¿En qué pensó Michael Collins cuando estaba solo detrás de la luna?

El astronauta Michael Collins murió este miércoles 28 de abril de 2021. El hombre fue ilustrado particularmente durante la misión Apolo 11 como piloto de la nave espacial Columbia. Mientras sus dos colegas hacían historia en la superficie, Collins se había quedado solo durante más de 45 minutos mientras pasaba “al otro lado de la luna”. ¿Cómo vivió esta experiencia?

De los tres hombres que hicieron historia en julio de 1969, solo queda uno: Buzz Aldrin. Mientras Neil Armstrong nos dejó en 2012, Michael Collins se unió a él ayer, después de una valiente batalla contra la enfermedad. “Mike siempre ha enfrentado los desafíos de la vida con gracia y humildad, y enfrentó ese desafío, su último desafío, de la misma manera.“, Dijeron sus familiares en un comunicado. “Él será extrañado. Sin embargo, también sabemos lo afortunado que fue Mike de haber vivido la vida que vivió.“.

Hoy, la nación ha perdido a un verdadero pionero y defensor de la exploración desde hace mucho tiempo.“Dijo Steve Jurczyk, administrador interino de la NASA. “Como piloto del módulo de comando del Apolo 11, mientras dos de sus colegas caminaron por la luna por primera vez, ayudó a nuestra nación a dar un paso decisivo.“.

Un momento de paz

Durante la misión Apolo 11 de 1969, cuando Armstrong y Aldrin descendieron sobre la superficie lunar, Collins, que orbitaba a cien millas por encima de sus cabezas, se quedó solo en su nave espacial, permaneciendo fuera del alcance de cualquier comunicación durante más de 45 minutos mientras pasaba al otro lado de la Luna. Por esta razón, algunos lo llamaron “el hombre más solitario de la historia”.

Estoy solo ahora, realmente solo y absolutamente aislado de toda la vida conocida.“, Escribió más tarde en sus memorias de 1974 (Carrying the Fire), pensando en este evento.

Collins estaba solo, de hecho, pero este momento lo vivió con serenidad. “Detrás de la Luna había mucha paz; nadie en Mission Control me molestó para que hiciera esto o aquello.“, Dijo hace dos años en un evento del Explorer’s Club en Nueva York. “Así que estaba muy feliz, era un lugar tranquilo.“.

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Michael Collins en 1969 en un simulador de módulo de comando. Crédito: NASA, escaneado por NASA Johnson

Preocupado por los ratones

Collins, sin embargo, reveló que su experiencia en la órbita de la Luna no fue todo paz y tranquilidad. Mientras revisaba posibles maniobras de encuentro con el módulo lunar, el astronauta estaba realmente preocupado por sus amigos, un grupo de pequeños ratones blancos.

A su regreso de su misión, los astronautas del Apolo 11 pasaron varias semanas en cuarentena junto a varios roedores que acababan de ser expuestos a muestras lunares. Los científicos los observaron en busca de signos de angustia.

La idea era que si los ratones se enfermaban o comenzaban a exhibir comportamientos extraños, el equipo que monitoreaba a la tripulación sabría que podrían haber traído “gérmenes lunares” con ellos. Finalmente, y afortunadamente, todos los ratones se portaron bien.

Así vivió Michael Collins su experiencia alrededor de la Luna, lejos de toda la vida en la Tierra: disfrutó de un merecido descanso con los controladores de la misión, y pensó en una colonia de ratones.

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Michael Collins, Buzz Aldrin y Neil Armstrong vistos dentro de la instalación de cuarentena móvil en el viaje de regreso al puerto a bordo del USS Hornet. Crédito: NASA

Una carrera impresionante

Por supuesto, Collins no se destacó solo durante la misión Apolo 11. Nacido en Roma en octubre de 1930, se dedicó a una carrera en la Fuerza Aérea para servir como piloto de combate. De 1959 a 1963, también se desempeñó como piloto de pruebas en la Base de la Fuerza Aérea Edwards en California, registrando más de 4.200 horas de vuelo.

Collins fue seleccionado como astronauta de la NASA en octubre de 1963. Su primer vuelo fue como piloto de la misión Gemini 10, en julio de 1966. Después de servir como CAPCOM (comunicador de cápsulas) para el Apolo 8, transmitiendo información entre el control de la misión y la tripulación, Luego siguió con el Apolo 11. En total, el astronauta habrá volado más de 266 horas en el espacio.

Collins se retiró de la Fuerza Aérea como Mayor General y dejó la NASA en 1970. Luego se convirtió en Subsecretario de Estado para Asuntos Públicos. En 1971, se unió a la Institución Smithsonian como director del Museo Nacional del Aire y el Espacio, antes de ser nombrado vicepresidente de LTV Aerospace and Defense Co. en 1980.

Cinco años después, dejó el cargo para convertirse en consultor independiente y dar una conferencia sobre el espacio, antes de tomar una merecida jubilación.


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