En España, los neandertales caminaron en la arena y dejaron huellas

Hace unos 100.000 años, un grupo de treinta y seis neandertales caminó por una playa en el sur de España. Durante esta caminata, varios individuos dejaron sus huellas en la arena. Estos rastros perduraron antes de fosilizarse. Fueron identificados hace unos meses.

Estamos en junio de 2020. Eduardo Mayoral, paleontólogo de la Universidad Española de Huelva, acude con su colega a la playa de Matalascañas, en el Parque Nacional de Doñana. Varias tormentas y otros eventos de marea alta acababan de arrasar la costa. Ahora es el momento perfecto, se dicen, para ir a pescar fósiles.

No falta. Muy rápidamente, los dos investigadores encontraron decenas de huellas inscritas en la roca sedimentaria. Parecen viejos, probablemente impresos por animales grandes como ciervos o jabalíes. En cualquier caso, esto es lo que concluyen a primera vista. Solo dos meses después, después de los análisis, los dos investigadores entendieron que estos rastros fueron hechos por neandertales.

36 neandertales, incluidos 11 niños

En la revista Scientific Reports, los paleontólogos detallan así el descubrimiento de 87 huellas. Sugieren que estas impresiones fueron hechas por treinta y seis personas. De esta muestra, hay once niños y veinticinco adultos, incluidos cinco mujeres, catorce hombres y seis personas de sexo indeterminado.

La superficie expuesta se remonta al Pleistoceno tardío, hace unos 106.000 años. Antiguas herramientas de piedra descubiertas cerca muestran que el área estaba habitada por neandertales en ese momento. Los primeros humanos modernos (Homo sapiens) no llegarán hasta 20.000 años después.

Según estos análisis, la mayoría de los adultos que caminaban por la playa tendrían entre 1,3 y 1,5 m de altura, pero parece que cuatro huellas fueron hechas por un individuo que medía más de 1,8 m. Esta altura de cintura habría sido excepcional para un neandertal. Además, los investigadores sugieren que esta impresión podría haber sido causada por un individuo más pequeño, pero con un paso pesado.

Huellas de Neandertales Neandertales
Se han identificado huellas de neandertales en la superficie expuesta marcada con HTS. Créditos: Mayoral et al./Scientific Reports

Se dice que dos de estas impresiones, de unos catorce centímetros de largo, fueron hechas por un niño de unos seis años. Estas dos impresiones encajan en un grupo de varios pasos agrupados de manera caótica. Para Eduardo Mayoral, probablemente todos fueron abandonados por jóvenes divirtiéndose en la arena junto al pozo de agua.

Huellas de Neandertales Neandertales
Créditos: Mayoral et al./Scientific Reports

¿Mientras unos están paseando, otros están pescando?

Obviamente, esta agua habría sido un poco salobre. De hecho, los investigadores han identificado evidencia de cristales de sal marina (halita) en el mismo lugar donde se encuentran las huellas.

El análisis de las trazas también muestra que la mayoría de las personas que las imprimieron estaban al borde de esta zona inundada, pero que no estaban completamente sumergidas en el agua según los investigadores. Argumentan que este grupo pudo haber estado pescando crustáceos. ¿O estaban acechando a otros animales como aves acuáticas o limícolas?


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