precisión el cambio climático futuro, por lo que debemos comprender completamente la influencia de la flotabilidad del vapor de agua. “.

Un efecto contrario a la intuición

Esta influencia se expresa de manera bastante sorprendente, en el sentido de que permite que aire más frío e intuitivamente más pesado ascienda a la atmósfera y aumente así la nubosidad baja de los subtrópicos hasta un 70% de su valor climatológico. Por lo tanto, no se trata de un efecto marginal, de ahí la necesidad de tenerlo en cuenta en las simulaciones climáticas, especialmente en un mundo que se calienta rápidamente.

En un clima más cálido, el efecto de flotabilidad del vapor de agua será cada vez más importante debido al aumento en la cantidad de vapor de agua atmosférico “, enfatiza el investigador. ” Vale la pena esforzarse más en comprender cómo la flotabilidad del vapor de agua regula el clima de la Tierra. “.