En estos insectos, las hembras penetran a los machos para extraer el esperma.

Las hembras de insectos del género Neotrogla tienen penes, mientras que los machos tienen una estructura parecida a una vagina, que ya se conocía. Por el contrario, la forma en que las hembras manejan la protuberancia y la retracción de sus apéndices era poco conocida anteriormente. Los detalles del estudio se publican en la revista Royal Society Open Science.

Cambio de roles

En el reino animal, los penes toman muchas y variadas formas. Su tamaño también varía de una especie a otra. Por extraños que puedan ser, estos falos tienen un objetivo: penetrar a las hembras para fertilizar sus huevos. Sin embargo, hay excepciones y algunos insectos invierten estos roles reproductivos.

La cochinilla del género Neotrogla viven en las cuevas oscuras de Brasil, festejando con las heces de los murciélagos. En estos insectos, las hembras tienen una estructura eréctil similar a un pene que está cubierto de espinas y conocido como ginosoma. Utilizan este órgano para entrar en la cavidad vaginal del macho. Es importante señalar que a pesar de sus diferencias anatómicas, los machos de la especie aún producen espermatozoides, mientras que las hembras producen óvulos.

Entonces, en lugar de entregar semen, el ginosoma de la hembra lo chupa mientras cabalga sobre su compañero. Esta inversión de roles también se ha observado en otro grupo de insectos estrechamente relacionado en el sur de África.

Investigaciones anteriores han especulado sobre por qué estas cochinillas evolucionaron para aparearse de esta manera. Por lo tanto, es probable que las cuevas secas y oligotróficas (pobres en nutrientes) donde habitan causaran una fuerte competencia por los dones seminales, lo que condujo a una inversión de los roles sexuales.

Sin embargo, lo que no se entendía bien era precisamente cómo operaban las hembras. Como parte de este nuevo trabajo, los investigadores utilizaron escáneres micro-CT para crear representaciones 3D detalladas de las regiones inferiores de tres especímenes. Los científicos también analizaron escaneos de hembras de especies relacionadas con “prepene” primitivo y no protuberante. Estos análisis permitieronidentificar varios músculos clave.

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El ginosoma de la cochinilla hembra. Créditos: Kazunori Yoshizawa

Dos grupos de músculos

En estas cuevas oscuras, los socios son difíciles de encontrar. Por lo tanto, una hembra que cae sobre un macho no debe “soltar su agarre”. Las espinas de su ginosoma, extendidas por un primer grupo de músculos, bloquean la estructura similar al pene de la hembra dentro del macho, manteniéndola en su lugar durante los episodios de cópula. Estos pueden durar entre 40 y 70 horas. El agarre del ginosoma también es tan fuerte que un macho que intenta deshacerse de él simplemente sería cortado por la mitad.

Una vez dentro de la abertura similar a la vagina del macho, otro grupo de músculos permite que el ginosoma se infle como un globo curvo en un esfuerzo por recolectar semen. Luego se deposita en un dispositivo de almacenamiento. Cuando este órgano está lleno, una válvula especial en el ginosoma desvía el resto de los espermatozoides hacia un segundo depósito de almacenamiento, lo que permite que la hembra continúe extrayendo el semen.

Estos grupos musculares ayudaron a las mujeres a desplegar su ginosoma antes de sus largas sesiones de apareamiento y en retractarlo una vez que este último está obstruido. Sin embargo, estos mismos músculos también se han encontrado en insectos relacionados que carecían de penes verdaderamente funcionales. Para los investigadores, estos músculos deben haber evolucionado antes de que se invirtieran los roles sexuales. La pregunta es: ¿por qué?

Es probable que las mujeres puedan usar los músculos, incluso aquellas sin un pene sobresaliente, para estimular a los hombres con el propósito de promover la liberación de más esperma. Resulta que la semilla de estas cochinillas también es un snack muy nutritivo para la hembra. Su menú principal se compone principalmente de excrementos de murciélago, no puedes culpar a la naturaleza por ofrecerles un pequeño cambio.